El Hércules Láser. Foto: Joseph Xu, Michigan Engineering

No se llama Hércules Laser por nada. Desde que comenzó a funcionar en 2007, esta monstruosa instalación mantiene el récord Guinness al láser enfocado de alta intensidad más potente del mundo. Estados Unidos acaba de aprobar un presupuesto de 2 millones de dólares para casi triplicar su potencia.

En otras palabras, que la instalación pasará de los 300 teravatios actuales a mil teravatios. Existen otros láseres con mayor potencia. El más famoso es el LFEX de la Universidad de Osaka, que alcanza una intensidad brutal de 2 petavatios (2.000 teravatios), pero solo durante una trillonésima parte de un segundo. El láser Diocles de la Universidad de Nebraska-Lincoln dispara a 100 teravatios, pero también durante mucho menos tiempo.

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¿Para qué tanta potencia? Hércules se destinará a la investigación en física de partículas. Si los investigadores logran afinarlo quizá logren acelerar partículas igual que hoy se hace en aeleradores como el gran colisionador de hadrones del CERN, pero en una máquina miles de veces más pequeña y manejable. La instalación permitirá avanzar también en técnicas de imagen médica, astrofísica y electrodinámica (interacción entre la luz y la materia). [Universidad de Michigan vía New Atlas]