A la izquierda, Marte hoy. A la derecha, cómo se vería Marte con la presencia de océanos. Imagen: Luo - Universidad de Illinois.

Puede que nuestro vecino rojo hoy en día sea rocoso y desolado, pero muchos creen que alguna vez fue un mundo cubierto por océanos. Esta teoría tiene más fuerza que nunca desde que se encontrara evidencia en el 2015 de que el agua fluyó por el planeta. Incluso ahora hay quienes imaginan que Marte fue habitable en el pasado.

Un equipo de investigadores estadounidenses ha conseguido calcular una respuesta a la siguiente pregunta: si hubo agua en Marte, ¿qué tanta había? ¿Océanos? ¿Lagos? ¿Charcos?

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En su estudio estiman que había unos 686 billardos de metros cuadrados (es decir, un número 1 seguido de quince ceros) de agua. Se trata del doble del agua que hay en el océano Atlántico, y la mitad del volumen de todos los océanos de la Tierra.

Imagen: NASA/JPL.

Marte está cubierta de valles y colinas con marcas que indican que en algún momento del pasado allí hubo agua. Los investigadores diseñaron un modelo en el que analizaban la profundidad de cada valle basándose en su color, y calculaban cuánta agua habría hecho falta para crear esas marcas. A su vez, estimaron qué tan grande hubiese tenido que ser un océano, y qué tipo de condiciones climáticas harían falta para crear un ciclo del agua capaz de formar ríos que desembocaran en los océanos. Una vez consiguieron los resultados, publicaron su estudio en la revista científica Nature Communications.

Los investigadores confiesan que no hay forma de saber a ciencia cierta si sus estimaciones son correctas, ni nunca la habrá. Pero afirman que sus cálculos coinciden y parecen confirmar los resultados a los que habían llegado otros estudios, los cuales utilizaban métodos diferentes para calcular el volumen.

Imagen: Luo et al, Nature Comms (2017).

Tanya Harrison, otra investigadora, se mostró escéptica ante los resultados dl estudio, al igual que otros que también han intentado conseguir modelar los océanos de Marte. “Mi mayor problema con la mayoría de estos estudios sobre océanos en Marte es que nunca hemos visto evidencia suficiente para confirmar la presencia de un océano en el pasado”, dijo Harrison a Gizmodo a través de un mensaje directo de Twitter en el que nos envió la foto de un correo electrónico. Básicamente, aunque es cierto que los valles de Marte lucen como si fueron moldeados por agua, imágenes capturadas por la nave Mars Global Surveyor de una región del norte del planeta (en la que se supone estuvo el océano) no muestran evidencia de que estas planicies se encontraron alguna vez bajo un océano enorme.

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Harrison señaló que en uno de sus informes los investigadores sí presentan evidencias de que había agua en esta región al norte de Marte, pero no en el mismo volumen del que hablan en su estudio.

Entonces, ¿qué tanta agua había en Marte? Quien sabe, la realidad es que actualmente está seca. Los vientos solares acabaron con la atmósfera de Marte y pronto lo despojarán de toda su agua. Quizás algún día encontraremos fósiles en ese planeta, o quizás no.


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