Un 17 de noviembre, pero de 1869, se inauguraba el canal de Suez, una maravilla de la ingeniería que permite viajar entre el Mar Mediterráneo y el Océano Indico sin tener que rodear África. El canal de Suez, sin embargo, no es la más larga ni la más espectacular de estas autopistas de agua.

Es complicado establecer una lista en función de su longitud, porque aunque se llamen canales, no siempre son una única vía excavada entre dos masas de agua. Hay autopistas de agua que cubren distancias enormes, pero están formadas por redes de canales que conectan diferentes ríos navegables, lagos y masas de agua, no por obras de ingeniería únicas. Un ejemplo de este tipo de trayectos es la vía marítima de San Lorenzo (entre Estados Unidos y Canadá), que mide 3.700Km de longitud, pero cuya mayor parte son ríos y lagos conectados por pequeños canales y esclusas.

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Aunque también atraviesa lagos y aprovecha algunos ríos, el título de canal de agua más largo del mundo es para el Gran Canal de China, que llegó a medir 1.700 Km. Actualmente está dividido en siete canales y forma parte del patrimonio de la Unesco. Para esta lista hemos elegido algunos de los más espectaculares en cuanto a obras de ingeniería.

El portaaviones John F. Kennedy, atravesando el canal de suez. Everett Historical / Shutterstock

Canal de Suez

  • Longitud: 163 Km
  • Profundidad: 24 m

Los propios faraones ya plantearon construir un canal que conectara el río Nilo con el Mar Rojo. El canal actual se comenzó a construir en 1859, y supuso un movimiento de tierras colosal en el que participaron (obligados) miles de campesinos y las primeras dragas. Aunque es uno de los que admiten barcos más grandes, algunos supercargueros tienen que atravesarlo en vacío.

Foto: Eric Baker / Shutterstock

Canal de Panamá

  • Longitud: 82 Km
  • Profundidad: 25,9 m

Es probablemente la obra de ingeniería en la que todo el mundo piensa cuando le dicen la palabra “canal”, y no es para menos. Comunica los océanos Atlántico y Pacífico mediante un sistema de esclusas que acaban de reformarse para permitir el paso de buques de la categoría Post-Panamax. La clase Panamax se designó precisamente en honor al canal. Se trata de barcos de hasta 304 metros de longitud.

El gran canal de China, a su paso por Hangzhou. HelloRF Zcool / Shutterstock

Gran Canal de China

  • Longitud: 82 Km
  • Profundidad: 25,9 m

Su construcción comenzó en el año 604 de nuestra era. A lo largo de 14 siglos, su trazado ha cambiado constantemente. En la actualidad, se compone de siete canales de los que algunos son solo para el tráfico de mercancías o el trasvase de aguas negras. Actualmente el canal une las ciudades de Pekín y Hangzhou. En su recorrido hay 24 compuertas y alrededor de 60 puentes.

Foto: Tatiana Popova / Shutterstock

Canal de Corinto

  • Longitud: 6 Km
  • Profundidad: 8 m

No es ni de lejos el más largo, pero es espectacular. Lo empezó a plantear el gobernador romano Periandro de Corinto en el siglo VII, y el emperador Nerón lo trató de excavar en el año 67 con 6.000 esclavos. Finalmente se construyó entre 1881 y 1893. Sus 21 metros de anchura y poco calado no son aptos para todos los barcos. Discurre entre paredes excavadas que en algunos puntos alcanzan los 76 metros de altura y evita tener que rodear la península del Peloponeso.

Foto: Wikimedia Commons

Canal Welland

  • Longitud: 43,4 Km
  • Profundidad: 8,2 m

Forma parte de la vía marítima de San Lorenzo y conecta los lagos Erie y Ontario. En realidad, el canal actual es el cuarto de una serie de reformas y ampliaciones iniciadas en 1824 y terminadas en 1932. Por sus aguas pasan 40 millones de toneladas de carga cada año. Los barcos que lo atraviesan recorren un desnivel de casi cien metros en vertical gracias a ocho compuertas.

Foto: bluecrayola / Shutterstock

Canal de Kiel

  • Longitud: 97 Km
  • Profundidad: 14 m

Inaugurado en 1895, este canal artificial atraviesa la península de Jutlandia, entre Dinamarca y Alemania. Se construyó para evitar tener que navegar las peligrosas aguas que rodean esa península entre el Mar Báltico y el Mar del Norte. Los puentes sobre el canal tienen una altura de 42 metros para dejar pasar a los barcos.

Foto: shinobi / Shutterstock

Canal Volga-Don

  • Longitud: 100 Km
  • Profundidad: 3,5 m

Los espectaculares arcos de las esclusas del Volga-Don marcan la ruta de 100 kilómetros que conecta los ríos Volga y Don, en Rusia. Aunque todo el canal es fluvial y de poco calado, es la ruta más rápida entre el Mar Caspio y el Mar de Azov siguiendo el curso navegable de sus ríos. El agua del canal pertenece al río Don, y se trasvasa desde tres potentes plantas de bombeo.

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Foto de portada: Canal de Corinto. Oleg Znamenskiy / Shutterstock

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