La isla de North Sentinel, en la bah√≠a de Bengala al suroeste de las Islas Andaman, dentro del oc√©ano √ćndico, es uno de los pocos reductos completamente apartados de la civilizaci√≥n humana. Un lugar fascinante poblado por ind√≠genas tan agresivos y hostiles que al mundo simplemente ha dejado de importarle.

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Los sentineleses, un grupo de entre 40 y 500 personas (nunca ha podido determinarse con exactitud) forman parte de los llamados pueblos aislados, uncontacted people en ingl√©s, poblaciones tan remotas o tan perdidas que contin√ļan separadas del resto de la civilizaci√≥n.

La mayor√≠a de veces ese aislamiento se debe a cuestiones geogr√°ficas o pol√≠ticas. Otras, como el caso que hoy nos ocupa, a que dicha poblaci√≥n ha defendido con fiereza cualquier tipo de contacto con el mundo exterior. Helic√≥pteros, buques cargueros, c√°maras de televisi√≥n o armas de fuego: la respuesta de los sentinelese (el nombre que reciben los misteriosos habitantes de North Sentinel) siempre se ha acompa√Īado de indiferencia y flechas, piedras e insultos.

As√≠, durante miles de a√Īos y hasta que en 1880 un explorador llamado Maurice V. Portman consigui√≥ poner pie por primera vez en la isla, North Sentinel y los sentineleses han permanecido aislados y apartados del resto del mundo. A d√≠a de hoy, ni la tecnolog√≠a, ni las leyes, ni el turismo o las leyendas en torno a ella han conseguido cambiarlo.

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La isla de North Sentinel

North Sentinel se encuentra en las coordenadas 11¬į 33‚Ä≤ 0‚Ä≥ N, 92¬į 14‚Ä≤ 0‚Ä≥ E, tiene una posici√≥n privilegiada dentro del Oce√°no √ćndico, lo suficientemente aislada del continente (la India, Birmania y Tailandia como principales vecinos) como para que un viaje hasta all√≠ suponga un buen trecho en barco o avi√≥n, pero tambi√©n relativamente cerca de las Andaman, un conjunto de Islas relativamente civilizadas y administradas por el gobierno Indio. Viven en estas √ļltimas unas 300.000 personas.

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Históricamente, las Andaman se utilizaron como lugar de exilio para presos cuando India era una colonia del Imperio Británico (se independizó en 1947), allí se los destinaba a labores de minería, tala y exploración de los recursos naturales. Algunos de esos presos, y las historias en torno a ellos, acabaron siendo parte también de las leyendas en torno a North Sentinel.

North Sentinel en s√≠ es much√≠simo m√°s peque√Īa, unos 72 kil√≥metros cuadrados, m√°s o menos las dimensiones de la isla de Manhattan, en Nueva York. Est√° rodeada por una fina l√≠nea de playa, que es lo m√°ximo que la civilizaci√≥n ha conseguido discernir en la isla m√°s all√° de fotos por sat√©lite y, sobre todo, una barrera de arrecife. Es demasiado peque√Īa para colonos o para ser de inter√©s a poderes gubernamentales (sobre todo porque las Andaman est√°n a unas horas en barco: son mayores y con mejores recursos). Ese arrecife de coral submarino previene no s√≥lo que grandes embarcaciones se aproximen demasiado a la isla sino que la deja pr√°cticamente inaccesible durante 10 de los 12 meses del a√Īo. Hay muchos motivos, como se detalla algunos p√°rrafos m√°s abajo, que han mantenido a North Sentinel aislada del resto del mundo durante miles de a√Īos, pero el arrecife de coral ha supuesto su principal barrera natural todo ese tiempo.

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Fotografía de satélite comparando la isla antes del tsunami de 2004 y después. Se aprecia que el contorno de tierra firme permanece invariable, pero el arrecife pasa de estar sumergido a completamente expuesto.

En 2004, el tsunami del Oc√©ano √ćndico azot√≥ con violencia la isla. La placa tect√≥nica sobre la que se encuentra se inclin√≥ ligeramente, elevando su altitud unos 2 metros y provocando que gran parte de ese arrecife se elevase sobre el nivel del mar, acentuando a√ļn m√°s la barrera entre el mundo exterior y la selva intrincada que recubre la pr√°ctica totalidad de la isla.

Las aguas que rodean North Sentinel, debido a todos estos factores, tienen pesca abundante, un hecho que también ha contribuido en la particular historia del lugar.

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El encallamiento del Primrose

La historia de cómo la civilización, después de siglos olvidadándose, volvió a acordarse de los sentinelese y su isla comienza en medio de una tormenta a mediados del siglo XX.

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Imagen: Capit√°n Robert Fore.

Esa historia se remonta hasta una noche del 2 de agosto de 1981 en el que el carguero Primrose, proveniente de Hong Kong, encalla accidentalmente. A la ma√Īana siguiente, y a plena luz del d√≠a, la tripulaci√≥n comprueba r√°pidamente dos cosas: por un lado que un arrecife de coral no registrado en las cartas de navegaci√≥n de la √©poca es el responsable de sus desdicha, por otro que a apenas unos 10 kil√≥metros se encuentra una isla paradis√≠aca aparentemente desierta. No hay carreteras ni se√Īales de actividad humana, tampoco edificios ni registros concretos en el barco sobre qu√© es exactamente lo que tienen delante m√°s all√° de un nombre: North Sentinel Island. El capit√°n, por precauci√≥n, ordena a todo el mundo permanecer a bordo.

Unos días más tarde la tripulación advierte de nuevo que varias formas humanas han aparecido en la playa. Inicialmente se piensa que forman parte del equipo de rescate que habían solicitado por radio desde el momento del encallamiento, pero una simple pasada con binoculares descarta rápidamente esa teoría: las formas oscuras pertenecen a unos nativos de piel muy oscura, totalmente desnudos, que gritan en su dirección con cara de pocos amigos y los amenazan con piedras, arcos y otro tipo de armas. Nervioso ante un posible ataque, el capitán redobla la petición de auxilio por radio.

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El Primrose encallado en North Sentinel.

Unos días más tarde, los sentinelese han comenzado incluso la construcción de botes en la propia playa con la intención de abordar el carguero hasta que, por fin, un helicóptero se acerca a evacuar a la tripulación del Primrose. Gracias a Google Maps todavía pueden verse desde el cielo los restos del Primrose, encallados en el coral de North Sentinel.

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Una recepción nada amistosa

Lo que la tripulaci√≥n del Primrose ignoraba es que unos 7 a√Īos antes, en 1974, una expedici√≥n formada por el entonces rey de B√©lgica Leopoldo III y algunos gobernadores de las islas Andaman y Nicobar repar√≥ de nuevo, y casi por accidente, en North Sentinel.

El intento de atracar en la isla fue desbaratado por un √ļnico guerrero que, armado con un arco comenz√≥ a disparar con el peque√Īo bote que se aproximaba a la playa. Una de las flechas consigui√≥ impactar en el muslo de uno de los camar√≥grafos registrando el encuentro ante lo que autom√°ticamente dieron media vuelta, subieron al barco y olvidaron r√°pidamente el tema, dejando a los Sentinelese y a su isla relativamente tranquilos durante algunos a√Īos m√°s (otro barco, el MV Risley, hab√≠a encallado tambi√©n un tiempo antes que el Primrose, en 1977).

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Una tribu m√°s antigua que las pir√°mides o los mamuts

Que sepamos, la mayor aproximación por parte de la civilización a los Sentinelese lo realizó Maurice Portman en 1880, hace un siglo y medio. En la década de los 90, finales del siglo XX, algunos antropólogos y ONGs indias consiguieron intercambiar regalos (sobre todo cocos y plátanos) con la tribu, pero la mayoría de encuentros fueron tensos, toscos y, una vez aceptados los presentes, los Sentinelese dejaban bien claro con arcos y flechas que preferían estar solos. Si el comité de bienvenida era demasiado abundante, se retiraban directamente y desaparecían entre la profundidad de la maleza.

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Fotografía tomada en la década de los 80 con un teleobjetivo.

Esto hace que sepamos realmente muy poco sobre su origen, su cultura y c√≥mo es en realidad la vida dentro de North Sentinel. Varios estudios antropol√≥gicos calculan que llevan all√≠ viviendo unos 65.000 a√Īos y que son descendientes de los primeros pobladores de √Āfrica, un dato fascinante. 65.000 a√Īos, en perspectiva, implica que estaban all√≠ 35.000 a√Īos antes de la √ļltima glaciaci√≥n, 55.000 antes de que desapareciesen los √ļltimos mamuts y unos 62.000 antes de que los egipcios construyesen las pir√°mides de Giza.

Se ha observado que las tortugas han aprendido a evitar a los sentinelese, puesto que a pesar de su belleza las tortuga no son los animales intelectualmente m√°s brillantes del planeta, la respuesta se debe probablemente a una progresi√≥n evolutiva, lo que apunta a la permanencia durante miles de a√Īos de los sentinelese en dichas tierras. Van desnudos, pero sus ornamentos corporales y pinturas son muy similares a los de los Onge-Jarawa, con los que probablemente alguna vez compartieron m√°s que agresiones.

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Esa piel oscura no s√≥lo los relaciona con las primeras tribus africanas sino que adem√°s, curiosamente, ha permitido dar pie a algunas de las teor√≠as sobre la brutal hostilidad que los Sentilenese muestran ante cualquier extranjero. Es posible que durante a√Īos varias rutas de captura de esclavos parasen en sus aguas con la intenci√≥n de capturar nativos. El conocimiento en s√≠ de la isla se remonta a casi 2000 a√Īos atr√°s cuando Tolomeo hace referencia a una ‚Äúisla de can√≠bales‚ÄĚ en medio de la bah√≠a de Bengala. Marco Polo describir√≠a a las tribus de las Islas Adaman en 1290 como ‚Äúsalvajes y despiadadas, no dudar√≠an un momento en capturar al extranjero incauto y com√©rselo vivo‚ÄĚ.

Algunas de las fotos que Portman tomó, aunque se duda de su veracidad. Foto: Crédito desconocido.

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No existen muchas referencias a lo largo de la historia sobre North Sentinel hasta el siglo XIX, con las ya mencionadas referencias de Maurice Portman y que son, a√ļn as√≠, bastante ambiguas. Portman desarroll√≥ labores mitad antropol√≥gicas, mitad de exploraci√≥n en las Andaman. Para conseguir poner pie en North Sentinel utiliz√≥ una t√©cnica que los colonos brit√°nicos hab√≠an desarrollado en aquellos a√Īos: capturar a un miembro de una tribu cercana, convencerlo de sus buenas intenciones a base de regalos y agasajos, para luego montarlo en un barco y utilizarlo como prueba de buena fe ante los nativos. Parece que Portman consigui√≥ dar con un miembro de la tribu de los Sentinelese (algo que probar√≠a en cierto sentido que en aquella √©poca la tribu no era tan cerrada como hasta ahora) y volvi√≥ con √©l hasta su isla natal. La cuesti√≥n es que Portman a menudo falsificaba las fotos con montajes y miembros de otras tribus as√≠ que las fotos y la documentaci√≥n recogida de aquel viaje, m√°s all√° de su curiosidad anecd√≥tica hist√≥rica, no tiene demasiado valor.

Portman con nativos de las Islas Andaman.Foto: Crédito desconocido.

Lo que s√≠ resulta sorprendente es que Portman consigui√≥ poner pie en la isla no una si no dos veces. Tiempo despu√©s del primer intento, y desde la vecindad de las Islas Andaman, Portman y su equipo oyeron varios ca√Īonazos proveniente de las cercan√≠as de North Sentinel, se√Īal que interpretaron como proveniente de un barco en apuros. Tras llegar, de nuevo, a North Sentinel y despu√©s de varios d√≠as de b√ļsqueda infructuosa, decidieron volver con las manos vac√≠as. No hab√≠a, en realidad, barco alguno. Lo que Portman oy√≥ fue en realidad la explosi√≥n y posteriores erupciones del volc√°n Krakatoa, una de las m√°s letales conocidas por el hombre y cuya tambi√©n fascinante historia se detalla aqu√≠. Como dato: el Krakatoa se encuentra a unos 2500 kil√≥metros de North Sentinel y las Andaman.

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En 1986, varios presos fugados de las instalaciones penitenciarias de Andaman fueron a parar a North Island. Sus cad√°veres se encontraron, deformados por el mar, semanas m√°s tarde.

Tras las aventuras de Portman, los Sentinelese continuaron en paz durante casi otro siglo más. Resulta sorprendente que, a día de hoy, sabemos de ellos poco más de lo que indagó Portman en 1880.

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En el siglo XX

Los encallamiento en el arrecife de North Sentinel y el incidente con el Primrose no fueron suficientes para alterar en √ļltima instancia la paz de los sentinelese, pero s√≠ trajo sobre ellos lo √ļltimo que deseaban: atenci√≥n.

Tras la independencia de Inglaterra en 1947, India no hab√≠a reparado demasiado en la presencia de la remota North Sentinel, perdida en medio del √ćndico. El Primrose consigui√≥ que al gobierno le despertase, como m√≠nimo, curiosidad en torno al misterio del lugar y decidi√≥ poner al departamento antropol√≥gico y cultural del gobierno sobre la Isla para ver si pod√≠an ‚Äúdomesticar‚ÄĚ a los sentinelese.

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Dos de las mejores fotograf√≠as que existen sobre los sentinelese. A la derecha, una mujer sostiene un coco ofrecido como regalo. A la izquierda, un hombre se sujeta el pene demostrando que ‚Äúag√°rrame los huevos‚ÄĚ es un s√≠mbolo m√°s internacional de lo que pueda pensarse. Foto: Guardia Costera India.

Durante la d√©cada de los 80 y principios de los 90 varias expediciones, ninguna con √©xito, intentaron poner pie en territorio sentinelese y establecer comunicaci√≥n con los nativos. En uno de esos intentos, y tras el correspondiente intercambio de flechas, piedras y ‚Äúag√°rrame los huevos‚ÄĚ, un guardia m√°s nervioso de la cuenta realiz√≥ un disparo al aire. La respuesta de los Sentinelese fue responder con una andanada todav√≠a m√°s agresiva de flechas. Dicho de otro modo: se sospecha que sab√≠a lo que son las armas de fuego. Lo que no se sabe es c√≥mo.

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Con todo y hacia 1995, después de repetidos regalos e intentos de aproximación, algunas de las estrategias parecieron dar resultado. A esa época pertenecen las fotografías superiores, las mejores que se tienen de la tribu.

Por desgracia, en 1997 la crisis de los Jarawa en las Islas Andaman, una tribu pr√°cticamente extinta debido a las pol√≠ticas del gobierno indio con respecto al turismo, levant√≥ la atenci√≥n de varias organizaciones de los derechos humanos. Varias campa√Īas de Survival International, dedicada a preservar los derechos de dichas tribus, motivaron a que en 1997 un gobierno indio aburrido y abrumado del todo ante la falta de resultados decidiese interrumpir las visitas a la isla, que ha permanecido m√°s o menos tranquila desde entonces.

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La barca de los pescadores asesinados. Foto: Guardia Costera India.

Una de las excepciones se produjo en 2006, cuando dos pescadores borrachos acabaron en las inmediaciones de North Sentinel. Los sentineleses los mataron sin pensarlo mucho y enterraron sus cuerpos en la playa. Ninguno de los intentos de la Guardia Costera India pudo recuperarlos.

Algunos informes, no confirmados, hablan tambi√©n de otros pescadores que consiguieron poner pie en la isla y volver sanos y salvos. La otra excepci√≥n, ajena a la voluntad del hombre, se debe al tsunami de 2004 en el Oc√©ano √ćndico.

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El Tsunami de 2004

Imagen: Cristian Caron/Flickr

Debido al caos tras el tsunami, las autoridades indias no enviaron a comprobar el estado de North Sentinel y su poblaci√≥n hasta pasados unos d√≠as del desastre. El terremoto sacudi√≥ con tal fuerza la zona que las exceptivas de supervivencia por parte del gobierno eran m√°s bien bajas. La realidad, sin embargo, es que cuando el helic√≥ptero comenz√≥ a sobrevolar la isla la respuesta fue exactamente la misma que en las ocasiones anteriores: flechas, piedras, insultos. De alg√ļn modo, los sentinelese segu√≠an vivos y aparentemente sanos.

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En enero de 2005, unas semanas despu√©s del terremoto, Cristian Caron tom√≥ con un teleobjetivo una de las √ļltimas fotos que disponemos de la tribu. Puede verse ya como la barrera de coral ha emergido de las aguas pero el aspecto de los nativos parece, salvando las limitaciones que impone las distancias, saludable. Se desconoce totalmente c√≥mo han conseguido los sentinelese sobreponerse a las consecuencias del tsunami.

El futuro de North Sentinel

Hoy en día India ha establecido un cerco de 3 millas en torno a North Sentinel, y la Guardia Costera patrulla con frecuencia para asegurarse de que se cumpla.

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Los motivos por los que la isla contin√ļa aislada de la civilizaci√≥n son simples: no le interesa demasiado a nadie. No es rica en recursos, no tiene una posici√≥n particularmente estrat√©gica y el arrecife de coral se encarga que el acceso se dificulte mucho durante la mayor parte del a√Īo. Por otro lado la fiereza con la que los sentinelese defienden su territorio hace que sea m√°s simple, pese a la curiosidad, simplemente ignorarlos. El contacto con la civilizaci√≥n, por otro lado, probablemente provocase en ellos enfermedades y afecciones para los que su sistema inmune no est√° preparado. La cuesti√≥n es durante cu√°nto tiempo m√°s eso seguir√° siendo as√≠.

El n√ļmero de pesca ilegal en la zona se ha multiplicado, y varios ferrys al borde de la legalidad ya operan acercando a turistas y curiosos hasta el l√≠mite.

Mientras tanto, North Sentinel continuar√° siendo una c√°psula temporal aislada de todo, un lugar primigenio y misterioso apartado de la garra a menudo m√°s abusiva que permisiva del hombre, uno de los lugares m√°s fascinantes de la Tierra.

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