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Cómo ver el cometa NEOWISE, un espectáculo que no te puedes perder

Cometa NEOWISE visto desde Hungría el 3 de julio de 2020.
Cometa NEOWISE visto desde Hungría el 3 de julio de 2020.
Imagen: Peter Komka (AP)

El cometa NEOWISE ha completado su acercamiento al Sol y ahora está regresando de donde vino. Los cometas visibles como este no aparecen con frecuencia, por lo que querrás ver esta maravilla celestial con tus propios ojos antes de que sea demasiado tarde. Esto es lo que necesitas saber.

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El cometa C/2020 F3 NEOWISE alcanzó el perihelio el 3 de julio, colocándolo justo dentro de la órbita de Mercurio. Completado su acercamiento “más cercano” al Sol, el cometa ahora se dirige hacia los confines del sistema solar. Sin embargo, su superficie todavía está siendo calentada por el Sol, lo que resulta en un coma brillante y dos colas cometarias, una que consiste en gas y otra en polvo.

Cometa NEOWISE visto desde Roma, Italia, el 7 de julio de 2020. La línea punteada es la Estación Espacial Internacional.
Cometa NEOWISE visto desde Roma, Italia, el 7 de julio de 2020. La línea punteada es la Estación Espacial Internacional.
Imagen: Gianluca Masi/Virtual Telescope Project
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Los cometas visibles como este son relativamente raros, aparecen aproximadamente una vez por década. Según los informes, el cometa ahora se ve en magnitudes entre 1 y 2, que es lo suficientemente brillante como para verse en todo el hemisferio norte, pero, para ser justos, este cometa es realmente débil. Los observadores más pacientes pueden verlo a simple vista, pero dispositivos como binoculares, telescopios y lentes con zoom en las cámaras ciertamente ayudarán. Los fotógrafos deben capturar una imagen de larga exposición, de unos pocos segundos, mientras apuntan su cámara al cometa, aconseja EarthSky.

El cometa fue descubierto por el telescopio espacial NEOWISE el 27 de marzo de 2020, utilizando sus canales infrarrojos sensibles al calor.

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El cometa tal como apareció en Arizona el 6 de julio de 2020.
El cometa tal como apareció en Arizona el 6 de julio de 2020.
Imagen: Vishnu Reddy

En sus imágenes del descubrimiento, el cometa NEOWISE apareció como un punto brillante y difuso que se movía por el cielo incluso cuando todavía estaba bastante lejos”, dijo Amy Mainzer, investigadora principal de NEOWISE en la Universidad de Arizona, en un comunicado de prensa de la NASA. “Tan pronto como vimos lo cerca que estaría del Sol, teníamos la esperanza de que sería un buen espectáculo”.

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Desde ahora hasta el 11 de julio, los observadores en el hemisferio norte pueden ver el cometa NEOWISE en el cielo del noreste de la mañana cerca del horizonte. Esto se aplica a las personas que viven en Estados Unidos, Canadá, Europa y otros lugares al norte del ecuador. El cometa ha sido visible desde el hemisferio sur desde hace un tiempo.

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Lamentablemente, el cometa es visible justo cuando sale el Sol, por lo que no se puede ver contra un cielo nocturno oscuro. Cuando salgas a verlo, intenta seguir este consejo de International Dark Sky Places, un grupo de defensa para reducir la contaminación lumínica:

Para ver el cometa, sal temprano por la mañana, aproximadamente una hora antes de que aparezca la luz del sol en el horizonte, y mira hacia el noreste. Extiende el puño con el brazo extendido. Alinea la parte inferior de tu puño con el horizonte. El cometa será visible a medio camino entre el horizonte y la parte superior de tu puño.

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Earthsky ha compilado algunos gráficos útiles para referencia. Este tuit del astrónomo aficionado Stuart Atkinson también es útil.

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Es importante destacar que estas pautas de visualización solo se aplicarán hasta el sábado 11 de julio, después de lo cual el cometa será cada vez más visible justo después del atardecer y hacia el horizonte noroeste, según Earth Sky. Asumiendo que el cometa NEOWISE no se desintegra, una posibilidad clara, como sucedió con el cometa C/2019 Y4 (ATLAS) a principios de este año, será visible hasta mediados de agosto.

En el mejor de los casos, es probable que veas al cometa NEOWISE como un punto borroso. Sin embargo, el uso de binoculares o un telescopio probablemente revelará características más claras, incluida su cola. Y como lo demuestra el flujo constante de espléndidas tomas de larga exposición, la fotografía es otra excelente manera de observar este cometa.

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Según el investigador principal adjunto de NEOWISE, Joseph Masiero, el cometa NEOWISE tiene alrededor de 5 km de ancho, y su coma está “cubierto de partículas de hollín y oscuras que quedan de su formación cerca del nacimiento de nuestro sistema solar hace 4.600 millones de años”, explica en un comunicado de prensa de la Universidad de Arizona.

El cometa no representa una amenaza para la Tierra, ya que no se acercará más a nuestro planeta que 103 millones de kilómetros. El cometa NEOWISE puede no ser el cometa más brillante, pero aseguro que querrás intentar verlo. El cometa no volverá a estar “cerca” por otros 6.800 años.

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