Penitentes en la meseta de Chajmantor, en Chile. Foto: ESO

Se llaman penitentes por su parecido con los encapuchados de semana santa, y son uno de las formaciones de nieve más extrañas. Nuevos análisis de las imágenes de Plutón tomadas por la sonda New Horizons revelan que el pequeño planeta también los tiene, pero cientos de veces más grandes.

Los penitentes son una formación típica de las cumbres más altas de los Andes. En la Tierra solo alcanzan una altura de entre 1,5 y 2 metros, pero en Plutón, estas cuchillas de nieve compactada y hielo pueden alcanzar alturas de hasta medio kilómetro. La diferencia está en la atmósfera y en la composición de la nieve.

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En la Tierra, los penitentes se forman en zonas muy secas en las que el punto de formación del rocío está siempre por debajo de cero. En esas condiciones, la nieve se sublima formando huecos. La reflexión en las zonas altas retroalimenta el proceso en las más bajas, dando lugar con el tiempo a agudos pináculos del tamaño de una persona entre los que incluso se puede pasear.

Las montañas Tartarus Dorsa, en Plutón. Foto: NASA

En Plutón, las imágenes de la New Horizons revelan que ocurre un proceso similar de erosión en la nieve de metano que cubre algunas zonas del planeta. La liviana atmósfera y la gravedad permiten que los pináculos de nieve y hielo alcancen una altura espectacular. Según las mediciones llegan a unos 500 metros.

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Se da la circunstancia de que estas formaciones son especialmente abundante en las montañas Tartarus Dorsa de Plutón. El planeta lleva el nombre del dios del inframundo en la mitología romana, y el Tártaro es la región de ese infierno donde las almas de los más malvados reciben su castigo, entre ellas los titanes.

Resulta poético que ahora descubran que el Tártaro real está lleno de gigantescos penitentes de nieve y hielo. El autor del descubrimiento, John Moores, de la Universidad de York, explica más sobre la formación de estos pináculos en este vídeo. Su estudio acaba de publicarse en Nature. [Nature vía Motherboard]