Los asteroides que pasan cerca de la Tierra generalmente solo llaman la atención cuando son muy grandes, o pasan muy próximos. 2004 BL86 cumple ambos criterios. El meteorito pasará esta noche junto a nosotros, y será posible verlo con un equipamiento básico.

2004 BL86 es una pequeña montaña voladora. El meteorito tiene un diámetro estimado de medio kilómetro, y pasará muy cerca en términos astronómicos, o sea, a 1,2 millones de kilómetros (unas tres veces la distancia que nos separa de la luna). Aunque no corremos el más mínimo peligro de que 2004 BL86 impacte contra la Tierra, su tamaño y su proximidad hará que refleje la luz del sol con un brillo de magnitud 9,2 o superior, lo que lo convierte en una oportunidad única para los astrónomos aficionados.

El objeto no será observable a simple vista, pero sí con un telescopio doméstico de tan solo 3 o 4 pulgadas (75-100mm), o unos binoculares potentes, y una carta estelar para orientarnos. El meteorito será observable en la noche del 26 al 27 de enero siguiendo una trayectoria definida que podéis ver en este mapa elaborado por Sky and Telescope. 2004 BL86 será visible desde todo el continente americano, Europa y África. Su momento de mayor brillo (cuando el sol esté detrás de la Tierra e iluminando la cara más grande del asteroide) será entre la 1 y las 6 de la mañana en tiempo universal coordinado (UTC o GMT). Para calcular la hora en vuestra zona solo tenéis que añadirle o restarle el correspondiente huso horario.

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2004 BL86 fue descubierto en 2004 como parte del proyecto LINEAR (Lincoln Near-Earth Asteroid Research) de detección de objetos cuya órbita pasa próxima a la Tierra. El meteorito tiene el número 357439 asignado, lo que significa que ya se conoce su órbita. Se da la curiosa circunstancia de que cuando un meteorito de este tipo está numerado, es susceptible de recibir un nombre propio. 2004 BL86 aún no ha recibido ninguno y la Unión Astronómica Internacional admite sugerencias.

El próximo meteorito de este tamaño no pasará hasta 2027 (1999 AN10), pero no hay que angustiarse si no tenemos equipo para seguirlo esta noche. El Observatorio de Arecibo y la Gold Tracking Station de la NASA están preparados para el espectáculo y seguro que nos ofrecen unas imágenes formidables. [NASA vía Sky and Telescope]

Foto: Paul Fleet / Shutterstock

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