A estas alturas se podría decir que lo sabemos todo sobre el hidrógeno. No en vano es el elemento químico más abundante en el universo. Sin embargo no es así. Un equipo de investigadores ha logrado simular un nuevo estado del hidrógeno. Lo llaman hidrógeno oscuro, y podría formar una capa hasta ahora desconocida en el interior de planetas gaseosos como Júpiter o Saturno.

Los datos de que disponíamos hasta ahora confirmaban que en el interior de estos planetas hay dos tipos (o dos estados, para ser más exactos) de hidrógeno. El primero es el hidrógeno molecular, en forma gaseosa. El segundo es el hidrógeno metálico, que se produce cuando el elemento se convierte en un metal líquido debido a las elevadas presiones.

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Científicos de la Universidad de Edimburgo y del Instituto de Ciencia Carnegie han encontrado un tercer estado intermedio entre esos dos y lo han bautizado como hidrógeno oscuro. La razón del nombre es que, en ese estado intermedio entre gas y metal, el hidrógeno no transmite ni refleja luz, pero si calor, lo que explicaría el mecanismo por el que planetas como Júpiter disipan el calor tan fácilmente. El descubrimiento, que se acaba de publicar en Physical Review Letters ayudará a comprender como funciona el campo magnético de planetas como Júpiter, y cómo funciona el núcleo de hierro que genera el campo magnético de la Tierra.

El hidrógeno oscuro se ha detectado en laboratorio simulando las altísimas condiciones de presión y temperatura de las capas internas de Júpiter. Para ello han empleado un yunque de diamante calentado por láser que aplica una presión equivalente a 3,25 millones de atmósferas. [Carnegie Institution for Science vía Gizmag]


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