VY Canis Majoris una de las estrellas más grandes de la vía láctea. Es tan enorme que, si estuviera en lugar del sol, su circunferencia coincidiría aproximadamente con la órbita de Júpiter. La estrella también está perdiendo peso a un ritmo alarmante, y los astrónomos han descubierto la causa. VY Canis Majoris se muere.

Situada a unos 3.800 años luz, en la constelación Canis Mayoris que le da nombre, la estrella hipergigante es una prima aún más grande de las gigantes rojas. Estos titanes suelen tener una vida corta con respecto a las estrellas más pequeñas. En el caso de VY Canis Majoris esa vida está a punto de terminar en un espectáculo único: una supernova masiva. Peter Scicluna, del Instituto de Astronomía y Astrofísica de Taiwán, y principal autor del estudio lo explica así:

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Las estrellas masivas viven vidas cortas en términos astronómicos. Cuando su final se acerca, pierden muchísima masa. En el pasado solo podíamos teorizar sobre cómo tenía lugar este proceso. Ahora, gracias a los datos de SPHERE, hemos detectado grandes nubes de partículas de polvo cósmico alrededor de esta estrella hipergigante. Son lo bastante grandes como para que la intensa presión de la radiación estelar las expulse, lo que explica la rápida pérdida de masa de la estrella.

Sciluna y sus colegas han descubierto esta emisión masiva de partículas gracias a SPHERE, un instrumento recientemente instalado en el Very Large Telescope o VLT que la ESO gestiona en el desierto chileno de Atacama.

Conjunto de telescopios del VLT en el Cerro PAranal, Atacama, Chile

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SPHERE son las siglas de Spectro-Polarimetric High-contrast Exoplanet Research instrument (búsqueda de exoplanetas con espectro-polarimetría de alto contraste). Se trata de un instrumento de búsqueda de exoplanetas, no de observación de estrellas. En Hablando de Ciencia lo definen así:

Se trata de un sistema de óptica adaptativa de alto contraste dedicada al descubrimiento y estudio de los exoplanetas. Uno de los puntos fuertes de SPHERE es su óptica adaptativa extrema (XAO) que permite corregir las deformaciones que provoca la atmósfera y conseguir así mejor contraste y nitidez de la imagen.

Otra de las técnicas que aplica es un coronógrafo que bloquea la luz de la estrella para aumentar el contraste de la imagen y permitir ver mejor al exoplaneta

Ese sistema de bloqueo es precisamente lo que ha permitido tapar la luminosidad de VY Canis Majoris para poder ver sus emisiones de polvo cósmico. La X de la imagen es un efecto óptico producido por el propio procedimiento.

Vídeo haciendo zoom sobre la posición de VY Canis Majori sen la Vía Láctea.

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La estrella pierde una masa equivalente a 30 planetas tierra cada año. Cuando explote en una supernova, se calcula que su luminosidad será tan intensa que equivaldrá a una luna llena. El fenómeno no reviste peligro para la Tierra y, de todos modos, no ocurrirá hasta dentro de unos cientos de años. [ESO vía Discovery News y Phys.org]

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