Cada cierto tiempo alguien inventa un nuevo tipo de motor con la idea de revolucionar el mercado automovilístico. El ingeniero mecánico ruso Nikolai Shkolnik tenía otra idea en mente, y quizá por ello su motor de apenas dos kilos de peso ya cuenta con el respaldo de la mismísima agencia DARPA.

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El motor se llama Liquid Piston, y es un nombre curioso porque lo que hace es precisamente prescindir de los pistones que impulsan los motores de combustión convencionales. En su lugar utiliza un rotor excéntrico que gira dentro de una cámara. En cada giro, el rotor deja entrar la mezcla de aire y combustible, la comprime y la prende, creando varias cámaras que se expanden y contraen alternativamente.

La idea no es nueva. El motor Wankel de 1924 es el motor de tipo rotatorio m√°s conocido que existe, pero tiene bastantes inconvenientes. Entre ellos est√° un mayor coste de mantenimiento y mayores emisiones contaminantes.

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Nikolai Shkolnik le dio la vuelta al motor Wankel, y lo hizo literalmente. En lugar de un rotor triangular en una c√°mara redondeada, su dise√Īo se bas√≥ en un rotor redondeado en una c√°mara de corte triangular. El resultado de ese cambio es que permite un mayor ratio de compresi√≥n en cada c√°mara y evita que el gas pase de una a otra. En esencia elimina los problemas del Wankel.

Comparado con un motor de combusti√≥n de la misma potencia, el Liquid Piston X-Mini es un 20% m√°s eficiente desde el punto de vista de consumo de combustible. Adem√°s, su construcci√≥n tiene menos partes m√≥viles por lo que no vibra tanto. La ventaja m√°s poderosa es su tama√Īo y peso. La versi√≥n de cinco caballos de potencia tiene una altura poco m√°s grande que la de un iPhone 6 (16,7 x 15,7 x 13,7 cm) y pesa solo 1,8 kilos. Un motor de cortac√©sped con esa potencia ronda los 14 kilos.

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El proyecto de Nikolai Shkolnik lo continu√≥ su hijo Alec, un ingeniero en computaci√≥n especializado en Inteligencia Artificial. El m√©rito de Alec es haber convertido el motor en una alternativa comercial viable tras a√Īos de desarrollo, y para ello lo que ha hecho ha sido ignorar por completo el mercado automovil√≠stico.

Suena a desprop√≥sito, pero no lo es. Alec Shkolnik reconoce que, aunque el Liquid Piston est√° muy avanzado, es probable que no est√© preparado para superar pruebas de rendimiento obligatorias en la industria del autom√≥vil como el est√°ndar de durabilidad de 100.000 millas. ‚ÄúMuchas personas tratan de vender inmediatamente sus motores mejorados a la industria del autom√≥vil‚ÄĚ explica Shkolnik en una entrevista a IEEE Spectrum. ‚ÄúNo puedo culparlos, porque es un mercado de 300.000 millones de d√≥lares. El problema es que hacer realidad un proyecto semejante requiere al menos 7 a√Īos de pruebas y 500 millones de d√≥lares, y eso en un motor convencional donde el riesgo es m√°s bajo‚ÄĚ.

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En lugar de apuntar tan alto, Shkolnik ha perfeccionado un motor de cortac√©sped que pesa apenas dos kilos. El prototipo ya ha despertado el inter√©s de la agencia DARPA, que lo ha financiado para dar vida a drones de tama√Īo medio. Lo mejor del asunto es que los militares no tienen el juguete en exclusiva. Si eres un entusiasta de la ingenier√≠a puedes comprar un kit de desarrollo del Liquid Piston hoy mismo desde su p√°gina web. Tener la motosierra m√°s ligera y potente del planeta solo te costar√° 30.000 d√≥lares.

¬ŅVeremos un motor como este en autom√≥viles dentro de unos a√Īos? Con el auge de los veh√≠culos el√©ctricos no parece probable, pero todo puede pasar. Seg√ļn sus inventores, el sistema es escalable hasta los 1.000 caballos de potencia. Un Liquid Piston de 220 HP pesa solo 13 kilos y mide 25 x 25 x 20 cm. [Liquid Piston v√≠a IEEE Spectrum]


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