Diamantes, grafeno, fullereno, nanotubos... La fascinante familia de las formas alotrópicas del carbono tiene un nuevo miembro: los nanobrotes (nanobuds) de carbono. La buena noticia es que este material no es otra promesa más de una electrónica futurista que nunca llega. Sirve para fabricar pantalla táctiles flexibles y resistentes, y ya ha entrado oficialmente en producción masiva.

Los nanobrotes de carbono son un invento de una startup finlandesa llamada Canatu. Bajo ele microscopio, el material es similar a los nanotubos de carbono, pero con pequeñas esferas del mismo material que brotan de los tubos, de ahí su nombre.

La diferencia con los nanotubos tradicionales no es pequeña. Los nanotubos de carbono son extremadamente complejos de producir porque material debe purificarse para dar con tubos perfectos. Los nanobrotes prescinden de este proceso y pueden depositarse directamente sobre finas láminas transparentes y flexibles. Además, estas nuevas formas alotrópicas del carbono han demostrado un mejor rendimiento como conductores de la electricidad que sus primos los nanotubos.

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Canatu nació en la Universidad de Aalto, en Finlandia, y llevan años desarrollando prototipos. La compañía ya no es experimental. Ha comenzado a producir sus láminas táctiles, y se prepara para ampliar la producción de forma que pueda suministrar sus láminas a millones de dispositivos tamaño smartphone.

¿Qué podemos esperar de este material? Para empezar, más dispositivos con pantalla táctil flexible. Los nanobrotes también pueden servir para crear superficies flexibles completamente sensibles al tacto. Imaginemos, por ejemplo, un smartwatch en el que podemos hacer scroll deslizando el dedo por la correa, o una chaqueta en la que podemos activar funciones de nuestro smartphone tocando sobre determinadas zonas de la tela. El límite está en la imaginación de los fabricantes a la hora de integrar este nuevo componente. [Canatu vía MIT Technology Review]

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