Las cápsulas Soyuz que llegan de la Estación Espacial Internacional suelen aterrizar en las amplias estepas de Kazajistán. Cuando los astronautas salen de la cápsula, la comitiva de bienvenida incluye helicópteros y varios ZIL-49061s, uno de los camiones todoterreno rusos mas versátiles, duros y extraños que existen.

ZIL (Zavod imeni Likhachova) es una compañía rusa que fabrica prácticamente cualquier cosa que se mueva sobre ruedas por tierra, desde limusinas a deportivos, pero su especialidad son los vehículos pesados. Los camiones ZIL se cuentan entre los más resistentes y duros del mundo. No en vano tienen que lidiar con un clima y un terreno nada benignos, sobre todo en invierno.

El ZIL-49061s, conocido popularmente como Bluebird (pájaro azul) es la creme de la creme de los vehículos todoterreno del fabricante, un monstruo anfibio desarrollado por la compañía en 1975. Solo existen 14 unidades en el mundo, fabricadas entre ese año y 1991, pero siguen demostrando ser mucho mejores que otros transportes más modernos. Existen diversas variantes del camión, pero la más conocida es la que sirve de vehículo de asistencia médica a los astronautas.

Generalmente suele haber entre dos y cuatro Bluebird esperando a la Soyuz. Mientras los cosmonautas viajan cómodamente tumbados en los vehículos con cabina trasera, otro ZIL-49061 equipado con grúa se encarga de transportar la cápsula sobre su plataforma de carga descubierta. La versión de carga del camión puede transportar hasta 3.400 kilos. Por su parte, en el interior del habitáculo caben perfectamente siete personas o tres personas tumbadas. El camión no tiene puertas laterales. Solo se puede acceder por un portón trasero o por una escotilla en la parte superior.

Un astronauta disfrutando de una manzana en el interior de uno de estos camiones. Foto: AP.

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Los BlueBird fueron diseñados para poder ser transportados por aire de una manera fácil. Por ello, y a pesar de su aspecto recio, son extremadamente ligeros. Cuentan con un chasis construido en aluminio aeronáutico que solo pesa 350 kilos. El peso total del camión es de 880 kilos. Bajo el capó, lleva un motor de 8 cilindros en V Petrol.ZIL 508.10 de 150 caballos.

Estos camiones de seis ruedas alcanzan los 80Km/h y son capaces de atravesar zanjas de hasta dos metros sin problema. También les gusta el agua. Pueden desplazarse por cualquier masa de agua, como si fuera un barco. Dos hélices traseras se encargan de mover el camión a una velocidad de hasta 9Km/h sobre el agua. Su alcance máximo son 900 kilómetros.

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El jueves 12 de marzo, el comandante Barry Wilmore de la NASA y los astronautas Alexander Samokutyaev y Elena Serova de la Agencia Espacial Rusa, aterrizaron cerca del aeródromo de Zhezkazgan después de seis largos meses de trabajo a bordo de la ISS. Allí, como siempre, les estaban esperando los ZIL para llevarles cómodamente de vuelta al aeropuerto. La ocasión ha servido para tomar algunas fotos recientes de estos veteranos de la carrera espacial. Os las ofrecemos aquí junto a algunas imágenes más antiguas (al final).

Fotos: NASA y AP Images.

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