J1407b es un planeta gigante gaseoso dotado de un sistema de anillos como los de Saturno. El astro se encuentra unos 400 años luz, pero si estuviera en el lugar de Saturno, sus anillos son tan masivos que serían visibles a simple vista desde la Tierra con un tamaño superior al de la Luna.

J1407b se encuentra en la Asociación estelar de Scorpius-Centaurus y no es visible a simple vista. El hallazgo de su sistema de anillos es el resultado de más de dos años de investigación desde que el planeta fuera detectado por primera vez en 2012.

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La caza de J1407b comenzó en 2007, cuando astrónomos del Observatorio Leiden, en Holanda, y de la Universidad de Rochester, en Estados Unidos, detectaron una serie de eclipses extremadamente raros alrededor de una de las estrellas de Scorpius-Centaurus. El ciclo de estos eclipses, que duraba 56 días, no podía deberse a un planeta normal, así que los investigadores comenzaron a analizar los datos recogidos por SuperWasp, un proyecto destinado a localizar planetas gaseosos gigantes.

El resultado de esas investigaciones acaba de publicarse hoy en la revista Astrophysical Journal y es fascinante. J1407b es un gigante gaseoso cuya masa se estima entre 10 y 40 veces mayor que la de Júpiter. Lo que provocaba los eclipses era un sistema de anillos cuyo diámetro se estima en 120 millones de kilómetros, 200 veces más grande que los anillos de Saturno.

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El sistema, compuesto de 37 anillos, es tan masivo, que si J1407b estuviera en la posición en la que está Saturno, el sistema de anillos se podría ver a simple vista desde la tierra y se apreciaría varias veces más grande que nuestra propia luna. Esta simulación muestra cómo se vería.

Es la primera vez que se calcula un sistema de esta magnitud, pero los científicos creen que este raro fenómeno no durará mucho en términos astronómicos. Su hipótesis es que el material de los anillos tenderá a agregarse con el paso de millones de años y acabará formando varias lunas o planetoides. [Universidad de Rochester vía Phys.org]

Interpretaciones artísticas de J1407: Ron Miller y M. Kenworthy

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