Olvídate del lado oscuro de la luna. Plutón se ha despedido de la sonda New Horizons luciendo su mejor lado, el oscuro, una cara completamente oscurecida por el brillo a contraluz del sol. Pero la espectacular fotografía no solo tiene un valor estético. Dice mucho sobre un detalle del planeta: su atmósfera.

No solo es la primera atmósfera que vemos en un objeto de la región externa del Sistema Solar conocida como el Cinturón de Kuiper. Además es una atmósfera mucho más compleja de lo que creíamos. Los análisis preliminares de la fotografía indican que Plutón tiene una atmósfera cuyas capas superiores se elevan hasta los 130 kilómetros. También se distinguen dos capas diferenciadas, una que se eleva hasta los 80 kilómetros, y otra que sube otros 50.

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Hasta ahora se sabe que la atmósfera del pequeño planeta está compuesta de hidrocarburos, mayoritariamente metano, pero la radiación ultravioleta del Sol convierte parte de esas partículas en otras más complejas como etileno o acetileno.

Esas partículas acaban por caer a la superficie helada del planeta. Sin embargo, las temperaturas de Plutón no concuerdan con ese modelo de atmósfera. Los científicos planetarios de la NASA van a tener mucho trabajo tratando de interpretar un modelo estable que concuerde con la atmósfera y la geología de esta pequeña caja de sorpresas en el límite del Sistema Solar. [vía NASA]

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