En algunos lugares del mundo como Europa, ocurrir√° a las 2 de la madrugada, en otros como Latinoam√©rica hacia el final de la tarde. La cuesti√≥n es que en ese momento los relojes at√≥micos de todo el mundo sumar√°n autom√°ticamente un segundo extra para sincronizarse con el Sol. ¬ŅPor qu√© ocurre?

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La respuesta es, en realidad, bastante sencilla pero sus orígenes son fascinantes y tienen que ver con cómo el ser humano ha medido el tiempo a lo largo de la historia. En Grecia utilizaban clepsidras, relojes de agua que dependían de lo que tardaban dos recipientes de agua en vaciarse y llenarse alternativamente. Funcionaban, claro, pero eran muy poco precisos.

La medición del tiempo a través de los siglos

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Siglos m√°s tarde, en el XIX, los pa√≠ses m√°s ricos del momento se reunieron en Washington para determinar de una vez por todas un meridiano que reemplazase a los m√ļltiples que hab√≠a entonces. Dicho de otro modo: adoptar un meridiano √ļnico y una manera universal, est√°ndar, de medir el tiempo entre los distintos pa√≠ses. El elegido fue el meridiano de Greenwich, debido al Real Observatorio de Greenwich, fundado dos siglos atr√°s, y uno de los m√°s importantes del momento. La elecci√≥n dej√≥ fuera, curiosamente, a algunos pa√≠ses como Francia que siguieron utilizando el meridiano de Par√≠s durante algunas d√©cadas m√°s.

De los acuerdos resultantes tras la Conferencia Internacional del Tiempo en Washington y la adopci√≥n del meridiano de Greenwich se plante√≥ el Greenwich Median Time (GMT) y se acord√≥ que ser√≠a la ‚ÄúHora Universal‚ÄĚ (UT, de Universal Time), tambi√©n conocida como Hora Zulu en t√©rminos militares. Hacia la izquierda, por cada meridiano se quitaba una hora, hacia la derecha se sumaba.

Pero pas√≥ el tiempo (esto es un chiste) y a mediados del siglo XX lleg√≥ un descubrimiento cient√≠fico important√≠simo: el reloj at√≥mico. El primer reloj at√≥mico se construy√≥ en Estados Unidos cuando los f√≠sicos observaron un proceso que era extremadamente regular, la resonancia magn√©tica que se produce a niveles at√≥micos. Los primeros no eran mucho m√°s fiables que los anal√≥gicos de la √©poca funcionando con cuarzo (lo siguen utilizando, de hecho, es el ‚ÄúQuartz‚ÄĚ que puede leerse a√ļn hoy en muchos de ellos, pero poco a poco fueron perfeccion√°ndose.

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Relojes atómicos y dolores de cabeza

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En 1967 ya eran tan precisos que la Oficina Internacional de Pesas y Medida determinó que la frecuencia de vibración atómica determinaría el nuevo estándar. Así, el segundo pasó a corresponderse con 9.192.631.770 ciclos de radiación de un isótopo de Cesio-132 a -273 grados bajo cero. Había nacido un nuevo estándar, el Tiempo Atómico Internacional.

La adopci√≥n de el Tiempo At√≥mico Internacional puso en evidencia que medir el tiempo en base al paso del Sol por un lugar determinado (Greenwich) era en realidad una poco chapuza. La Tierra lleva, en realidad, su particular ritmo de rotaci√≥n y adem√°s se ve afectada por fuerzas como la de las mareas que la van ‚Äúfrenando‚ÄĚ. Influyen tambi√©n la luna, cuya gravedad ‚Äútira‚ÄĚ de la Tierra y las fuerzas tect√≥nicas. La perfecci√≥n imperfecta.

Este hecho dio lugar a otro problema, el derivado de la existencia conjunta del Tiempo At√≥mico Internacional y la Hora Universal (UT). Por diversos motivos, no es 100% posible prescindir de UT (lo utilizan los marinos, entre otras cosas) as√≠ que se cre√≥ un ‚Äúest√°ndar de est√°ndares‚ÄĚ, el Tiempo Universal Coordinado (UTC). El UTC es, en esencia, un mix entre ambos que se corrige a mano cuando es necesario para ajustar las variaciones entre la rotaci√≥n de la Tierra y el Sol. Dicho de otro modo, los relojes at√≥micos son demasiado precisos hasta para la mism√≠sima Tierra.

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¬ŅPor qu√© ocurre?

UTC nunca puede variar m√°s de 0,9 segundos del tiempo Universal (UT), y cuando eso ocurre porque la rotaci√≥n hace de las suyas y aumenta esa diferencia, es necesario a√Īadir o sustraer un segundo extra, un procedimiento que se realiza normalmente en diciembre o en junio, como es el caso.

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La medida puede parecer inocua, y de hecho lo es en gran parte, pero en algunos √°mbitos como el de los sistemas inform√°ticos acaba suponiendo en realidad un peque√Īo dolor de cabeza. El √ļltimo ajuste, en 2012 y que toc√≥ aquella vez en diciembre/enero, provoc√≥ la ca√≠da de sitios como LinkedIn, Reddit e incluso nuestra querida Gawker Media.

Esta vez el cambio no ha pillado con la guardia baja y la mayor√≠a de sitios ya han tomado precauciones. Google, por ejemplo, est√° a√Īadiendo manualmente lotes de milisegundos a lo largo del d√≠a para que cuando llegue el momento la transici√≥n sea inexistente, la bolsa de Nueva York ha decidido que hoy cerrar√° antes para dejarse de complicaciones.

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La manera en la que medimos el tiempo es, en realidad, una simple invención humana, una manera de medir algo perfecto con métodos que siempre serán imperfectos. Cuando eso ocurre, nada como corregir a mano con métodos de la vieja escuela.

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