Hoy será un día importante para la ciencia y el transporte. Elon Musk, el multimillonario fundador de Space X y Tesla Motors, dará a conocer en unas horas los detalles de su proyecto secreto Hyperloop, un nuevo medio de transporte que será capaz de llevar a pasajeros desde Los Ángeles a San Francisco en media hora, a casi 1.100 km/h. ¿Cómo funcionará? ¿Qué sabemos hasta ahora del proyecto? Debajo todos los detalles.

La inspiración para el Hyperloop le llegó a Musk a raíz de su desacuerdo con un proyecto de unir Los Ángeles con San Francisco mediante un tren de alta velocidad por un coste de 68.000 millones de dólares. Este tren solo sería capaz de alcanzar una velocidad de 215 km/h, frente a los más de 320 km/h de los trenes bala de Japón, por ejemplo. Musk se propuso crea una alternativa mejor y su solución, dice, no solo podría alcanzar los 1.100 km/h, sino que además costaría 1/10 del coste del otro proyecto.

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Hace unas semanas Musk describió el proyecto como un híbrido entre "un tren bala, un concorde, y una mesa de hockey sobre aire". Con esta y otra información que se ha ido filtrando, ahí van las claves del Hyperloop.

Funcionará con levitación magnética...

Hay un amplio consenso en que Hyperloop transportará a la gente en una especie de cápsulas cilíndricas impulsadas por levitación magnética. Es decir, la misma tecnología que utilizan los trenes bala de Japón o algunos de China. La levitación magnética es la única forma de eliminar la fricción del rozamiento que causan las ruedas y los raíles en un tren tradicional.

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Según algunos expertos en esta tecnología, la velocidad que se puede alcanzar con levitación magnética es ilimitada siempre y cuando viajes a través de una especie de cilindro sellado.

...y cápsulas dentro de un tubo sellado

La otra fuente de fricción en transportes tradicionales es la que genera el aire al desplazarnos. Para reducirla, se cree que Hyperloop utilizará unas cápsulas que se desplazarán dentro de tubos sellados de los cuáles se habrá extraído parte del aire de su interior.

Se especula que estas cápsulas podrían transportar entre 4 y 6 pasajeros. El propio Musk se ha referido a ellas con el nombre de "pods" o cápsulas y confirmó que tendrían 2 metros de diámetro.

El tubo será elevado, no subterráneo

Hay consenso también en que los tubos necesarios para Hyperloop serán elevados, y no subterráneos, por el coste que implicaría hacerlos bajo tierra (tres veces más). A velocidades por encima de 5.000 o 6.000 kilómetros por hora, los expertos aseguran que sería imposible construir tubos elevados; deberían ser subterráneos para mantener una línea recta perfecta de trayectoria y minimizar la fuerza G. Sin embargo, en el proyecto de Musk la velocidad necesaria sería de 1.100 kilómetros hora por lo que todavía es factible construir tubos elevados y no subterráneos.

Esta es la mejor descripción del proyecto

El ingeniero John Gardi es quien más cerca ha estado de adivinar los detalles concretos de Hyperloop, con este esquema que publicó en su cuenta de Twitter. Según Musk, se trata de la aproximación más exacta a cómo funcionará el sistema.

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La propuesta de Gardi presenta tubos de transporte con aire circulando en su interior que succionan las cápsulas a enorme velocidad transportándolas de un lugar a otro. Esta semana publicó un análisis más detallado de su hipótesis. Hyperloop se parecerá mucho a las propuestas de Gardi.

Proyectos similares a Hyperloop

Musk ha confirmado que la compañía ET3 está de hecho trabajando en un sistema similar al que él tiene en mente. La tecnología de ET3 se basa justo en cápsulas impulsadas por aire y levitación magnética dentro de un enorme cilindro. La compañía asegura que esta tecnología permitiría en un futuro transportar a alguien desde Nueva York a Pekín en solo 2 horas por 150 dólares. ET3 lo explica en el vídeo de arriba.

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De momento, ET3 está buscando un lugar de 5 kilómetros de longitud donde construir un tubo para probar la tecnología e impulsar una cápsula a casi 1.000 kilómetros por hora.

¿Veremos Hyperloop convertido en realidad alguna vez?

Musk ya ha asegurado que no tiene planes de poner en marcha el Hyperloop por sí solo. Presentará hoy la idea y las bases y esperará reacciones. La clave para que se convierta en realidad estará en su viabilidad técnica y, sobre todo, económica.

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Si el proyecto puede suponer una alternativa viable, segura y más barata a los planes de trenes de alta velocidad en EE.UU., quizás el poder político intervenga con financiación. Si no, tendrá que ser el propio Musk junto a compañías privadas quien lo intente. En unas horas conoceremos todos los detalles. Te lo contaremos por aquí.

Foto: chungking / Shutterstock