Imágenes: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute

La misión Cassini se acerca a su fin, 20 años después del lanzamiento de la sonda. Cassini terminará su aventura desintegrándose en la atmósfera de Saturno mientras continúa deleitándonos con fotos como estas, tomadas a menos de 25.000 kilómetros de una extraña luna de Saturno llamada Pan.

En la mitología griega, Pan es el dios de los pastores y los rebaños, lo que resulta apropiado teniendo en cuenta que esta luna actúa como un satélite pastor. Pan se encarga de mantener abierto un hueco de 325 kilómetros de ancho conocido como división Encke en uno de los anillos de Saturno. De ahí el nombre: su influencia gravitatoria “pastorea” el material del anillo.

Pan es la luna más interna que le conocemos a Saturno: está a apenas 133.583 kilómetros de su centro. Cassini hizo su aproximación el pasado 7 de marzo, durante una de sus últimas órbitas entre los anillos de Saturno. Las fotos que nos deja, sin ningún tipo de alteración, son alucinantes:

¿Y por qué tiene Pan esa adorable forma de ravioli? Según Carolyn Porco, líder de fotografía de la misión Cassini, la luna exhibe una prominente cresta ecuatorial por el material de los anillos que fue acumulando tras su formación. Otra de las lunas de Saturno, Atlas, lleva puesto un tutú similar.

* técnicamente, el singular de ravioli es raviolo.

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** y se parece más a un sorrentino, en realidad.