Se sabe que los antiguos babilonios eran unos astr√≥nomos y matem√°ticos experimentados, pero no ten√≠amos ni idea de hasta que punto. La traducci√≥n de una de las tablillas de arcilla que empleaban para escribir acaba de adelantar sus conocimientos sobre c√°lculo astron√≥mico 1.400 a√Īos.

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La tablilla forma parte de un hallazgo de miles de documentos en escritura cuneiforme excavados en Irak y que se conservan en el museo británico desde 1881. Hay tantas tablillas y están tan fragmentadas que llevamos décadas estudiándolas y siguen arrojando sorpresas, pero pocas tan monumentales como esta.

Hasta ahora se conoc√≠an 340 tablillas que son, en esencia, una tabla astron√≥mica con la posici√≥n de la luna y los planetas del sistema solar. Otras 110 tablillas son instrucciones para calcular la posici√≥n de estos astros. Los cuatro fragmentos de este √ļltimo descubrimiento describen con detalle un procedimiento para calcular el desplazamiento de J√ļpiter a trav√©s de un plano ecl√≠ptico (la distancia que recorre el sol a lo largo de un a√Īo). La t√©cnica se conoce como procedimiento trapezoidal.

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Uno de los fragmentos que detalla el procedimiento para calcular el desplazamiento de J√ļpiter en un plano ecl√≠ptico como el √°rea bajo una curva que relaciona tiempo y velocidad. Mathieu Ossendrijver

Si suena complicado es porque lo es, y mucho. Hasta ahora cre√≠amos que el ser humano no hab√≠a descubrimiento ese procedimiento de c√°lculo astron√≥mico hasta bien entrado el siglo XIV, en la edad media. La tablilla demuestra que los astr√≥nomos del imperio babil√≥nico lo conoc√≠an 1.400 a√Īos antes. El astroarque√≥logo Matthieu Ossendrijver, de la Universidad Humboldt, en Berl√≠n, y autor del descubrimiento lo describe as√≠:

En 1350, os matemáticos comprendieron que si calculas el área bajo esta curva, obtienes la distancia recorrida. Se trata de un concepto bastante abstracto que relaciona tiempo y movimiento. Lo que demuestran estos textos es que ese conocimiento apareció mucho antes en Babilonia.

Es muy improbable que el procedimiento haya logrado sobrevivir a la desaparici√≥n del imperio babil√≥nico. M√°s bien creo que los europeos sencillamente lo desarrollaron por su cuenta. El procedimiento trapezoidal no parece muy com√ļn en la cultura babil√≥nica y esta desapareci√≥ alrededor del a√Īo 100 antes de Cristo. ¬ŅQuien sabe qu√© m√°s hay oculto en las miles de tablillas repartidas por museos del mundo. Esas tablillas forman parte de la historia de la ciencia. Espero que el descubrimiento siva para dar a conocer el valor de conservar ese patrimonio.

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El dios babilonio Marduk, asociado a la astronomía en la cultura babilónica. Foto: Wikimedia Commons

El estudio en detalle de J√ļpiter no es algo nuevo en el imperio babil√≥nico. Los astr√≥nomos de aquella cultura eran tambi√©n sacerdotes y J√ļpiter representaba a uno de sus dioses m√°s venerados: Marduk. [v√≠a Science]

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