Si los seres humanos queremos mantener nuestro estilo de vida, tenemos que ir pensando en alternativas para abandonar los combustibles fósiles. No solo para evitar la contaminación, sino también simplemente porque estos combustibles no durarán eternamente. Conocemos ya muchas fuentes de energía alternativas, pero puede que estas 13 te sorprendan.

Hojas de tabaco

Cuando decimos biocombustibles, mucha gente piensa en el ma√≠z, pero se da la circunstancia de que el ma√≠z es un p√©simo recurso para biofuel. Un reciente estudio llama la atenci√≥n sobre otra planta mucho m√°s eficaz: el tabaco. Concretamente tabaco modificado gen√©ticamente para subir su contenido en almid√≥n un 700%. Esto se traduce en un 500% m√°s de az√ļcar, un ingrediente crucial para generar biocombustibles de calidad.

Baterías dulces

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Hablando de az√ļcar, esta sustancia ofrece un prometedor futuro para sustituir los metales pesados dif√≠ciles de obtener y de reciclar de las bater√≠as actuales. Un grupo de investigadores logr√≥ recientemente construir una c√©lula de combustible basada en encimas que se alimenta de az√ļcar para generar energ√≠a de un modo similar a como lo hacen las propias plantas. No contamina, y se puede rellenar.

La Jatropha Curcas

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Foto: Immersia

La Jatrofa o Pi√Ī√≥n de Tempate es una planta cuyas semillas, ricas en aceite, son ideales para producir biofuel. Adem√°s, es capaz de crecer en tierras yermas que no son aptas ara cultivos normales. Los cient√≠ficos trabajan ahora en crear versiones m√°s fuertes y que produzcan m√°s semillas.

M√°quinas de algas

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Las microalgas son ricas en almid√≥n y az√ļcar, lo que las hace un serio candidato para biocombustibles. Su mayor problema, a fecha de hoy, es que no se pueden cosechar f√°cil y abundantemente en el mar. Por eso se trabaja en distintos modelos que permitan cultivar estas microalgas de manera masiva. Incluso se baraja la posibilidad de modificar las algas mediante nanopart√≠culas para que absorban m√°s luz y generen m√°s energ√≠a.

S√ļper levadura

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La industria agraria genera toneladas de residuos vegetales que, o no sirven para nada, o son complicados de procesar para hacer biofuel. El bi√≥logo Na Wei y su equipo trabajan en una variedad de la levadura capaz de digerir la xilosa o az√ļcar de la madera. Esta variedad convierte los residuos vegetales en componentes muy aptos para biocombustibles.

Pasto varilla con maíz

El pasto varilla (Panicum Virgatum) o Switchgrass es, literalmente, una mala hierba. Su uso como fuente de biocombustible es polémico porque, aunque produce muchos materiales para biofuel, también es una especie invasiva. La solución podría estar en un gen del maíz. Por un lado, este gen dispara el porcentaje de almidón de la planta. Por otro, impide su floración, bloqueando la tendencia del pasto varilla de invadirlo todo.

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Fotosíntesis artificial

Investigadores de Caltech y del Laboratorio Nacional Lawrence Berkeley trabajan en desarrollar una versi√≥n artificial del proceso de fotos√≠ntesis que da energ√≠a a las plantas. El resultado, si lo consiguen refinar, es similar a una c√©lula solar a la que se le inyecta una peque√Īa corriente de agua. A cambio, esta c√©lula produce hidr√≥geno e hidrocarburos en abundancia.

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Baterías de flujo

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Las bater√≠as de flujo no tienen electrodos. La electricidad la genera una doble soluci√≥n qu√≠mica separada por una membrana que permite el intercambio de iones. El no tener electrodos hace que estas bater√≠as (m√°s una pila de combustible que una bater√≠a, en realidad) sean mucho m√°s longevas. Tan solo hay que a√Īadir m√°s soluci√≥n para renovarlas. El problema es que su electr√≥nica es todav√≠a muy compleja y no generan tanta energ√≠a.

Lodo de alcantarilla

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Sí, la porquería orgánica que se filtra por nuestras alcantarillas también podría ser utilizada para producir biodiesel. Concretamente, lo que se quiere utilizar es el lodo denso que resulta de la limpieza del agua en las plantas purificadoras. Este lodo es rico en lípidos, y un grupo de investigadores de Corea del Sur ha encontrado la manera de calentar estos líquidos en un reactor junto a metanol y dióxido de carbono. El proceso convierte los lípidos en biocombustible. La buena noticia es que la materia prima es muy abundante. La mala que requiere adaptar todas las plantas de limpieza de aguas con una nueva instalación que no es barata.

Células de combustible de orina

Resulta que la orina es una tremenda fuente de alimento para muchas bacterias. Estas bacterias generan energía y son el objetivo de varias investigaciones que tratan de desarrollar pilas de combustible que se recargan con orina. Un poco escatológico, pero si funcionan matarían dos pájaros de un tiro. Nos darían energía y una buena razón para reciclar nuestros propios desechos.

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Hidrocarbón y biocarbón

La carbonizaci√≥n hidrotermal es un proceso que convierte cualquier tipo de desecho org√°nico en un tipo de carb√≥n por el procedimiento de someter esos desechos a altas presiones y temperatura. Si el proceso a√Īade agua, el material se conoce como hidrocarb√≥n. Si no la a√Īade, es biocarb√≥n a secas. Despu√©s, este combustible puede ser utilizado directamente o convertido en gas. El problema del biocarb√≥n es que se necesita secar la biomasa para producirlo. De ah√≠ que el hidrocarb√≥n sea una alternativa muy plausible. La Uni√≥n Europea ha puesto en marcha un programa de 30 meses llamado NEWAPP para estudiar sus posibilidades.

Energía solar espacial

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En el espacio, la luz solar puede captarse en crudo, sin los filtros de la atmósfera. Eso ha llevado a los científicos a teorizar con construir enormes satélites con paneles solares que capten esa energía solar pura, y la transmitan a tierra mediante enlaces de microondas.

Grasa animal

La industria alimentaria produce toneladas de grasa que no se aprovechan. Científicos de Louisiana están estudiando el caso concreto de los caimanes, cuya carne ya se comercializa y son ricos en grasa desechable. Estos residuos podrían convertirse en una fuente más de biofuel.

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Texto realizado con la colaboración de Robert Coridan, Rachel Mitchell, y Jenna Lewein.

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