La diminuta hoja de lechuga de la foto ha sido plantada, cultivada y desarrollada de manera íntegra en el espacio, en la ISS. Y aunque cultivar plantas en el espacio con iluminación LED que suplen la luz solar y una cuidada selección de nutrientes no es técnicamente nuevo, la hazaña es importante por varios motivos.

El tono rojizo de la foto se debe a la iluminación especial que se requerida para que la planta reciba la radiación artificial que necesita. Aunque en este caso no se aprecia porque la hoja de lechuga es aún minúscula, cuando la planta se desarrolle no tendrá ningún tipo de “suelo” bajo ella, en su lugar, las raíces crecerán libremente bajo ella en una especie de invernadero espacial que se encarga de rociarlas con una solución con nutrientes durante 20 segundos cada 2 minutos. Aquí puede verse algo mejor en una las pruebas que la NASA realizó (en la Tierra esta vez) hace un año:

¿Por qué importa cultivar una lechuga en el espacio? Aparte de por el obvio mérito científico, porque abre un interesante número de posibilidades. Para empezar, uno de los objetivos más inmediatos es diseñar sistemas que podrían beneficiar a la agricultura terrestre mediante sistemas de gestión de agua y nutrientes mucho más eficientes.

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Por otro lado, conseguir cultivar frutas y vegetales de manera estable en el espacio es vital para las futuras misiones espaciales. Será importante para los primeros hombres que tengan que colonizar otros planetas y será importante para los primeros seres humanos que se embarquen en un viaje de varios meses en dirección a Marte.

En la época del descubrimiento de América, la mayoría de marinos que realizaban viajes de meses para cruzar el Atlántico sufrían de escorbuto por falta de vitaminas y ácido ascórbico. Ahora somos capaces de sintetizarlo de manera artificial, así que resulta improbable que cualquier viajero espacial sufra alguna vez de los mismos síntomas. Sigue siendo, en cualquier caso, una opción secundaria a disfrutar de una buena hortaliza espacial. [ vía NASA]

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