Olvidad a Spider-Man y saludad a Gecko-Man. Científicos de la Universidad de Stanford acaban de hacer la primera demostración pública de un traje que permite escalar superficies completamente lisas y resbaladizas como el cristal. El equipo, aún bastante rudimentario, se basa en un material inspirado en las patas de los lagartos gecko.

Hace solo unos veíamos la primera demostración pública del material de la mano de la agencia de proyectos militares avanzados estadounidense (DARPA). El proyecto se llama Z-Man, y persigue crear algo similar a unos guantes como los que Tom Cruise utiliza en la película Misión Imposible: Protocolo Fantasma para escalar el Burj Khalifa.

Sin embargo, una cosa es el cine, y otra muy diferente la realidad. Como explica el propio director del proyecto en Stanford, Mark Cutkosky, el problema de un traje así es que las manos no son la extremidad más fuerte del ser humano a la hora de escalar. Las piernas permiten impulsarnos con mucha más fuerza. Por ello, el grupo de Stanford, que de hecho también colaboró en el proyecto Z-Man de DARPA, ha desarrollado un sistema que utiliza el material unido a unas plataformas sobre las que apoyar las piernas.

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Equipado con este extraño instrumento, el estudiante Elliot Hawkes ha logrado escalar cómodamente una pared de cristal de 3.5 metros de altura. El tejido inspirado en la peculiar estructura microscópica de las patas de los geckos ya ha probado su eficacia. El siguiente paso ahora es hacerlo más sencillo de usar de manera que el escalador pueda trepar de manera más ágil y segura.

El mismo departamento de Stanford también lleva tiempo trabajando con la NASA y el laboratorio JPL para dotar de este sistema de escalada a robots de la agencia espacial. Los primeros test en robots datan de 2010, pero el siguiente paso es probar el adhesivo en gravedad cero y bajo condiciones extremas de temperatura. [Journal of the Royal Society Interface vía MIT]

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