Dibujo de Valderrama de la llamarada solar que observó. Imagen: Vaquero, Sol Phys 2017

Hasta ahora, se sabía que Richard Carrington fue el primer hombre en observar una llamarada solar. El segundo fue Pietro Angelo Secchi. Con el tercero la historia cambia. El hallazgo de unos dibujos demuestran que fue un adolescente de 17 años hace más de un siglo. Un joven español.

Para más señas, de Madrid. Se trata de Juan Valderrama y Aguilar, astrónomo aficionado que en 1886 observó esa impresionante energía que explota de nuestra estrella favorita. Juan llegó a publicar sus resultados en un diario académico, pero como ocurre algunas veces, su historia se perdió en el tiempo hasta ahora.

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Toda esa actividad magnética turbulenta que se encuentra en la superficie de nuestro Sol se concentra en energía. Esta energía puede llegar a causar manchas solares oscuras, caracterizadas a su vez por una inmersión en la temperatura de la superficie. Cuando esa energía magnética explota de forma repentina, entonces tenemos las espectaculares llamaradas solares.

Foto del observatorio de Ogyalla que data del 10 de septiembre de 1886, marcado por investigadores para mostrar la llamarada. Vaquero, Sol Phys 2017

Como decíamos al comienzo, fue en el año 1859 cuando el astrónomo inglés Richard Carrington tuvo la suerte de convertirse en el primer ser humano en la historia en observar una llamarada solar. Al británico le siguió trece años después el astrónomo italiano Pietro Angelo Secchi, quién también vislumbró una llamarada.

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El tercero y más sorprendente de todos nos lleva a la capital de España. En Madrid se encontraba Juan Valderrama, un adolescente que, a diferencia de los reconocidos Carrington y Secchi, no contaba con los mismos recursos que ellos. De hecho, este astrónomo aficionado tenía un pequeño telescopio en el patio trasero de su casa con una abertura de tan solo 6.6 centímetros y un filtro para permitir la observación del Sol.

Dibujo completo de Valderrama de la llamarada solar que observó. Imagen: Vaquero, Sol Phys 2017

Así mantuvo los registros detallados de sus observaciones sobre las manchas solares. Posteriormente, el 10 de septiembre de 1886, sus esfuerzos se vieron recompensados ​​con algo verdaderamente espectacular. Según escribió en su cuaderno, ahora revelado:

En la región oriental del hemisferio austral del Sol se ha formado súbitamente de ayer a hoy una enorme mancha muy bella, y sobre ella he notado un fenómeno extraordinario: en la penumbra, al oeste del núcleo, se distinguía un objeto casi circular, muy brillante, del que salía un largo rayo luminoso.

Llamara de luz blanca captada en el 2006. NASA

Sorprendido por el brillante destello que había visto, Valderrama capturó los detalles en un dibujo bastante detallado y envió la información a una revista académica en Francia, L’Astronomie.

Sin embargo, a pesar de la publicación, su logro se perdió en los anales de la historia, y probablemente aún no lo sabríamos si no fuera por un equipo de españoles que estaban investigando registros históricos de observaciones solares. Así lo explica José Manuel Vaquero, de la Universidad de Extremadura en España, y coautor de un artículo sobre aquel acontecimiento:

El caso de Valderrama es muy singular, ya que fue la única persona en el mundo que observó hace más de un siglo un fenómeno relativamente raro: una llamarada solar de luz blanca, y hasta ahora nadie se había dado cuenta.

En aquel entonces, estas llamaradas de luz blanca se consideraron inauditas, y solo con la llegada de telescopios modernos y mucho más sensibles hoy sabemos que la mayoría de estas realmente se acompañan con emisiones de luz tan brillantes. Según otro de los autores, Jorge Sánchez Almeida, del Instituto de Astrofísica de Canarias:

Es extraordinario que en la España del siglo XIX, un niño de 17 años hiciera un descubrimiento tan científico, y es aún más impresionante que tuviera el coraje de enviarlo para publicarlo en una revista científica extranjera.

Los libros con los registros de Valverrama se conservaron en la biblioteca de la IAC, pero se sabe muy poco sobre su vida. De hecho y tras el descubrimiento, los investigadores tratan de encontrar información que pueda ofrecer datos sobre la apasionante biografía de este pionero de la astronomía. Un joven español de 17 años del siglo XIX. [SpaceRef, AgenciaSinc, IAC]