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Probablemente nunca lo hayas pensado, o quizás sí, sea como fuere, existe una razón para que casi todos los países tengan una señal de stop en sus carreteras con ocho lados. Una pista: tiene mucho que ver con el significado de la propia señalización. Bonus: ¿sabrías decir qué país no las utiliza?

Cuando pensamos en la señal nos vienen a la cabeza sus ocho lados, color rojo y letras blancas. Sin embargo, no siempre tuvo esos ocho lados, ni siquiera ha sido roja toda la vida. De hecho, se necesitaron muchos acuerdos y revisiones para llegar a la forma distintiva que reconocemos hoy.

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A principios del siglo XX nadie se planteaba una señal de stop. Los coches comenzaban a poblar las carreteras, los conductores no necesitaban licencias, mucha gente seguía montando en carros con caballo, y a nadie le pareció buena idea señalizar una parada en el camino. No fue hasta 1915 cuando en Detroit, Michigan, se obtuvo la primera señal oficial de stop.

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El “primer” stop no se parecía al actual. Era una señal pequeña, cuadrada y tenía un fondo blanco con letras negras aunque, eso sí, era una idea revolucionaria. Sin embargo, debemos señalar que fue la Mississippi Valley Association of State Highway Departments quienes deben ser acreditados con la forma icónica de la moderna señal de alto.

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En 1923, la Asociación hizo una serie de recomendaciones sobre las formas de una serie de señales para la calle. Se les ocurrió un concepto simple. Cuanto más lados tenía una señal, más debía representar algún tipo de peligro mayor. Así fue como pensaron que la señal de nivel de peligro más alto sería un círculo (ya que no tenía lados, y da a entender “lados infinitos”). Lo aplicaron para los cruces de ferrocarril.

La segunda señal de nivel de peligro sería el octágono, con sus ocho lados, seguida por un diamante para señales de advertencia y de los cuadrados y rectángulos de cuatro lados para transmitir información. El octágono se reservó para la señal de alto, el segundo nivel de peligro (después del “letal” cruce de ferrocarril).

Un año después, en 1924, se hizo otro cambio en la señal de stop. En vez de blanca con letras negras, la señal fue cambiada a letras negras en un fondo amarillo. Se mantuvo así hasta 1954, año en que se cambió oficialmente a las modernas letras blancas sobre un fondo rojo que la mayoría reconocemos. Hasta 1971, la señal fue revisada muchas otras veces, pero sus cambios tenían que ver con la altura y tamaño en carretera. A partir de 1971 se establecieron los colores, longitud y altura que todos conocemos actualmente.

Japón. Wikimedia Commons

Por cierto, a la pregunta que hacíamos al final del primer párrafo, la de qué lugares no utilizan los ocho lados, existen varios, entre ellos Japón (que incluye un triángulo). Sin embargo, la mayor diferencia entre países es simplemente el idioma utilizado como variante al stop. [Wikipedia]