Interpretación artística de la New Horizons acercándose a MU69

Se llama 2014 MU69 y, aunque ya conocíamos de su existencia, acabamos de descubrir que exhibe un intenso color rojo en su superficie. Mu69 está a 1.600 millones de kilómetros de Plutón y es el próximo objetivo de la sonda New Horizons de la NASA.

La misión de esta sonda cada vez es más emocionante. A medida que se adentra en la región conocida como Cinturón de Kuiper más posibilidades hay de que se tope con objetos no descubiertos. Este amplio cinturón de asteroides más allá de Plutón esconde los cuerpos más antiguos del Sistema Solar, y es la región por la que se supone que deambula el famoso (e hipotético) Planeta X.

MU69 no es tan grande como el Planeta X. Ni siquiera es mayor que Caronte, la pequeña luna de Plutón, pero sí es mucho más masivo que, por ejemplo, el cometa 67/P Churyumov–Gerasimenko de la misión Rosetta. Mide entre 30 y 45 kilómetros de diámetro y se cree que su color rojo se debe al tholin, una especie de hollín formado por partículas de hidrocarburos como el etileno y el acetileno que caen congeladas sobre la superficie. Plutón también tiene muchas zonas enrojecidas por estas partículas, pero parece que son mucho más abundantes en MU69 y en los objetos del cinturón de Kuiper.

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En este momento, la sonda New Horizons está a 5.500 millones de kilómetros de la Tierra y a 540 millones de kilómetros de Plutón, por el que hizo su histórica pasada en julio de 2015. Aún queda camino por recorrer antes de que llegue a MU69. Lo hará en año nuevo de 2019 y pasará mucho más cerca de este misterioso objeto de lo que lo hizo con Plutón. [vía NASA]