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Todo lo que hay que saber sobre las nuevas cepas del coronavirus

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Ilustración: vchal (Shutterstock)

Los virus mutan; como todo. Pero los expertos están preocupados por algunas de las miles de variantes del coronavirus que han aparecido en todo el mundo. No necesitas entrar en pánico, pero es bueno estar informado.

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Una de las principales razones por las que estamos viendo nuevas cepas ahora, un año después de la pandemia, es que hay mucho más virus que hace 12 meses. Cuanto más virus haya en el mundo, más posibilidades tendrá de mutar. Y cuantas más variantes haya, mayores serán las posibilidades de que algunas de esas mutaciones sean malas noticias.

Si nosotros (como comunidad global) hubiéramos hecho un mejor trabajo conteniendo el virus en primer lugar, es posible que no hubiéramos llegado al punto en el que existen múltiples variantes que son lo suficientemente diferentes como para preocupar a los expertos. Pero aquí estamos.

Otra tema a tener en cuenta es que solo encuentas cepas si las estás buscando. La variante del Reino Unido, B.1.1.7, se descubrió en parte porque el Reino Unido hace muchas pruebas de vigilancia: monitoriza exactamente qué tipos de coronavirus existen. La variante B.1.1.7 probablemente ya existiera en otros países cuando se descubrió en el Reino Unido; simplemente no la habían encontrado aún.

¿Cuáles son las cepas que tienes que conocer?

B.1.1.7 fue descubierta en noviembre de 2020 en el Reino Unido, donde probablemente había estado circulando desde septiembre o antes. Este artículo del New York Times tiene más detalles sobre la cepa y sus mutaciones. Parece ser un 50% más transmisible que un virus de COVID típico. Tiene múltiples mutaciones, incluidas ocho en la proteína espícula.

(La proteína espícula es la parte del virus que interactúa con nuestras células. Cuando producimos anticuerpos contra la proteína espícula, esos anticuerpos pueden evitar que el virus nos infecte. Las vacunas de ARNm incluyen el código genético de la proteína del pico, lo que permite a nuestras células producir la proteína y luego producir anticuerpos contra ella).

B.1.1.7 es más transmisible, pero la enfermedad que causa no parece ser peor de lo habitual.

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B.1.351 se descubrió en Sudáfrica, en muestras que datan de octubre de 2020, y también tiene mutaciones en la proteína espícula. Parece ser más transmisible que el COVID típico, pero no altera la gravedad de la enfermedad. Tanto esta variante como la del Reino Unido comparten una mutación llamada N501Y. Un estudio reciente, publicado como una pre-impresión, encontró que la vacuna de Pfizer no parece proteger contra cepas con esta mutación.

P.1 es una cepa de Brasil, detectada por primera vez en diciembre de 2020. También tiene mutaciones que parecen preocupantes, incluida la proteína espícula. Una de sus mutaciones, E484K, puede evadir los anticuerpos; hay alguna razón para sospechar que los pacientes que se han recuperado de un caso anterior de COVID pueden estar infectados por estas mutaciones.

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CAL.20C es una variante que se está volviendo popular en Los Ángeles. Todavía no sabemos mucho al respecto.

No hay mucha literatura científica sobre estas cepas aún. Los datos que sabemos sobre ellas son provisionales. Ninguna parece causar una enfermedad más grave; la mayoría probablemente sea susceptible a las vacunas existentes; y las pruebas de PCR todavía parecen capaces de detectarlas.

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A menudo también se han convertido en las cepas dominantes en sus ubicaciones, pero para algunas de las variantes, existe un pequeño problema de la gallina y el huevo para determinar si son responsables de los picos en algunos casos o no.

¿Que pasará ahora?

Dos cosas. En primer lugar, los científicos están trabajando en responder a las preguntas sin respuesta sobre estas cepas.

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Por ejemplo, necesitamos averiguar si realmente son más transmisibles y, de ser así, en qué medida. Necesitamos saber si las variantes pueden evadir nuestra inmunidad natural (lo que significaría que podríamos contraer el virus dos veces) y si pueden evadir la inmunidad de las diversas vacunas y candidatas a vacunas que ya existen. Necesitamos saber si alguna de las variantes causa una enfermedad más grave o si existen diferencias clínicas. Y tenemos que ampliar nuestra vigilancia, en todos los países, para poder encontrar nuevas cepas a medida que surgen y empiezan a dominar la expansión del virus.

Con el tiempo, si resulta que las nuevas variantes pueden resistir a las vacunas existentes, es posible que sea necesario actualizar las vacunas. Hacemos esto con la vacuna de la gripe todos los años; es posible que tengamos que hacer lo mismo con la vacuna del COVID.

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El otro punto de acción es más simple, aunque aún difícil: debemos hacer las mismas cosas que hemos estado haciendo para la prevención, solo que en mayor medida. Si una variante es más transmisible, es aún más importante usar mascarillas, quedarse en casa y tomarse las pruebas en serio. Es sumamente importante hacer llegar las vacunas a las personas lo más rápido posible. Enese sentido, incluso si el virus cambia, nuestras medidas más importantes para controlarlo no han cambiado.