Todo comenzó con un bocadillo de bacon en el microondas. Un error en la programación del horno hizo que el sandwich acabara convertido en un montoncito de carbón al rojo vivo. La experiencia ha permitido a un grupo de investigadores de la Universidad de Cambridge desarrollar un método único de reciclaje.

El bacon carbonizado mediante un proceso denominado pirolisis por microondas llevó a los doctores Howard Chase y Carlos Ludlow-Palafox a preguntarse si el procedimiento podría aplicarse a otros materiales. El carbón es un eficaz conductor del calor. Si está mezclado con materiales orgánicos, los incinera, pero si está mezclado con metales, las altas temperaturas podrían permitir su separación de forma sencilla.

Quince años después, Chase y Ludlow-Palafox gestionan en Cambridge la primera planta de reciclaje experimental basada en microondas. El material de partida es plástico y aluminio laminado como el que encontramos, por ejemplo, en los tubos de pasta de dientes o en los envases de tetra-brik de muchos alimentos líquidos. Aunque este material es ideal por su ligereza, flexibilidad y precio, es extremadamente complicado de separar para su reciclaje.

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El método desarrollado en Cambridge es capaz de separar el aluminio del resto de componentes en solo dos minutos. Para ello introducen una mezcla de partículas de carbón y pedazos del plástico-aluminio laminado en el microondas convencional e inyectan nitrógeno para extraer el aire. Dos o tres minutos a 600 grados más tarde (según la cantidad). la mezcla se ha convertido en virutas de aluminio puro, e hidrocarburos que pueden refinarse para hacer combustible.

Los investigadores tratan ahora de expandir la técnica a nivel comercial. Cada año se generan 160.000 toneladas de plástico-aluminio laminado en el Reino Unido. Si se reciclara, podrían recuperarse 16.000 toneladas de aluminio. Solo la planta de Cambridge ya es capaz de reciclar 2.000 toneladas de residuos de este tipo al año. [vía Universidad de Cambridge]

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