En 2007, en EE.UU. se gastaron m√°s de 3.000 millones de d√≥lares (s√≠, la cifra es correcta) en remedios homeop√°ticos. Boiron, una de las principales compa√Ī√≠as farmac√©uticas que los distribuye, experiment√≥ un beneficio neto de 89 millones de euros. Estos son los argumentos de un negocio millonario, desmontados punto a punto.

La homeopatía: breve historia

La homeopat√≠a encuentra su origen a finales del siglo XVIII en manos de Samuel Hahnemann, un m√©dico alem√°n. Con las limitaciones, comprensibles, propias de la √©poca, Hahnemann elucubr√≥ una serie de principios donde catalogaba las enfermedades como p√©rdidas de balance, desequilibrios, de la fuerza vital. La conclusi√≥n por tanto parec√≠a clara: a√Īade equilibrio al balance, restaura la ‚Äúfuerza vital‚ÄĚ y cura al paciente.

Hahneman iba más o menos bien hasta ahí. Llegado a ese punto, comenzó su particular viaje cuesta abajo. Entre esa serie de principios, apareció uno llamado similia similibus curantur: lo similar cura lo similar. La serie de pasos lógicos que utilizó para llegar a tan peregrina conclusión no están demasiado claros pero de nuevo conviene recordar que hablamos de una época en la que la medicina era más un arte basado en la prueba y error que en una disciplina científica.

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Preparando el brebaje

Con sus ideas en la mano, Hahneman tambi√©n observ√≥ que cuanto m√°s diluida estaba una sustancia da√Īina, menos efecto provocaba. Esa parte es l√≥gica, no es lo mismo tomarse un vaso de lej√≠a a morro (no vivir√°s para contarlo), que diluir unas gotas en un vaso de agua (te har√°s polvo el es√≥fago pero probablemente sobrevivas). As√≠ que ni corto ni perezoso comenz√≥ a coger diversos agentes de enfermedades, a diluirlos hasta el absurdo y a administrarlos.

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Cuando se menciona ‚Äúhasta el absurdo‚ÄĚ es literalmente. Hasta el absurdo. Primero se diluye en 99 partes de agua (disoluci√≥n del 1%). Se repite el proceso (diluy√©ndola 100 veces m√°s) y se contin√ļa hasta que se llega hasta las 30, 40 o 50 disoluciones. Un simple c√°lculo qu√≠mico permite deducir que con diluirla solo 14 veces ya no queda una sola mol√©cula original.

¬ŅCu√°les son esas sustancias? La idea , bajo el similia similibus curantur, es que sean agentes que est√©n ligeramente relacionados con la enfermedad a curar. Por ejemplo:

  • Diarrea: caca de perro (Es real)
  • Lagrimeo de los ojos: cebolla (¬Į\_(„ÉĄ)_/¬Į)
  • Dolores menstruales: sangre.
  • Piedras del ri√Ī√≥n: calcio.

Todo esto, recordemos, en unas disoluciones tan, tan ínfimas que probablemente no quede una sola molécula de cebolla (o caca del perro, para el caso) en la disolución.

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Argumento: ‚ÄúTiene (cierto) respaldo cient√≠fico‚ÄĚ

El n√ļmero de estudios cient√≠ficos que respaldan la homeopat√≠a aumenta cada a√Īo. Eso es un hecho. Algunos de ellos claman que la homeopat√≠a ha tenido √©xito tratando enfermedades como el c√≥lera, la fiebre amarilla o neumon√≠a. M√°s de 150 estudios controlados contra placebo claman mejor√≠a en pacientes tratados con homeopat√≠a.

La mayor√≠a de esos estudios, sin embargo, tienen poca validez. En ese sentido, un art√≠culo publicado en agosto de 2007 en The Lancet analiza 5 metaestudios que intentaron probar la validez de la homeopat√≠a. Ninguno concluy√≥ que esta tuviese ning√ļn tipo de beneficio superior al de un simple placebo.

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En conversaci√≥n tel√©fonica con Gizmodo en Espa√Īol, Arturo Quirantes, profesor de f√≠sica de la Universidad de Granada y autor del libro ‚Äú¬ŅHomeopat√≠a? Va a ser que no‚ÄĚ apunta: ‚ÄúHe visto algunos de estos estudios aplicados a una sola persona. Una sola. Al final, este tipo de estudios es como las interrogaciones de la CIA, se insiste y se insiste y se insiste hasta que la final se encuentra ‚Äúalgo‚ÄĚ o una simple referencia o mejora no relacionada‚ÄĚ.

‚ÄúNing√ļn ensayo es positivo‚ÄĚ dice Fernando Fr√≠as, divulgador cient√≠fico que mantiene ‚ÄúLa lista de la verg√ľenza‚ÄĚ, dedicada a dar cuenta de las titulaciones pseudocient√≠ficas que imparten muchas Universidades espa√Īolas. ‚ÄúAdem√°s hay otro elemento‚ÄĚ, dice Fr√≠as, ‚Äúla simple estad√≠stica. La fiabilidad de los ensayos suele ser del 95%, eso deja un 5% de puerta abierta a que alguno parezca dar la raz√≥n a la homeopat√≠a. Por otro lado, ning√ļn estudio cient√≠fico es 100% perfecto, tanto para bien como para mal‚ÄĚ.

Uno de los estudios gubernamentales hasta la fecha, llevado a cabo por el gobierno australiano, reincidió en dichas conclusiones: No hay evidencia científica:

La homeopatía no debería ser usada para tratar enfermedades que son crónicas, graves o potencialmente graves. Los pacientes que escojan tratarse con homeopatía podrían exponerse innecesariamente a riesgos de salud y deben consultarlo primero con un médico especializado en caso de que quieran complementar el tratamiento.

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Argumento: ‚ÄúNo es peligroso‚ÄĚ

El argumento doble y a menudo c√≠nico del home√≥pata esconde aqu√≠ un doble juego: por un lado, vale, de acuerdo, es un placebo. As√≠ que por tanto, si es un placebo, ¬Ņqu√© da√Īo puede hacer? Partiendo de la base que no va a hacer da√Īo lo √ļnico que puede hacer, si hace, es provocar una mejor√≠a.

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No es cierto. En 2013 un paciente con el p√°ncreas gravemente da√Īado ingresa en un hospital de Badajoz, Espa√Īa. 3 semanas despu√©s fallece dejando perplejo al equipo m√©dico que lo atend√≠a porque no hab√≠a ni una sola raz√≥n o antecedente (alcohol, drogas) que explicase la afecci√≥n. En realidad, dos semanas antes del ingreso, un home√≥pata le hab√≠a recomendado unos comprimidos que inclu√≠an mol√©culas no lo suficiente diluidas de nuez v√≥mica y hiedra venenosa (no, no es el personaje de Batman).

‚ÄúY malamente va a tener efectos secundarios si ni siquiera tiene efectos primarios‚ÄĚ a√Īade el profesor Quirantes.

En Australia, una enferma de cáncer que renegó de la medicina tradicional murió pese a su insistencia a tratarse con homeopatía. Un estudio independiente publicado en el International Journal of Clinical Practice, el más completo hasta la fecha, encontró efectos secundarios en 30 de los 38 pacientes examinados que habían pasado por tratamientos homeopáticos. La homeopatía no es, ni mucho menos, inocua.

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Argumento: ‚ÄúPero a m√≠ me funciona‚ÄĚ

Este es probablemente el argumento m√°s amplio de todos. Un paciente (normalmente suelen ser casos de gripes, resfriados o dolencias leves), toma un remedio homeop√°tico y mejora r√°pidamente. ‚ÄúEl problema es que los humanos tendemos a sacar deducciones punto a punto y a sacar relaciones que no son causales‚ÄĚ apunta Quirantes ‚Äúcomo el futbolista que marca tres goles con unas zapatillas y desde entonces s√≥lo usa esas‚ÄĚ.

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En ese sentido, la homeopat√≠a, puede, efectivamente, funcionar. Pero del mismo modo que funciona un placebo com√ļn. El efecto placebo, ampliamente estudiado, e integrado en los procesos est√°ndares para probar nuevos medicamentos, ocurre cuando el paciente al que se le ha administrado un ejemplar falso medicamento (normalmente una pastilla de az√ļcar) cree que ha tomado el medicamento de verdad y experimenta una mejor√≠a real.

La homeopat√≠a puede funcionar perfectamente a este nivel, con la excepci√≥n de que suele ser el doble de caro que un medicamento com√ļn, pero, como todo Placebo, ni es consistente (no va a ocurrir siempre) ni sirve seg√ļn la enfermedad (nunca va a curar un c√°ncer, por ejemplo, o una enfermedad neurol√≥gica).

Fr√≠as matiza. ‚ÄúLo normal es que de una enfermedad leve te acabas curando, naturalmente, tomes medicamentos o no. Con homeopat√≠a te vas a curar igual. Es muy significativo tambi√©n que se recomiende para problemas de este tipo y para problemas propios de la infancia pero que se curan al cabo del tiempo, homeopat√≠a o no, tratamiento o no‚ÄĚ

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Por otro lado, y por √ļltimo: ‚ÄúEn afecciones como la gripe o un resfriado la mayor√≠a de pacientes suele a acudir en el peor momento de la enfermedad, cuando esta ha alcanzado su m√°ximo o est√° por alcanzarlo, cuando su cuerpo ya est√° reaccionando contra la enfermedad. Partiendo de ah√≠, da igual que se tome homeopat√≠a o caramelos de menta, la mejor√≠a va a llegar de manera natural‚ÄĚ a√Īade Quirantes.

Argumento: ‚ÄúEl agua tiene memoria y por eso funciona‚ÄĚ

Los c√°lculos qu√≠micos que determinan que tras 60 o 70 disoluciones no queda una sola mol√©cula del compuesto original, n√ļmero de Avogadro mediante, son sencillos e ineludibles:

Un litro de agua contiene 34 607 650 000 000 000 000 000 000 mol√©culas (34¬∑1024), por lo que la probabilidad que haya al menos alguna mol√©cula de la sustancia activa es pr√°cticamente cero a partir de C24, y en un C200 ya es del orden de 10‚ąí175.

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En ese sentido, el inmun√≥logo Jacques Beneveniste formul√≥ como hip√≥tesis ad hoc (hecha ex profeso) la memoria del agua. Mediante la memoria del agua el agua conservar√≠a de manera casi m√°gica una ‚Äúmemoria‚ÄĚ de los productos disueltos que alberg√≥ en soluciones posteriores. Un experimento, recogido en Nature, con pautas cient√≠ficas bien establecidas con el equipo de Beneveniste en condiciones de doble ciego fall√≥ por completo y el concepto es rechazado por la comunidad cient√≠fica.

No hay, tampoco, ning√ļn tipo de base qu√≠mica o molecular conocida que pueda justificar en modo alguno algo como la memoria del agua. Se trata, en realidad, de un argumento realizado ex profeso para contrarrestar la evidencia abrumadora cient√≠fica que existe contra la homeopat√≠a.

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Imagen: Camille White/Shutterstock

Bibliografía:

Adverse effects of homeopathy: a systematic review of published case reports and case series‚ÄĚ International Journal of Clinical Practice, ‚ÄúThe Case FOR Homeopathic Medicine: The Historical and Scientific Evidence‚ÄĚ The Huffington Post, ‚ÄúBenefits and risks of homeopathy‚ÄĚ Bad Science, ‚ÄúThe End of Homeopathy‚ÄĚ The Lancet, ‚ÄúDiez argumentos para la homeopat√≠a‚ÄĚ Naukas, ‚Äú¬ŅPor qu√© decide ahora el Gobierno regularizar 19.000 medicamentos homeop√°ticos? La Sexta, ‚ÄúEvidence on the effectiveness of homeopathy for treating health conditions‚ÄĚ Australian Government National Health and Medical Research Council, ‚ÄúHuman basophil degranulation triggered by very dilute antiserum against IgE‚ÄĚ Nature, ‚ÄúEl uso de productos homeop√°ticos puede matar ‚Äú EsMateria.

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