El Observatorio ALMA de Chile acaba de descubrir nieve en un sistema solar muy j√≥ven que orbita alrededor de la estrella TW Hydrae, a 175 a√Īos luz de la Tierra. La nieve no est√° en los polos de ning√ļn planeta, sino en una √≥rbita alrededor de la estrella donde las temperaturas son lo bastante bajas como para que se forme.

TW Hydrae es un sistema solar muy j√≥ven. En ese estado, la estrella no tiene planetas orbitando a su alrededor todav√≠a, sino que est√° rodeada por una nebulosa de diferentes materiales que, seg√ļn la hip√≥tesis nebular, van colisionando y aglutin√°ndose hasta formar planetas.

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Estos sistemas solares j√≥venes tienen lo que se conoce en Astronom√≠a como l√≠neas de congelaci√≥n o l√≠neas de nieve. Estas l√≠neas delimitan las √≥rbitas a partir de las cuales los compuestos de hidr√≥geno como el agua, o el metano se congelan en part√≠culas s√≥lidas. Cada sustancia se congela a diferentes temperaturas por lo que puede hablarse de distintas l√≠neas de congelaci√≥n a diferentes distancias. En nuestro sistema solar, cuando estaba en formaci√≥n, se cree que el agua se congel√≥ en la regi√≥n donde orbita J√ļpiter. Para que se congele el mon√≥xido de carbono habr√≠a que desplazarse hasta la √≥rbita de Neptuno.

Para complicar la cuestión, la nieve y el hielo se forman sólo en un plano con forma de disco donde la temperatura baja por estar más aislada de la radiación. Hasta ahora, la nube de gas ocultaba ese disco a los astrónomos. En el Sistema TW Hydrae, los investigadores de ALMA han logrado encontrar la zona en la que se congela el agua y el metano buscando el brillo de otra molécula llamada diazenilio (N2H+) cuya presencia indica con seguridad zonas donde hay monóxido de carbono congelado.

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En la imagen de portada podéis apreciar una representación artística del disco orbitando alrededor de la estrella. Las zonas con agua congelada están representadas en azul, mientras que las verdes indican las órbitas con monóxido de carbono congelado.

El descubrimiento es importante por varios motivos. En primer lugar permite estudiar la formaci√≥n de sistemas solares j√≥venes. En segundo lugar, el hielo de mon√≥xido de carbono es necesario para la formaci√≥n de Etanol y este, a su vez, para la generaci√≥n de vida tal y como la conocemos. Por √ļltimo, las l√≠neas de congelaci√≥n son las zonas donde se cree que nacen los cometas. [ALMA v√≠a El Mundo]

Foto: B. Saxton & A. Angelich/NRAO/AUI/NSF/ALMA (ESO/NAOJ/NRAO)