Imagen: NASA

Leland Melvin es una estrella en todos los sentidos de la palabra. Astronauta retirado, recluta universitario de la NFL y encantador de perros, Melvin tiene un curriculum que la mayoría de nosotros solo podría soñar. Y ahora también puede añadir “traedor de alegrías a Internet en tiempos oscuros” a esa larga lista.

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Ayer, una cuenta no oficial de la NASA en Twitter publicó una de las fotos oficiales de Melvin que tiene la NASA, y que solo puede describirse como lo más adorable que hemos visto desde las galletas y los gatos, pero con perritos. La foto ha hecho sus rondas en Twitter un buen número de veces, demostrando que se trata de un viral perenne (por razones obvias).

Melvin, que ha pasado más de 565 horas en el espacio a lo largo de su carrera, hizo su primer viaje a la órbita terrestre en 2008 a bordo del Shuttle Atlantis. Su segunda misión fue en 2009 a bordo del vuelo de la lanzadera número 31 a la Estación Espacial Internacional (ISS). Trekkie de toda la vida, educador y abogado (para mezclar la ciencia con las artes), Melvin ha sido descrito como “el astronauta más genial de la galaxia”, por una buena razón.

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En su retrato oficial de 2009, Melvin aparece sonriendo mientras sus dos perros de rescate —Jake y Scout— lo adornan con besos y abrazos. Pero conseguir que sus chicos entraran en la sesión de fotos de la NASA no fue tarea fácil. Melvin tuvo que meterlos a hurtadillas.

“Tenía una furgoneta y llevaba a los perros dentro”, cuenta Melvin a Gizmodo. “La NASA no permite que los perros entren en el recinto, así que cuando mostré mi insignia, mantuve la ventana levantada y puse el estéreo a tope porque estaban ladrando. Seguí conduciendo y el guardia de seguridad no me persiguió ni nada”.

Cuando llegó al Estudio 8 en el Centro Espacial Johnson, Melvin llevó a Jake y a Scout por una escalera trasera hasta el área de la sesión de fotos.

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“Llevé un montón de huesos de perro, y se quedaron ahí sentados comiendo los huesos, masticando felices”, dice Melvin. “Después corrieron hacia mí. Y le dije al tipo que tomó la fotografía, Robert Markowitz: «¡dispara, colega!»”.

Y así nació el más perfecto de los retratos.

“Jake me mordía la oreja”, explica Melvin . “Scout estaba en plan «ey, ¿qué está pasando aquí? ¿Qué está haciendo?» Pero si te fijas en la imagen, todos nos tomamos de la mano y aparecemos conectados. Fue sencillamente increíble”.

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“Esa foto fue algo increíble para mí”.

Mucho antes de la foto, parecía claro que estos tres estaban destinados el uno al otro. Melvin rescató primero a Jake un día de Acción de Gracias, y después encontró a Scout en su jardín.

“Estaba cocinando un pavo y Jake apareció a mi lado esperando que cayera algo, entonces mi vecino se acercó y dijo: «Leland, Jake está en el patio delantero». Estaba confundido porque Jake estaba a mi lado”, cuenta Melvin.

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“Fui fuera y ahí estaba este otro perro en mi jardín. Así que lo metí en la casa, y no tenía collar ni chip. Nadie lo reclamó. Creo que alguien debió abandonarlo porque tenía gusanos del corazón”.

Así que Melvin le devolvió la salud y el trío se volvió inseparable desde ese día.

Tanto Jake como Scout han fallecido ya, debido a la vejez y a un linfoma, respectivamente. Decir adiós fue difícil, pero Melvin dice que la felicidad de esos años durará toda la vida.

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“Jake y yo subimos hasta la cima de Columbia Point para honrar a la tripulación de Columbia”, recuerda Melvin. “No llegamos a la placa de 14.000 pies, pero nos acercamos bastante. Hay un montón de cosas que conectan a mis perros con los viajes espaciales”.

La foto de los perros quedará inmortalizada en la portada de los próximos libros que Melvin sacará en mayo y, por supuesto, en el viral que Internet nunca olvidará. Dos nuevos Jake y Scout llegarán pronto, cuenta Melvin.

Pero los originales siempre ocuparán un lugar en su corazón, y en el nuestro.

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“Tengo tantos buenos recuerdos, tantas historias buenas con mis perros”, dice Melvin. “Eran mis hijos”.