A veces las estrellas se alinean de forma realmente singular ante nuestros ojos. En la más reciente de estas alineaciones hemos podido observar por primera vez la explosión de una misma supernova en varios puntos diferentes. Ese raro fenómeno permitirá a los astrónomos obtener una medición bastante exacta de a qué ritmo crece el universo.

Todo comenzó el pasado 12 de noviembre, cuando el astrónomo Patrick Kelly, de la Universidad de Berkeley, en California, encontró la imagen de una Supernova conocida como Refsdal repetida cuatro veces en una misma imagen tomada mediante el telescopio espacial Hubble.

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¿Cómo es posible que veamos la explosión de una misma supernova en varios lugares a la vez formando una especia de caleidoscopio? La repetición adopta una formación denominada "Cruz de Einstein"en honor a un Quasar observado con la misma disposición. El propio Einstein predijo este efecto en su teoría general de la relatividad. El origen está en una rara alineación cósmica en la que la gravedad de un objeto masivo (generalmente una galaxia) hace que la luz que emite un objeto se curve al pasar por esa región del espacio .

En otras palabras, la galaxia que distorsiona la luz mediante su propia gravedad funciona como una lente, multiplicando la imagen por cuatro. A esta efecto se le conoce precisamente como lente gravitacional. La supernova original estaba a 2.800 millones de parsecs (9.000 millones de años luz). En su trayectoria, a 1.500 millones de parsecs (5.000 millones de años luz) hay un gran conglomerado de galaxias que es el que ha hecho de lente.

Esquema de una lente gravitacional. Vía Wikimedia Commons.

Aparte de simular un bello efecto de caleidoscopio, las lentes gravitacionales son muy útiles a los astrónomos, porque permiten detectar la presencia de objetos de gravedad masiva que no siempre son vivibles, como los agujeros negros. En este caso, la supernova podría permitir algo mucho mejor: zanjar la Constante de Hubble.

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El universo se expande, pero los astrónomos no se ponen de acuerdo sobre a qué velocidad exacta lo hace, porque lo actuales métodos de cálculo de esa constante dan resultados sutilmente diferentes. La cruz de Einstein de esta supernova podría permitir calcular con exactitud la constante de Hubble midiendo lo que tarda la luz en recorrer el espacio para cada una de las imágenes de la supernova.

Para que este sistema funcione, es preciso obtener otra imagen de Refsdal que permita inferir el tamaño de la lente gravitacional que la afecta. Esta nueva imagen podría tomarse en algún momento de la próxima década. Las posibilidades de obtener esta nueva medición se incrementarán a partir de 2022, cuando se inaugure el nuevo observatorio Large Synoptic Survey Telescope. [vía Nature]

Portada: NASA/ESA/STScI/GLASS team/FrontierSN team/Frontier Field team/CLASH team

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