Imagen: Ryan F. Mandelbaum/Pogrebnoj-Alexandroff/katoisi/Wikimedia Commons

A pesar de que llevamos miles de años cagándonos en los pantalones, sabemos muy poco acerca de la diarrea. Hay un par de cosas que hemos descubierto sobre cómo tratar el síntoma, pero mucho de lo que saben los científicos de la diarrea y de enfermedades como la diarrea del viajero se basa más en la intuición que en los datos.

Un equipo internacional de investigadores está tratando de averiguar cómo y por qué el cuerpo deja entrar toda esa agua adicional en tu caca. O más bien en la caca de los ratones, pues investigaron ciertos casos en que las bacterias causan diarrea en estos animales. El estudio podría tener todo tipo de implicaciones en nuestra comprensión y tratamiento del síntoma. Además, es bastante guay entender por qué el cuerpo enferma y huele mal.

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“Así que nos dispusimos a probarlo de una manera más detallada”, explicó a Gizmodo el investigador Jerrold Turner del Brigham and Women’s Hospital y el Harvard Medical Center. “Nos pregutamos, «¿cómo pasa el agua a través del revestimiento del intestino?»”.

De nuevo, todo este trabajo fue en ratones, no en seres humanos. Pero los seres humanos tienen las mismas proteínas en su cuerpo, así que por lo menos podría servir como un modelo útil para estudiar el síntoma.

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La pared intestinal está revestida con células como la piel y algo de agua, pero no mucha, pueda pasar. El agua puede pasar a través de las propias células, a través de los agujeros del revestimiento o a través de las uniones que normalmente sellan el espacio entre las células.

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Cuando los ratones enfermaban, las células inmunitarias llegaban a la pared intestinal y liberaban una proteína llamada interleucina-22 (nosotros también la tenemos). Esta proteína se unía a las células de la pared intestinal, y les hacía liberar otra proteína llamada claudin-2. Esta otra proteína causaba una fuga en las uniones celulares que dejaba entrar el agua, haciendo que el ratón excretara líquido.

Los investigadores realizaron todo tipo de pruebas en tres tipos de ratones: ratones normales de control, ratones que produjeron un montón de claudina-2, y ratones que no produjeron ninguna claudina-2 (los dos últimos fueron genéticamente modificados para ser así). Los ratones normales hacían caca más suelta cuando se enfermaban, y los ratones que producían un montón de claudina-2 siempre tenían diarrea.

Pero los ratones sin caudina-2 lo tenían peor. “Su sistema inmunológico se volvió loco tratando de eliminar esa infección sin conseguirlo”, dijo Turner. Estos ratones sufrieron una lesión más severa en sus células de revestimiento, y terminaron teniendo diarrea de todos modos porque su sistema inmunológico atacó a las células para ayudar a limpiar las bacterias con un poco de caca líquida. Los investigadores publicaron sus resultados en la revista Cell Host and Microbe.

Una vez más, “los ensayos clínicos en ratones no siempre tienen éxito en las personas”, dijo Turner. Pero la simple comprensión de cómo la diarrea ocurre en respuesta a una infección bacteriana es importante. Todavía hay dudas sobre si el propósito real de la diarrea es eliminar patógenos del cuerpo, por ejemplo. Este estudio añade evidencia a esa hipótesis.

Envié el estudio a Michael Helmrath, un cirujano que trabaja con intestinos y ha cultivado intestinos en su laboratorio. “Buen artículo”, dijo en un correo electrónico. “Un trabajo muy bueno”. Pero me marcó algunas advertencias. “El punto clave aquí es el mecanismo para la interleucina-22 y la respuesta innata para prevenir la diarrea infecciosa. No está claro si este es el mecanismo para todas las infecciones, pero el concepto es nuevo e interesante”. Obviamente, esto es solo un estudio sobre un mecanismo de nuestros complejos organismos.

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Pero el estudio tiene implicaciones más allá de la simple comprensión de la caca. Algunos científicos han considerado estudiar la claudina-2 y su papel en la enfermedad del intestino irritable, por ejemplo. Pero si el cuerpo realmente está usando estos productos químicos para deshacerse de las infecciones, las cosas podrían terminar peor, nadie querría ser el ratón con el sistema inmune destruido.

“La diarrea es una causa importante de enfermedad y muerte en todo el mundo”, dijo Turner. “La gente está trabajando en medicamentos para prevenir la diarrea. Pero esto nos dice que... hay que tener cuidado con eso. En el caso de este patógeno, si lo bloquea, empeora mucho la infección”.

La diarrea sigue siendo un enigma. Pero la próxima vez que estés gritando desde el inodoro, piensa que tu cuerpo podrían estar haciéndolo por una buena razón.

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[Cell Host and Microbe]