Kepler 438b era considerado el hermano gemelo de la Tierra. Es un planeta rocoso de un tamaño similar al nuestro y a una distancia de su estrella que sugiere temperaturas suaves y agua líquida. Sin embargo, un nuevo estudio lo descarta completamente como candidato para la vida, al menos tal y como la entendemos.

El principal problema de Kepler 438b es la radiación. El planeta gira alrededor de una enana roja y, aunque su distancia es la correcta desde el punto de vista de la temperatura, también pone a 438b al alcance de las brutales explosiones que se producen en la superficie de su estrella.

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Astrónomos de la Universidad de Warwick han medido estas explosiones de masa coronal mediante fotometría y equivalen a unos 100.000 millones de megatones. No obstante, lo que hace que Kepler 438b no albergue vida no son las explosiones en sí, sino las eyecciones de masa coronal que siempre acompañan estas deflagraciones estelares.

Según David Armstrong, de la Universidad de Warwick, estas eyecciones de masa coronal son tan intensas que probablemente hayan despojado completamente al planeta de su atmósfera de un modo similar a como nuestro propio sol eliminó la de Marte. El campo magnético de Kepler 438b podría protegerlo de parte de esta radiación, pero no de toda. Incluso aunque fuera capaz de retener parte de su atmósfera, el planeta se vería bombardeado con dosis masivas de radiación ultravioleta y rayos X.

Los astrónomos no han descartado completamente el planeta de la lista de candidatos potencialmente habitables, pero sus posibilidades se han reducido mucho. Además, su proximidad a la estrella y su rápida órbita (35 días) apuntan a que Kepler 438b está anclado por marea a su estrella (la cara que da hacia el planeta siempre es la misma) lo que lo convertiría en un infierno similar a Venus.

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Por supuesto, 438b no es el único planeta en zona habitable descubierto. Hay muchos más, y se seguirán descubriendo más incluso. [Arxiv vía Universidad de Warwick y The Guardian]

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