Es un hallazgo histórico cuyas conclusiones prometen cambiar muchas de lo que conocemos sobre la evolución humana. Palentólogos y científicos internacionales han secuenciado el ADN de restos fósiles de huesos humanos encontrados en el yacimiento de Atapuerca, España. Los restos datan de hace 400.000 años y han logrado secuenciar su ADN casi al completo.

Se trata la secuencia de ADN humano más antigua jamás obtenida. Investigadores del Instituto Max Planck para la Antropología Evolutiva (Alemania) y del yacimiento de Atapuerca han trabajado conjuntamente para analizar los restos fósiles de huesos (un fémur de 1,98 gramos, en la foto debajo). Las conclusiones se acaban de publicar en la revista Nature.

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Los restos fósiles se encontraron en la conocida como Sima de los Huesos en un estado de conservación casi perfecto. Matthias Meyer, investigador del Instituto Max Planck (Alemania), ha explicado a el diario El Mundo que "va a ser difícil, y quizá sea imposible, encontrar otro lugar en todo el mundo donde los restos de homínidos muy muy antiguos hayan estado conservados en condiciones tan constantes de humedad y de baja temperatura".

El análisis de la secuencia de ADN servirá para conocer mucho mejor cómo se ha producido la evolución humana y las relaciones entre las diferentes especies de homínidos. Una de las primeras conclusiones es que los humanos actuales somos genéticamente muy similares a los neandertales. Además, se ha descubierto que el homínido de Atapuerca no está emparentado con los neandertales, tal y como se esperaba, sino con los conocidos como homínidos de Denísova, una población cuyos restos fósiles se encontraron en Siberia.

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¿Cómo es posible esta relación en apariencia tan desconcertante? Los investigadores barajan varias hipótesis pero la principal es la de una hibridación entre una madre denisovana y un padre neandertal que dio lugar al homínido encontrado en Atapuerca.

De momento, el ADN que los científicos han logrado secuenciar es el ADN mitocondrial, que contiene un pequeño orgánulo de la célula y solo se hereda por vía materna. Es decir, se ha logrado descifrar solo una parte del ADN. Para conocer al completo el origen del homínido de Atapuerca y su situación exacta en el árbol genealógico tendrán que dar con el genoma humano completo, con el ADN nuclear (y no solo mitocondrial). Es solo el comienzo de la investigación. [Nature vía Phys y El Mundo]

Foto 1: Interpretación artística de los restos de los homínidos encontrados en el yacimiento de la Sima de los Huesos, en Atapuerca (España). Javier Trueba, Madrid Scientific Films.

Foto 2: Restos fósiles a partir de los cuales se ha secuenciado el ADN humano, Madrid Scientific Films.