En 1980, la Organización Mundial de la Salud consideró oficialmente erradicada la viruela. La enfermedad es tan infecciosa que solo dos laboratorios en el mundo tienen autorización para almacenar las últimas muestras de este virus, o eso creían. El Instituto Nacional de la Salud de estados Unidos acaba de confirmar el hallazgo de unas muestras en un laboratorio no autorizado, y que no tenía las medidas de contención adecuadas.

El siniestro hallazgo ha ocurrido en un laboratorio de la Universidad de Maryland. Los técnicos se percataron de que se trataba de viales con el virus Variola cuando estaban catalogando el equipamiento del laboratorio para su traslado. Las muestras, que datan de los años 50 y estaban congeladas, ya están a buen recaudo y van a ser analizadas para comprobar si el virus sigue activo.

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La viruela es, según la Organización Mundial de la salud, una de las dos únicas enfermedades (la otra es la peste bovina) que el hombre ha logrado erradicar completamente de la naturaleza. No obstante, se mantienen muestras del virus en dos laboratorios: el cuartel general del Centro de Control de Enfermedades (CDC), en Atlanta, y su equivalente ruso, el laboratorio VECTOR.

Nadie más en el mundo tiene autorización para conservar o manipular el virus. De hecho, la viruela es tan infecciosa que su posesión no autorizada está catalogada como amenaza bioterrorista. Desde su erradicación, la comunidad científica ha debatido la conveniencia o no de mantener muestras de la enfermedad para elaborar vacunas si reaparece en el futuro. Este incidente seguramente contribuirá a avivar el debate. El doctor Steven Monroe, director del área de patógenos altamente infecciosos del CDC ha explicado a ABC News que no existe la seguridad completa de que no haya otras muestras olvidadas en otros laboratorios del mundo. [vía ABC News]

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