¬°Muere, maldito!

Un zumbido te despierta justo a punto de conciliar el sue√Īo. Enciendes la luz y nada. El proceso se repite de forma exasperante hasta que por fin localizas a la condenada alima√Īa posada en la pared. Tu descanso est√° en juego y solo tienes esa oportunidad. Calculas mentalmente la trayectoria del golpe mientras desear√≠as tener un arma infalible capaz de fulminarlo sin fallar. ¬ŅPor qu√© nadie ha inventado todav√≠a un l√°ser contra mosquitos?

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Cualquiera que se haya encontrado antes en esa situación puede identificarse con ese sentimiento. Ninguno de los remedios que conocemos para eliminar mosquitos es efectivo al cien por cien. Las mosquiteras se mueven y dejan huecos. El efecto de los repelentes dura poco, y no es cosa de fumigar toda la habitación con insecticida cada vez que oigamos un zumbido.

Efecto de un l√°ser ultravioleta, en c√°mara superlenta sobre un mosquito. Las alas sencillamente se vaporizan.

No se trata solo una cuesti√≥n de conciliar el sue√Īo. Los mosquitos son el principal vector de enfermedades mortales como la Malaria, el Dengue, la Fiebre Amarilla o el Zika. Seg√ļn la Organizaci√≥n Mundial de la Salud, las picaduras de mosquito se cobran m√°s de 725.000 muertes al a√Īo en todo el mundo. En m√°s de una ocasi√≥n incluso se ha planteado la idea de exterminar completamente la especie mediante armas biol√≥gicas dise√Īadas expresamente para ello. El problema de esta soluci√≥n, por atractiva que nos parezca, es que los cient√≠ficos no est√°n seguros del da√Īo que la desaparici√≥n de los mosquitos podr√≠a ocasionar en el ecosistema. Hay cientos de especies de animales que se alimentan de ellos.

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Confieso que la idea de un ca√Ī√≥n l√°ser capaz de aniquilar mosquitos me sobrevino una ma√Īana tras levantarme con 38 picaduras de mosquito solo en una pierna (Lo se porque las cont√©. Vivir en un pa√≠s tropical tiene sus inconvenientes). Si se me ocurri√≥ un l√°ser y no otro tipo de arma es porque pens√© que el haz de algunos punteros especialmente potentes parece el instrumento ideal contra un mosquito. Es silencioso, no desplaza el aire y, para cuando el mosquito pueda reaccionar, probablemente el haz haya calcinado irremediablemente sus delicadas alas.

Resulta que no andaba muy desencaminado. Una compa√Ī√≠a lleva a√Īos tratando de desarrollar precisamente eso, un ca√Ī√≥n l√°ser contra mosquitos. Bienvenidos a Intellectual Ventures.

Intellectual Ventures no es una startup m√°s. La fundaron los genios de Microsoft Nathan Myhrvold y Edward Jung, y es la quinta compa√Ī√≠a que m√°s patentes registra en Estados Unidos. Casualmente, tambi√©n es la compa√Ī√≠a que m√°s cerca est√° de lograr lo imposible: una satisfactoria torreta l√°ser que elimina mosquitos en pleno vuelo. En 2007, la fundaci√≥n de Bill y Melinda Gates encargaron a su amigo Myhrvold una soluci√≥n dr√°stica contra la malaria. Esa soluci√≥n se llama Photonic Fence. Bajo este nombre se oculta un l√°ser ultravioleta montado sobre un sistema motorizado y unido a una c√°mara de infrarrojos.

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Primer prototipo del Photonic Fence. Foto: Intellectual Ventures

El primer prototipo lleva funcionando desde 2010, y no ha sido para nada tarea f√°cil. En primer lugar estudiaron la morfolog√≠a de los mosquitos para ajustar el l√°ser a una frecuencia que maximizara el da√Īo minimizando la energ√≠a el√©ctrica consumida en el proceso. El segundo problema fue el m√°s complejo: diferenciar los mosquitos hembra de cualquier otra cosa que se mueva.

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Los investigadores de Intellectual Ventures han invertido un considerable esfuerzo en determinar con precisi√≥n la frecuencia y patr√≥n de vuelo de las hembras de mosquito (las √ļnicas que pican) para que el l√°ser solo las ataque a ellas. Adem√°s, han a√Īadido una comprobaci√≥n de seguridad para no disparar si detecta personas en el √°rea de disparo. Seg√ļn sus creadores, el dispositivo puede aniquilar entre 50 y 100 mosquitos por segundo a distancias de hasta 30 metros.

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Si est√° tan avanzado ¬ŅPor qu√© demonios no lo tenemos ya en casa?

La respuesta es compleja. Intellectual Ventures no fabrica nada de lo que idea, solo vende la licencia para hacerlo, y a d√≠a de hoy nadie ha comprado la de Photonic Fence a√ļn. A comienzos de 2015, la compa√Ī√≠a firm√≥ un acuerdo con Global Good para desarrollar un dispositivo comercialmente viable, pero la idea era limitarlo a usos profesionales como crear zonas libres de mosquitos cerca de hospitales en pa√≠ses tropicales o adaptar el sistema para proteger cosechas de otras plagas voladoras. No falta quien critic√≥ el proyecto por considerarlo excesivamente caro y porque depende del suministro el√©ctrico para funcionar.

Una versión más avanzada de Photonic Fence.

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La respuesta a la pregunta del titular, en definitiva, es que el ca√Ī√≥n l√°ser contra mosquitos s√≠ existe, pero a√ļn no est√° a la venta. Probablemente el problema de Photonic Fence no es t√©cnico, sino de planteamiento. Desde el principio se concibi√≥ como un dispositivo para salvar vidas en pa√≠ses en v√≠as de desarrollo, pero ese tipo de planes nunca son muy rentables. En 2016, el jefe de desarrollo de producto de Intellectual Ventures, Arty Makagon, mostr√≥ de nuevo el prototipo del ca√Ī√≥n l√°ser antimosquitos, esta vez en Alemania. Makagon reconoci√≥ que la compa√Ī√≠a tratar√° de lanzarlo primero en pa√≠ses con mayor poder adquistivo para hacerlo rentable y poder emplearlo para el uso para el que se concibi√≥ originalmente.

En su presentaci√≥n original, Nathan Myhrvold aseguraba que el prototipo se hab√≠a ensamblado usando componentes de eBay y que su coste se podr√≠a reducir a solo 50 d√≥lares. La ma√Īana en la que cont√© 38 picaduras hubiera pagado 500 por √©l. Si a√Īaden funci√≥n contra moscas estoy dispuesto a pagar incluso m√°s. Ya est√°n tardando.

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