Los koalas, esos abraza-árboles adorables que sólo se despiertan para comer hojas de eucalipto, se enfrentan a una epidemia de clamidia devastadora. Sumada a la deforestación, la enfermedad no hace más que acelerar la desaparición de las poblaciones más afectadas de Australia.

La clamidia es una bacteria con efectos terribles para el koala: ceguera, infertilidad y una infección del tracto urinario extremadamente dolorosa para el animal. Cerca de la mitad de los koalas de Australia están infectados, según David Wilson, un experto en enfermedades infecciosas de Melbourne. En algunas poblaciones cerradas, hasta el 80% llega a contagiarse. Para colmo, muchos koalas están afectados también por un retrovirus similar al VIH, lo que agrava los efectos de la enfermedad.

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Como en los humanos, la clamidia puede tratarse con antibióticos; pero los efectos secundarios son igualmente terribles para el animal. “Los koalas tienen un intestino lleno de bacterias que es esencial para digerir las hojas de eucalipto” dice Peter Timms, colega de Wilson. “Si les das antibióticos de manera sistemática, estás matando estas bacterias”. Y lo que es peor: los antibióticos no sirven de mucho cuando la enfermedad está muy avanzada.

Koala con clamidia, nótese la mancha negra (blinckwinkel vía BBC)

Wilson y Timms plantean una solución que ha generado mucha controversia: eutanasiar sistemáticamente a los koalas enfermos, no sólo para salvar a los otros sino para asegurarse de que ese grupo sano pueda crecer. La clamidia es una enfermedad de transmisión sexual, pero los koalas también se la transmiten entre ellos a través de la orina y de los excrementos (las crías se contagian dentro del marsupio, empapado en heces líquidas).

La población está en declive. La forma en que podemos aumentarla es, paradójicamente, matando a algunos de ellos. Se transmiten la clamidia entre sí y muchos de ellos no pueden ser curados” explica Peter Timms. Los biólogos han publicado un artículo sobre su propuesta, argumentando con simulaciones que el efecto sería positivo para las poblaciones de koala de aquí a siete años:

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Las poblaciones de koalas salvajes están en fuerte declive en Australia debido a la deforestación, los accidentes de tráfico, los ataques de perros y las muertes por la enfermedad de transmisión sexual Chlamydia spp. Los koalas gravemente enfermos que son capturados se sacrifican por razones humanitarias, ya que los antibióticos no son eficaces. Paradójicamente, creemos que eutanasiar más koalas podría ayudar a aumentar las cifras de población del animal. Hemos investigado el impacto potencial de la eutanasia sistemática en koalas enfermos. Usando datos de una población de koalas bien estudiada y un modelo de simulación por ordenador basada en el individuo, predecimos que un programa de este tipo se traduciría después de 7 años en una mayor población de koalas que la que existiría sin el programa.

Los científicos también están secuenciando el genoma del koala con la esperanza de entender mejor cómo funciona su sistema inmunitario para poder combatir la clamidia. También trabajan en una vacuna contra el retrovirus que agrava los efectos de la infección. [Journal of Wildlife Diseases vía BBC]

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Imagen: rickyd / Shutterstock

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