Página del manuscrito de Bakhshali. Imagen: Bodleian Libraries, University of Oxford

Hasta ahora, la historia decía que en el 628 A.D., el matemático indio Brahmagupta escribió el primer texto que describía el cero como un número. Una nueva investigación revela que la región había estado jugando con el concepto del número mucho antes de lo que pensábamos.

El estudio explica que la datación del carbono de un texto llamado el manuscrito de Bakhshali ha batido la historia del origen del cero por 500 años. Según cuentan los investigadores:

El manuscrito, que fue descubierto por un granjero en 1881, es un texto matemático que consta de 70 hojas de corteza de abedul. Grabado en sus páginas hay cientos de puntos que indican ceros. Puede que el texto no contenga el cero como un número por derecho propio; sin embargo, lo utilizan como marcadores de posición. En “10” no hay unidades y en “101” explican que no hay decenas. Además, hay un problema cuya solución es “0”.

Según los expertos, el manuscrito data del siglo VIII y XII, aunque los resultados de la datación del carbono mostraron que algunas de las páginas estaban inscritas entre el 224 A.D. y el 383 A.D. Siendo así, la nueva línea de tiempo para el manuscrito hace que el texto sea considerablemente más antiguo que la inscripción del siglo IX en un templo en Gwalior, Madhya Pradesh, que anteriormente se creía como el ejemplo más antiguo del cero, usado también como marcador de posición en la India.

El manuscrito de Bakhshali. Imagen: Bodleian Libraries, University of Oxford

Por cierto, los pensadores indios no fueron los primeros en desplegar marcadores. Los babilonios y los mayas también usaban símbolos para denotar la ausencia de un valor. Sin embargo, fue en la India donde los marcadores se convirtieron en el concepto de cero como un número que podría utilizarse en los cálculos, tal y como se establece en el texto de Brahmagupta. De hecho, el símbolo de puntos que aparece en el manuscrito de Bakhshali evolucionó finalmente hacia el “0" que conocemos hoy.

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A partir de entonces, todo evolucionó. La introducción del número cero cambió de manera radical el campo de las matemáticas, dando lugar a todo, desde el cálculo hasta la noción de vacío en la física cuántica, pasando por el sistema numérico binario que constituye la base de la tecnología digital. [Smithsonian, The Guardian]