En 1916 Albert Einstein predijo la existencia de las ondas gravitacionales. Son ondulaciones en el universo provenientes de eventos cósmicos cargados de energía, desde explosiones de estrellas a colisiones de agujeros negros. La confirmación de su existencia hoy, un siglo más tarde, supone un día histórico para la ciencia.

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As√≠ lo han confirmado los investigadores de LIGO (Laser Interferometer Gravitational Wave Observatory) despu√©s de que el 11 de enero, un mes atr√°s, saltasen los primeros rumores. Las ondas gravitacionales se observaron por primera vez el 14 de septiembre de 2015, a las 5:51 am ET por ambos detectores LIGO. La fuente: una colisi√≥n masiva de dos agujeros negros que tuvo lugar hace 1.300 millones de a√Īos. Cuando ocurri√≥, una masa tres veces m√°s grande que la del Sol se convirti√≥ en energ√≠a en una fracci√≥n de segundo.

Durante todo este tiempo, tanto ellos como otros científicos del planeta han estado trabajando para confirmar que, esta vez sí, hemos conseguido probar la existencia de las ondas gravitacionales.

Las ondas gravitacionales, explicadas en un p√°rrafo

Pero ¬Ņqu√© son, exactamente, dichas ondas? Expl√≠quemoslo de manera sencilla: Todo objeto con energ√≠a en el universo, cualquiera, produce esas ondas en el espacio-tiempo. Ondulaciones. Incluso usted y yo, bailando o saltando, las producimos. O un tren, o un avi√≥n, o una tormenta. El problema es, l√≥gicamente, que siendo como somos motas insignificantes en el universo las ondas que producimos son pr√°cticamente indetectables. Para localizarlas hay que ir a las grandes colisiones de energ√≠a: estrellas explotando, galaxias, agujeros negros en colisi√≥n.

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Fue este √ļltimo caso el que el equipo de LIGO descubri√≥ en septiembre. Sin poder contenerse, Clifford Burgess f√≠sico te√≥rico de la Universidad McMaster en Hamilton, Canad√°, envi√≥ en enero un mail a todo su departamento afirmando que hab√≠an encontrado una se√Īal real y ‚Äúespectacular‚ÄĚ de dos grandes agujeros negros colisionando entre s√≠. Desde entonces el descubrimiento viene siendo pr√°cticamente un secreto a voces, aunque hoy por fin es oficial.

Cómo las hemos encontrado

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Para comprender c√≥mo hemos conseguido medir algo tan min√ļsculo hay que entender primero c√≥mo es LIGO. Este post de Gizmodo en Espa√Īol explica todo el procedimiento de manera sencilla y en profundidad, pero b√°sicamente el experimento se compone de dos grandes t√ļneles rectos con 4 kil√≥metros de longitud por los que pasan l√°seres de alta, alt√≠sima, sensibilidad.

Así, midiendo las diferencias en los brazos de LIGO utilizando la velocidad de la luz, constante en el universo, los científicos han podido probar la existencia de estas variaciones. Dichos láseres son tan precisos que han medido el equivalente a si un largo palo de un sixtillón de metros (1.000.000.000.000.000.000.000) se encogiese 5 milímetros.

Y ahora qué. Por qué es tan importante

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Porque contienen un elemento valios√≠simo para la ciencia: informaci√≥n. A raudales. Tal y como el astrof√≠sico del MIT Scott Hughes explica a Gizmodo en Espa√Īol: ‚ÄúHay much√≠sima informaci√≥n guardada en las ondas gravitacionales. Como astr√≥nomo, trato de pensar en c√≥mo he de pasar del ‚Äúsonido‚ÄĚ de la onda que mide LIGO, a los par√°metros que producen esta misma onda‚ÄĚ

Las ondas gravitacionales contienen informaci√≥n preciosa de eventos (una colisi√≥n de agujeros negros, sin ir m√°s lejos) sobre los que hasta ahora los cient√≠ficos solo teorizaban y especulaban. Una vez nuestros sensores sean lo suficientemente precisos como para medir ondas gravitacionales de manera habitual, comenzaremos a construir un ‚Äúcenso‚ÄĚ de grandes eventos energ√©ticos en el Universo.

Han terminado 100 a√Īos de b√ļsqueda, el fin de una era. Por suerte comienza otra, todav√≠a m√°s fascinante, donde la exploraci√≥n c√≥smica vendr√° dictada por lo que encontremos en las ondas gravitacionales.

Nuestra cobertura completa sobre el descubrimiento de las ondas gravitacionales:

- Explicado de manera sencilla: Qué son las ondas gravitacionales y por qué son tan importantes, explicado de manera sencilla

- Todos los detalles, curiosidades y análisis a fondo del descubrimiento aquí: Ondas gravitacionales: por qué hoy es un día histórico para la ciencia

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