Hoy miércoles día 20 el sistema Lightsail de propulsión espacial a vela ideado por el célebre astrofísico Carl Sagan hará su debut en órbita. Será una misión corta de prueba pero crucial, porque servirá para comprobar que todos los sistemas funcionan de cara a la prueba de fuego definitiva, prevista para 2016.

Lightsail es el resultado de años de trabajo en The Planetary Society, una fundación privada creada por el propio Sagan. El popular astrofísico y divulgador mostró al mundo en 1976 el concepto que hoy se hará realidad. Se trata de una nave propulsada únicamente por el viento solar.

Tres Cubesats y cuatro velas

No es la primera vez que se realiza un test en órbita de sistemas de propulsión basados en esta estructura. Japón y Estados Unidos ya lo han hecho antes con resultados desiguales. La idea, sin embargo, tiene una base teórica sólida. El sol emite partículas y energía, lo que se conoce como viento solar. El movimiento de estas partículas al rebotar sobre la vela debería ser suficiente como para impulsar una nave.

La nave que protagonizará el experimento de mañana es muy pequeña. Está compuesta de tres satélites Cubesat de 10 x 10 centímetros especialmente modificados para la ocasión. Plegada, la nave mide solo 10 centímetros de lado en la base y 30 centímetros de largo. Su secreto está en el interior. Una vez se abran los paneles solares que dan energía a los sistemas electrónicos, Lightsail comenzará a desplegar lentamente cuatro grandes velas triangulares que forman una cuadrada de 32 metros cuadrados.

La vela solo tiene 4,5 micras de grosor (una cuarta parte del grosor de una bolsa de basura estandar según The Planetary Society) pero está compuesta de un material llamado tereftalato de polietileno (Mylar por su nombre comercial en Estados Unidos) que le otorga una buena resistencia y durabilidad.

Lanzamiento en compañía

Lightsail viajará hasta su órbita a bordo de un cohete Atlas V de la United Launch Alliance (el consorcio aeroespacial formado por Lockheed Martin y Boeing). Se da la circunstancia de que Lightsail comparte lanzamiento con el cada vez menos secreto dron X-37B de la fuerza aérea estadounidense, un vehículo espacial de reconocimiento preparado para largas estancias en órbita (en la foto).

Además del X-37B, otro pequeño satélite llamado Prox-1 acompaña a Lightsail. Será el encargado de tomar fotos de la nave y recopilar datos en órbita.

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El lanzamiento tendrá lugar a las 10:45 EST del miércoles 20 de mayo. The Planetary Society ha dispuesto una página web desde la que se podrá seguir el evento en directo y donde también ofrecerán consejos para los astrónomos aficionados que quieran intentar ver la gran vela de Lightsail con sus telescopios. Las horas exactas del despegue hoy lunes son las siguientes:

  • EEUU: 10:45 am EST
  • España: 16:45 pm
  • México y Colombia: 09:45 am
  • Argentina y Chile: 11:45 am
  • Venezuela: 10:15 am

Una vez llegue a su órbita, a unos 720 kilómetros de altura, y se separe del X-37B, Lightsail orientará su posición respecto al campo magnético terrestre y tratará de desplegar su vela cuádruple con éxito. Si lo logra, una serie de estaciones láser en tierra tratarán de medir la cantidad de energía solar que recoge la superficie de la vela.

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Todos estos datos serán cruciales para cuando tenga lugar el lanzamiento definitivo de Lightsail, que será en 2016. El objetivo de este lanzamiento es precisamente recoger datos y afinar todos los sistemas de la nave, pero la vela no va a salir de la órbita terrestre. La prueba de 2016 es la definitiva porque es en la que lightsail abandonará la gravedad terrestre y las velas ideadas por Carl Sagan probarán hasta que punto son capaces de convertirse en un medio de propulsión apto para viajar por el sistema solar.

Para lograr su objetivo en 2016, la fundación puso en marcha una campaña de financiación en Kickstarter auspiciada por el conocido también científico y divulgador Bill Nye. La misión necesitaba 200.000 dólares para hacerse realidad y ya va camino de triplicar esa cifra a falta de más de un mes para que termine. [vía The Planetary Society]

Fotos: The Planetary Society

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