Por primera vez, un estudio científico en Nature firmado por investigadores de Harvard ha identificado exactamente cómo el estrés en el cuerpo hace que nuestro cabello se vuelva gris.

Lo cierto es que llevamos toda la vida diciendo que el estrés en nuestras vidas podría ser un actor principal para que comenzaran a aparecer las primeras canas y el pelo gris, pero hasta ahora no se había identificado el proceso que lo hacía posible. Como explica el autor principal del trabajo, Ya-Chieh Hsu:

Todos tienen una an√©cdota para compartir acerca de c√≥mo el estr√©s afecta a su cuerpo, particularmente en la piel y cabello, los √ļnicos tejidos que podemos ver desde afuera. Quer√≠amos entender si esta conexi√≥n es verdadera y, de ser as√≠, c√≥mo el estr√©s conduce a cambios en diversos tejidos. Para empezar, la pigmentaci√≥n del cabello es un sistema muy accesible y manejable, y adem√°s, ten√≠amos mucha curiosidad por ver si el estr√©s realmente conduce al cabello canoso.

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Cuentan los investigadores que, en realidad, el cabello no se vuelve gris tanto como pierde su pigmentación, un proceso que llaman canidades o acromotricia. Llegaron a esta conclusión de manera algo fortuita después de realizar experimentos de dolor en ratones.

Imagen: Imágenes de las pruebas realizadas (William A. Gonçalves)

Al parecer, descubrieron que cuando se les daba una sustancia llamada resiniferatoxina para inducir dolor, el pelaje de los animales se volvía completamente blanco en un mes. El experimento se repitió varias veces utilizando resiniferatoxina, que es un químico natural que se encuentra en una planta similar a un cactus nativa de Marruecos.

Luego se centraron en el cabello y la manera en que el estrés afecta. Primero con un análisis de todo el cuerpo para determinar qué sistema era responsable de conectar el estrés con el color del cabello, reduciéndolo al nivel molecular.

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De esta forma determinaron que el estr√©s activa el sistema nervioso simp√°tico, que es responsable de nuestra respuesta a la hora de combatir o huir, y que a su vez causa da√Īo permanente a las c√©lulas madre en los fol√≠culos capilares responsables de la regeneraci√≥n de los pigmentos. Estas c√©lulas madre act√ļan como un reservorio de c√©lulas que alg√ļn d√≠a tomar√°n el papel de producir pigmento, aunque el estr√©s rompe sus defensas.

Los nervios simpáticos se ramifican en los folículos pilosos de la piel, pero los eventos estresantes hacen que estos liberen un químico conocido como noradrenalina o noradrenalina. La norepinefrina sobreestimula las células madre reservadas y las convierte en exceso en células productoras de pigmento, agotando así la reserva.

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Imagen: Hsu Laboratory, Harvard University

Por √ļltimo, los investigadores apuntaron al sistema nervioso simp√°tico como una forma de inhibir la acromotricia. Seg√ļn el coautor del estudio, Thiago Mattar Cunha:

Despu√©s de inyectar resiniferatoxina en los ratones, los tratamos con guanetidina, un antihipertensivo capaz de inhibir la neurotransmisi√≥n a trav√©s de fibras simp√°ticas. Observamos que el proceso bloque√≥ el proceso de p√©rdida de color del pelaje. Se interrumpi√≥ la neurotransmisi√≥n, evitando la diferenciaci√≥n de c√©lulas madre de melanocitos y evitando la p√©rdida de color del pelaje. Los ratones gen√©ticamente modificados confirmaron a√ļn m√°s el hallazgo.

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La siguiente fase consisti√≥ en averiguar si estos mecanismos afectan por igual a los humano. Para ello, trataron un cultivo de melanocitos humanos con noradrenalina y descubrieron que un gen que codifica prote√≠nas llamadas quinasas dependientes de ciclina (CDK), cuya expresi√≥n se alter√≥ principalmente despu√©s de la inducci√≥n de estr√©s en ratones, tambi√©n experiment√≥ un aumento en la expresi√≥n. Seg√ļn Ya-Chieh Hsu:¬†

Cuando comenzamos a estudiar esto, esperaba que el estr√©s fuera malo para el cuerpo, pero el impacto perjudicial del estr√©s que descubrimos estaba m√°s all√° de lo que imaginaba. Despu√©s de unos pocos d√≠as, se perdieron todas las c√©lulas madre que regeneran el pigmento. Una vez que se han ido, ya no se puede regenerar el pigmento. El da√Īo es permanente.

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Por √ļltimo, la gran pregunta: ¬Ņhabr√≠a forma de revertirlo en el futuro? Hsu y su equipo explican que ahora saben que las neuronas pueden regular las c√©lulas madre, pero descubrir el alcance de esto requerir√° una investigaci√≥n futura.

‚ÄúAl comprender con precisi√≥n c√≥mo el estr√©s afecta a las c√©lulas madre que regeneran el pigmento, hemos sentado las bases para comprender c√≥mo el estr√©s afecta a otros tejidos y √≥rganos del cuerpo. Comprender c√≥mo cambian nuestros tejidos bajo estr√©s es el primer paso cr√≠tico hacia un tratamiento eventual que puede detener o revertir el impacto perjudicial del estr√©s. Todav√≠a tenemos mucho que aprender en esta √°rea‚ÄĚ, zanja el investigador. [Nature, NewAtlas]