Ilustración: Jim Cooke

La muerte nos llega a todos en la Tierra a un ritmo de casi 7.000 personas cada hora. Sin embargo, a pesar de ser inevitable, la mayoría de nosotros sabemos muy poco acerca de la experiencia. Esto es lo que le sucede a nuestro cuerpo y mente a medida que se aleja, y no es tan espantoso como podrías pensar.

Qué le sucede a tu cuerpo

Morir puede variar mucho, así que, por el bien de este artículo, supongamos que estás muriendo de causas naturales y que estás en camino. Lo primero, es importante saber que no hay un “momento de muerte” preciso. Morir es un proceso, y uno donde hay muchas áreas grises porque todavía hay mucho que no sabemos. Dicho esto, podemos definir legalmente la muerte en dos etapas. En este momento, tu cuerpo se acerca gradualmente a lo que se conoce como “muerte clínica”, que ocurre cuando el latido cardíaco, la respiración y la circulación se detienen. Pero las células de tu cuerpo siguen vivas después de eso durante los próximos cuatro a seis minutos hasta que se produce la “muerte biológica”. En ese momento, tus células cerebrales han comenzado a morir y la reanimación es imposible.

Bien, ahora sabemos lo que la muerte significa legalmente, pero no nos dejemos llevar ello. ¿Cómo se siente ese proceso? Bueno, según James Hallenbeck, un especialista en cuidados paliativos de la Universidad de Stanford, nuestros últimos días en la Tierra son lo que se conoce como la fase de “agonía activa”. Rápidamente, comenzamos a perder nuestros impulsos naturales y la mayoría de los sentidos. Hallenbeck dice que las cosas comienzan a ir en este orden:

  1. Dejas de tener hambre.
  2. Dejas de tener sed.
  3. Dejas de ser capaz de hablar.
  4. Dejas de ser capaz de ver.
  5. Dejas de ser capaz de oír.
  6. Dejas de ser capaz de sentir contacto.

Otros efectos secundarios incluyen la falta de aliento, depresión, ansiedad, fatiga extrema, confusión mental (probablemente debido a la falta de oxígeno), estreñimiento o incontinencia y náuseas. Tu cerebro, básicamente, está sacrificando lentamente las funciones menos críticas para perpetuar su supervivencia. Incluso tu piel comenzará a mostrar signos en su desaparición. Se pondrá fría, se convertirá en un gris azulado claro.

Pronto estarás demasiado débil como para toser o tragar, y tu respiración llevará a cabo un sonido perturbador en la parte de atrás de tu garganta llamado el “estertor de la muerte”. Sin embargo, como los médicos explican, el estertor de la muerte no duele, aunque suene horrible a todos los demás. Lo cierto es que los médicos no están seguros de cuánto dolor sentimos al morir. Obviamente, ser quemado vivo o recibir un disparo son, muy probablemente, formas dolorosas de irnos, pero cuando estás muriendo de causas naturales en una cama de hospital es difícil de decir. Tu dolor suele ser gestionado por profesionales de la salud y es probable que pierdas la conciencia en las horas finales, por lo que es probable que sea muy pequeño.

Cuando tu cuerpo finalmente se suelta, la pequeña función cerebral que habías dejado se desvanece rápidamente. Esto significa que tu cerebro ya no puede mantener su cuerpo bajo control, por lo que puede orinar, defecar y, posiblemente, incluso eyacular (esto sería raro). En este momento todo podría sonar terriblemente incómodo y aterrador, pero tu cerebro tiene algunos trucos en la manga.

Qué pasa en tu mente

Justo cuando tu cuerpo comienza a ir en línea plana, tu cerebro hace todo lo posible para preparar su conciencia para el gran salto al más allá. En sus momentos finales, muchas personas tienen experiencias fuera del cuerpo, una cita con familiares en un lugar tranquilo, una sensación de mayor conexión con el universo y, por supuesto, ver la clásica luz brillante al final del túnel. Pero, ¿qué es lo que realmente está sucediendo allí?

Por un lado, probablemente no tendrás miedo de lo que está sucediendo en ese estado mental. Un estudio, de la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill, comparó los estados mentales de los enfermos terminales y los presos en el corredor de la muerte con los de las personas que se les dijo que se estaban muriendo. Sus hallazgos sugieren que cuanto más cerca estás de la muerte, más positiva es la perspectiva que se tiene sobre ella. Tal vez sea porque uno se vuelve más receptivo a la muerte cuando es menos abstracto y tiene que enfrentarse a la realidad de la misma. O tal vez es porque estás teniendo sueños y visiones pacíficas.

En un estudio realizado en un centro de hospicio en Buffalo, Nueva York, los investigadores encontraron que las personas que mueren tienen mucha más actividad de sueño de lo normal. El 88% de los participantes del estudio afirmó tener sueños o visiones que se sentían más reales que los sueños normales, y que a menudo llevan al estado de vigilia. La mayoría de la gente soñaba con reunirse con personas que sabían que ya habían muerto, otros dijeron que soñaban con prepararse para viajar a alguna parte, y algunos recordaron experiencias significativas de su pasado. Para muchas de estas personas, sus sueños y visiones los confortaban y disminuían su miedo a la muerte.

Una vez que comienzas a morir clínicamente, tu cerebro se pone en marcha - con una oleada de electricidad y picos de actividad en varias regiones a través del cerebro - y comienza a liberar neuroquímicos que lo excitan mucho más allá de lo normal. Esto ocurre cuando todas esas experiencias de la “luz blanca brillante” ocurren. Un estudio, publicado en el Journal of Near-Death Studies (sí, en serio), sugiere que aquellos que han tenido una experiencia cercana a la muerte tienden a ser testigos de las mismas cosas, aunque varían dependiendo de las creencias culturales y religiosas de cada persona. Sin embargo, otro estudio reciente, publicado en Frontiers in Human Neuroscience, sugiere cuándo estas experiencias ocurren, y en qué orden varía de persona a persona. Por lo tanto, es probable experimentar estas cosas, aunque sin ningún orden en particular:

  • Un estado mental hiper consciente, o una conciencia muy clara. Esto puede ser en un estado de vigilia o sueño.
  • Una experiencia fuera del cuerpo, por lo general en la forma de que se cierne sobre su propio lecho de muerte. Posiblemente causado por la unión tempo-parietal de su cerebro (TPJ) que se daña por la falta de oxígeno.
  • Tu vida parpadea ante tus ojos. Muchas personas ven momentos significativos en su vida que regresan a ellos.
  • Una reunión con seres queridos perdidos-a veces incluso con antepasados ​​que nunca conoció en la vida. O tal vez visitar un mundo extraño y conocer seres hechos de luz. La falta de oxígeno en el cerebro puede causar alucinaciones.
  • Una abrumadora sensación de paz y descanso, posiblemente desencadenada por una oleada de endorfinas.
  • Una luz blanca brillante en el extremo de un túnel. Tu sistema visual se excita excesivamente y se inunda con dióxido de carbono, haciendo que sea mucho más sensible a la luz. También tiene otros sentidos elevados por un breve período de tiempo.

Puedes experimentar todas estas cosas, o sólo algunas de ellas. Y no se sabe cuándo ni en qué orden se producirán. De acuerdo con los supervivientes que han estado cerca de la muerte, estas experiencias hacen que la propia muerte se sienta bien, y casi acogedora. Para cuando tu mente haya terminado su ceremonia de despedida, estarás listo para marchar. Es posible que nunca sepamos con certeza lo que está más allá de la muerte, si es que hay algo, pero al menos puedes estar tranquilo sabiendo que tu cerebro tratará de hacerlo de la manera más cómoda posible.