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Se espera una invasión de arañas gigantes en la costa este de Estados Unidos

A pesar de su apariencia, las arañas Joro de patas largas no se consideran una amenaza para las personas o las mascotas

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Imagen para el artículo titulado Se espera una invasión de arañas gigantes en la costa este de Estados Unidos
Foto: Ben Frick / UGA

Las arañas Joro han habitado partes del sureste de Estados Unidos durante los últimos nueve años, pero una nueva investigación sugiere que estos impresionantes arácnidos pronto establecerán una presencia en la mayor parte de la costa este. Los científicos no están demasiado preocupados, ya que estas arañas son en realidad magníficas.

Una nueva investigación publicada en Physiological Entomology presenta pruebas de que las arañas Joro (Trichonephila clavata) son capaces de resistir las duras temperaturas invernales de la costa este de Estados Unidos y que los residentes de estas áreas deberían esperar una afluencia de estas criaturas en los próximos años. Originaria de Japón, Corea, Taiwán y partes de China, la araña llegó al sureste de Estados Unidos en 2013 y ocupó partes de Georgia y Carolina del Sur. Los científicos detrás del estudio dicen que las arañas Joro no representan una amenaza, ya sea para la ecología local o los humanos, y que simplemente tendremos que acostumbrarnos a ellas.

“Realmente no hay razón para andar aplastándolas, dijo a UGA Today Benjamin Frick, coautor del estudio e investigador de pregrado en la Universidad de Georgia . “Los humanos están en la raíz de su invasión. No culpes a la araña Joro”.

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Las hembras de las arañas Joro son visualmente deslumbrantes, con largas patas negras resaltadas con rayas amarillas y cuerpos grandes de color azul, amarillo y rojo. También son conocidas por lanzar telarañas doradas y brillantes. Las hembras adultas pueden crecer entre 17 y 25 milímetros de tamaño, mientras que los machos son más pequeños, entre 7 y 10 mm. Las arañas joro son relativamente inofensivas y no muerden a menos que se sientan amenazadas. Incluso entonces, sus colmillos no suelen ser lo suficientemente grandes como para perforar la piel humana.

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Foto: Ben Frick / UGA
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Los científicos no saben mucho sobre las arañas Joro en términos de cómo se han adaptado a sus nuevos hábitats estadounidenses. Dicho esto, la araña de seda dorada (Trichonephila clavipes), una especie estrechamente relacionada que pertenece al mismo género, también se ha arraigado en el sureste de Estados Unidos, aunque lo hizo hace 160 años. Esta araña tropical no se ha extendido mucho más allá del sureste, ya que no soporta el frío. El propósito del nuevo estudio fue realizar una comparación biológica de las dos arañas para determinar si las arañas Joro también podrían estar limitadas al sureste. La respuesta, como aprendieron los científicos, es no.

Frick, junto con el coautor del estudio Andy Davis, científico investigador de la Escuela de Ecología Odum de la Universidad de Georgia, analizaron los registros enviados a iNaturalist.org, lo que les permitió comparar la distribución estacional de las arañas (iNaturalist usa estos informes para construir datos de ubicación para una variedad de especies). Examinaron especímenes reales, tomando medidas de su metabolismo y frecuencia cardíaca para evaluar sus tolerancias ambientales. Y para evaluar la capacidad de supervivencia, los investigadores expusieron a las arañas a temperaturas bajo cero durante periodos de dos minutos.

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Esto reveló que las arañas Joro tienen una temporada más corta que las arañas de seda dorada, “lo que indica que pueden completar su ciclo de vida dentro de un periodo estrecho en el clima adecuado”, según el estudio. Además, las arañas Joro tienen un metabolismo dos veces más rápido que el de sus primas, y su frecuencia cardíaca es un 77 % más alta cuando se exponen a bajas temperaturas. Casi las tres cuartas partes de las arañas Joro sobrevivieron a temperaturas bajo cero en comparación con la mitad de las arañas de seda dorada. Estos resultados “sugieren que la araña Joro puede existir en una región climática más fría que el sureste de Estados Unidos, lo que puede ser información útil para fines de gestión o planificación”, escribieron los científicos en su artículo.

La expansión hacia el norte de las arañas Joro, al parecer, es inevitable . Estas arañas prosperan en áreas de Japón que se comparan con la costa este de los Estados Unidos, y se propagan usando una técnica llamada “globo”, en la que usan el viento para llevarlas a nuevas ubicaciones, en un patrón que se repite con cada generación. También es probable que los humanos continúen propagándolas sin darse cuenta, en camiones de transporte o dentro del equipaje.

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Pero Frick y Davis no están preocupados, ya que las arañas Joro no ejercen demasiado efecto en las redes alimentarias y los ecosistemas locales, y en realidad podrían representar una nueva fuente de alimento para algunos depredadores, especialmente las aves. Tanto Frick como Davis aconsejan que la gente deje en paz a los arácnidos.

“La gente debería tratar de aprender a vivir con ellas”, dijo Davis. “Si literalmente se interponen en tu camino, puedes quitar una telaraña y moverlas hacia un lado, pero volverán el próximo año”. A lo que Frick agregó: “De la forma en que lo veo, no tiene sentido el exceso de crueldad donde no es necesario”.

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Estamos acostumbrados a ver las especies invasoras como algo negativo, pero la araña Joro podría en realidad contribuir a la diversidad ecológica de América del Norte. El tiempo lo dirá.