Cient√≠ficos del Departamento de Salud P√ļblica de California han encontrado una nueva variante de toxina botul√≠nica tan letal, que han decidido ocultar su secuencia gen√©tica hasta que sean capaces de encontrar un ant√≠doto. Es la primera vez que se toma una decisi√≥n semejante, pero no es para menos.

Hasta ahora se conoc√≠an siete variantes de toxina bot√ļlinica, todas ellas producidas por la bacteria Clostridium botulinum, y agente responsable de la intoxicaci√≥n conocida como Botulismo. Lo que los investigadores han encontrado es una octava variedad de toxina. Aparte de ser la primera nueva variante que aparece en 40 a√Īos, su potencia es tal que 2.000 milmillon√©simas partes de un gramo (lo que se conoce como nanogramo) en sangre bastan para matar a un adulto.

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Trece nanogramos inhalados bastarían también para producir la muerte, aunque este extremo es más difícil de lograr porque la Clostridium es una bacteria anaerobia. Sólo se desarrolla en medios sin oxígeno.

Sea como sea, la peligrosidad de la sustancia ha llevado a sus descubridores a mantener en secreto su cadena de ADN hasta que se encuentre un suero proteínico que funcione. Hasta ahora, ninguno de los sueros antitóxicos que funcionan contra las siete variantes conocidas sirven para combatir esta octava.

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Por otra parte, no es la primera vez que se intenta utilizar la toxina botul√≠nica como arma. La secta japonesa Aum Shinrikyo ya trat√≥ de atentar con ella en los a√Īos 90, y mantener la secuencia de esta nueva variante es una buena precauci√≥n para que no pueda ser sintetizada con malos fines..

La toxina botulinica tipo H queda pues a buen recaudo hasta que se encuentre el correspondiente ant√≠doto. La parte m√°s curiosa es que este agente letal fue encontrado en el pa√Īal de un beb√© aquejado de Botulismo. Los reci√©n nacidos son v√≠ctimas habituales de esta toxina ya que sus sistemas digestivos a√ļn no est√°n dotados de la flora intestinal capaz de inhibir el crecimiento de la bacteria Clostridium. [v√≠a New Scientist y NPR]

Foto: Jezper / Shuterstock