Imagen: Un cráneo de Neanderthal de Gibraltar. (AquilaGib (Wikimedia Commons))

Antes de convertirnos en los únicos humanos restantes en el planeta, el Homo sapiens se apareó con los neandertales y los denisovanos. Una nueva investigación ahora revela que el ancestro común de los neandertales y los denisovanos se cruzó con su propio predecesor, una población de homínidos superarcaica.

Este nuevo modelo sugiere una historia reescrita de la evolución humana y, si es así, demuestra que las primeras especies humanas se entrecruzaron mucho más de lo que los científicos pensaban inicialmente.

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“Estoy muy emocionado de poder ver esto en el pasado”, dijo Alan Rogers, el primer autor del estudio, a Gizmodo. “Cuando comencé a trabajar en estas cosas ... pensé que estaría trabajando en el origen de los humanos modernos. Fue una sorpresa para mí que la parte interesante de la historia fuera lo que sucedió en el Pleistoceno medio”. 

Investigaciones anteriores han sugerido que hace unos 750.000 años, los humanos se separaron de un antepasado de los neandertales y los denisovanos que poblaron Eurasia. Pero también hay evidencia de que otro ancestro arcaico ya habitaba Eurasia. Quizás los “neandersovanos” también se criaron con este tipo de homínidos.

Los investigadores desarrollaron un modelo basado en una muestra del genoma europeo moderno del Proyecto de Diversidad del Genoma de Simons, así como los genomas de Neanderthal disponibles. Asumieron que los humanos europeos antiguos no se reproducían con denisovanos, porque no hay gran evidencia que lo respalde. Siguieron cómo las mutaciones en cualquiera de los grupos se llevarían adelante o saltarían entre especies. Según su análisis estadístico, el modelo que mejor se ajustaba a los datos era uno en el que los neandertales se cruzaban con los humanos, los denisovanos se mezclaban con el ancestro superarcaico, y ahora, la hipótesis novedosa, que la información genética fluía entre la población superarcaica y la población de ancestros neandersovanos, según el artículo publicado en Science Advances. Esa población superarcaica podría haber sido un descendiente del Homo erectus, un descendiente del Homo antecessor u otro homínido por completo. 

El modelo tiene otras implicaciones: no solo retrasaría la fecha en que los neandertales y los denisovanos se separaron, sino que también predice que los antepasados ​​de la humanidad se expandieron fuera de África solo tres veces: un antepasado temprano hace 1.9 millones de años, “Neandersovans” hace 700.000 años, y los humanos modernos hace 50.000 años.

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Esta nueva investigación surgió de un trabajo de 2017 dirigido por Rogers que argumentó que los neandertales y los denisovanos se separaron hace mucho tiempo, debido a un cuello de botella en su población. Un par de investigadores, Fabrizio Mafessoni, del Instituto Max Planck de Genética Evolutiva, y Kay Prüfer, del Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana, respondieron que al modelo le faltaban datos que causaran resultados poco realistas, aunque Rogers notó que incluyendo los datos también condujo a resultados poco realistas. El equipo de Rogers produjo un nuevo modelo, lo que condujo a este artículo y a la nueva hipótesis.

Mafessoni, que no participó en el nuevo estudio, le dijo a Gizmodo que si bien esperaba revisar el nuevo documento con un poco más de profundidad y recrear sus resultados, pensaba que “están haciendo un gran trabajo al desarrollar algo que es diferente, y la mezcla de homínidos de Neandersovan / superarcaica tenía sentido. Sin embargo, también señaló que el análisis no excluye necesariamente otros modelos más complejos que explican las interacciones entre los grupos”.

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Si el modelo se mantiene, el documento tiene dos implicaciones importantes: la primera, que ya sabíamos, es que los humanos modernos mantienen el ADN de nuestros parientes súper antiguos. Pero lo más sorprendente es que nuestros ancestros homínidos se cruzaron mucho más de lo que podría haberse pensado.

El equipo de Rogers ahora planea analizar los datos genéticos de los habitantes indígenas de Oceanía, ya que estas poblaciones tienen ADN de Denisovan. Esto les permitirá obtener más información sobre las relaciones entre los primeros homínidos.

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Obviamente, este tipo de trabajo dependiente del modelo requiere separar las pistas del ADN degradado, así como las mutaciones que las poblaciones humanas han llevado en nuestro ADN a lo largo de la historia. Pero es fascinante pensar que llevamos dentro de nosotros las historias de especies humanas extintas que influyeron en lo que somos hoy.