La ministra de sanidad española, Ana Mato, acaba de confirmar el primer caso de contagio del virus del Ébola en suelo europeo. La mujer afectada es una de las enfermeras que cuidaba al religioso Manuel García Viejo, infectado en Sierra Leona, y que falleció el pasado 25 de septiembre tras ser repatriado. ¿Cómo se contagia el ébola y hasta qué punto es preocupante este nuevo caso?

El primer caso europeo

Hasta la fecha solo se habían registrado dos casos de muerte por el virus Ébola en España. El primero fue el del padre Miguel Pajares, que murió el pasado 12 de agosto en el Hospital Carlos III de Madrid tras ser trasladado desde Liberia, donde contrajo la enfermedad. El segundo es el del religioso Manuel García Viejo, fallecido cuatro días después de su repatriación desde Sierra Leona.

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En ambos casos, las víctimas contrajeron el ébola en África, y fallecieron en España, pero dentro de un entorno de aislamiento. La confirmación de la presencia del virus en uno de los auxiliares de enfermería que trató a García Viejo (una enfermera de 44 años cuyo nombre no se ha hecho público) abre un montón de interrogantes en torno al protocolo de seguridad utilizado, y las posibilidades que hay de que la enfermedad se extienda.

Operativo de traslado de Miguel Pajares, el primer fallecido español por Ébola. Foto: AP

Características del ébola

A diferencia de la gripe, el virus del ébola no sobrevive fácilmente fuera de un organismo y, por definición, no se contagia por vía aérea, sino por contacto directo con fluidos corporales infectados, como la sangre, la saliva, el sudor, la orina o los vómitos de personas enfermas o ya fallecidas. El período de incubación de la enfermedad varía de 2 a 21 días, aunque lo más normal es de 5 a 12 días. Según la Organización Mundial de la Salud, la tasa de mortalidad del ébola es elevada, pero variable, y oscila entre el 25% y el 9o% de los casos según el brote.

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El ébola no tiene aún vacuna. El único tipo de tratamiento es el paliativo, destinado a aumentar las posibilidades de supervivencia del paciente. La OMS explica que hay dos candidatas potenciales a vacuna contra la enfermedad, pero aún no han sido reconocidas oficialmente.

Pese a su inquietante tasa de mortalidad, el ébola es una enfermedad relativamente poco contagiosa en comparación con otras. El director del Centro de Control de Enfermedades (CDC) estadounidense, Tom Frieden explica que esta fiebre hemorrágica tiene un número básico de reproducción (R0) muy bajo. Este número define la cantidad media de personas a las que un único paciente infectado puede llegar a contagiar. El R0 del ébola es de entre 1,5 y 2 personas. La cifra es similar a la de la Hepatitis C, y muy inferior a la de otras enfermedades como las Paperas, o el SIDA.

Difícil de contagiar

Hay varios factores que explican que el ébola tenga un R0 bajo. El primero es que, como explican en NPR, el ébola solo es contagioso cuando las personas ya sufren síntomas de la enfermedad, no cuando la están incubando. Eso limita mucho las posibilidades de que el virus se extienda.

El segundo factor que limita la extensión del ébola son las propias vías de contagio. Stephen Morse, epidemiólogo y virólogo de la Universidad Columbia en Nueva York explica que "teóricamente, hay suficientes virus en la saliva o el sudor de una persona enferma como para contagiar la enfermedad mediante un estornudo o un roce casual. Sin embargo, en la práctica, el virus no puede atravesar la barrera de la piel por sí solo." En otras palabras, el virus debe tener acceso a una herida abierta o a las mucosas (llevarse las manos a la boca o a ojos después de tocar material contaminado...) para poder infectar a otra persona.

Según el CDC, el contagio también puede producirse por contacto con instrumental médico contaminado que se haya utilizado para tratar enfermos de ébola. Esto sitúa al personal médico como el principal grupo de riesgo ante la enfermedad. El contagio a través de otros medios, como animales muertos solo se produce en lugares donde el virus está presente en animales, como es el caso de los murciélagos en África.

Fallo en los protocolos

Traslado de Miguel Pajares desde la base aérea de Torrejón de Ardoz, en Madrid. Foto: AP

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Por supuesto, el hecho de que el virus del Ébola tenga un R0 bajo no significa que no sea contagioso ni mucho menos. En el caso de la enfermera afectada en España, parece que la infección se ha producido debido a algún incidente no reportado durante el traslado al hospital de Manuel García Viejo. Probablemente se trate de un contacto con material contaminado, aunque el origen concreto del contagio aún debe ser determinado con exactitud.

Cuando Miguel Pajares fue repatriado a España, el pasado mes de agosto, el presidente del sindicato médico AMYTS, Daniel Bernabéu, calificó la decisión de arriesgada. Según Bernabéu, tan solo un hospital español está preparado para mantener los protocolos de seguridad que requiere contener un virus como el ébola.

La enfermera a la que se le ha diagnosticado al enfermedad presentaba síntomas leves (38,6 grados de fiebre) cuatro días después de la muerte de Manuel García Viejo. Sin embargo, los síntomas no eran concluyentes y se le permitió irse vacaciones. La asistente solo entró en la habitación del hospital Carlos III donde permanecía el sacerdote Manuel García Viejo en dos ocasiones: una para atenderlo y otra para recoger material tras su fallecimiento. Según el Ministerio de Sanidad, hay un total de 30 profesionales que han participado en el traslado y atención a los dos fallecidos.

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La investigación en torno a cómo se ha podido producir este primer caso de contagio en suelo europeo aún continua. Adoptar unas medidas de prevención normales, unidas a un sistema sanitario mínimamente eficiente, deberían servir para que la extensión de la enfermedad en países europeos se limite, como mucho, solo a casos aislados entre el personal médico que atiende a enfermos repatriados.

Foto de portada: Manuel García Viejo, a su llegada a España. AP Images

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