Buscar vida en otros planetas es una misión que muchas organizaciones espaciales en el mundo tienen. Y un nuevo estudio de científicos en la Universidad de Harvard, en Estados Unidos, sugiere donde buscar: en las supertierras más antiguas.

Laura Schaefer del Centro de Astrofísica de la Universidad de Harvard propone estos astros como los mejores lugares para buscar señales de vida extraterrestre. Su teoría está basada en el estudio de la preservación de los océanos en estos planetas. Así lo explica:

Cuando consideramos si un planeta está en la zona habitable, pensamos en su temperatura y distancia del Sol. Sin embargo, deberíamos pensar en los océanos también; y buscar un buen lugar para surfear en las supertierras.

En la Tierra, aunque el 70% de su superficie está cubierta en agua, esta representa solo el 10% de su composición. Sus océanos se mantienen gracias a que gran cantidad de su contenido se filtra entre las placas tectónicas y resurge mediante el vulcanismo. Si este proceso de reciclaje no sucediera, estos desaparecerían.

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Una supertierra es un planeta rocoso con características similares a la Tierra pero desde una hasta 10 veces más grande. Schaefer usó simulaciones por computadora para ver si el proceso de reciclaje oceánico también sucedía en estos astros. Encontró que las supertierras son mejores al establecer y mantener sus océanos.

Sin embargo, el proceso requiere de tiempo. En el planeta más grande que estudiaron (con 5 veces la masa de la Tierra) los océanos tardaron mil millones de años en desarrollarse. Los científicos afirman que si su proceso de evolución es similar al de la Tierra, la búsqueda de vida extraterrestre debería comenzar en las supertierras más antiguas. Dimitar Sasselov, otro de los investigadores en el proyecto lo explica así:

Toma tiempo desarrollar los procesos químicos para la vida en escala global, y también para que la vida pueda cambiar la atmósfera de un planeta. Así que, toma tiempo que la vida se vuelva detectable.

[vía Harvard]

Imagen de portada: Concepto de la supertierra 55 Cancri junto al Sol NASA/JPL-Caltech

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