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Un colmillo de 13.000 años revela la vida de 'Fred', un mastodonte que murió en batalla

Fred fue asesinado en un campo de apareamiento de la Edad de Hielo. Los científicos ahora saben bastante sobre la vida y los viajes del animal

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Un esqueleto montado del mastodonte Buesching
Un esqueleto montado del mastodonte Buesching
Foto: Eric Bronson, Michigan Photography

 Los investigadores han detallado la vida y la espeluznante muerte de un mastodonte macho que murió hace 13.200 años al examinar la composición química de uno de sus colmillos. El colmillo reveló que el mastodonte creció en el área de los Grandes Lagos y, más tarde en su vida, hizo viajes anuales a una zona de apareamiento en el noreste de Indiana, hasta que murió allí a los 34 años, luego de ser apuñalado en la cara por otro mastodonte.

Los mastodontes (Mammut americanum) eran proboscídeos que vagaban por América del Norte antes de su extinción hace unos 11.000 años. Los patrones de migración de los animales se han investigado previamente utilizando isótopos encerrados en el esmalte de sus dientes, pero la investigación reciente del colmillo derecho de un individuo muestra en detalle cómo cambiarían los movimientos de los mastodontes machos a medida que los animales maduraran. La investigación del equipo se publica en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias.

“Ciertamente, para los mastodontes, nunca ha habido un estudio para observar los cambios en el uso del paisaje dentro de la vida de un individuo durante muchos, muchos, muchos años, y ciertamente ninguno que haya indicado que hay migraciones anuales impulsadas por la temporada”, Joshua Miller, un paleoecólogo de la Universidad de Cincinnati y autor principal del estudio, le dijo a Gizmodo en una llamada telefónica.

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El animal que estudió el equipo se llama mastodonte de Buesching, en honor a la familia propietaria de la tierra en la que se encontró (y que luego donó el espécimen al Museo del Estado de Indiana). Su apodo es Fred, en honor a un miembro de la familia Buesching.

Aunque Fred (el mastodonte) murió hace más de 13.000 años, los detalles de sus viajes aún podrían obtenerse de los isótopos en su colmillo de 9,5 pies.

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Los isótopos de elementos como el oxígeno y el estroncio tienen abundancias naturales que difieren según el tiempo y la ubicación. Debido a que esos elementos terminan en los suelos y las vías fluviales, los seres vivos (mastodontes, humanos, neandertales, lo que sea) los consumen, lo que ofrece a los investigadores una forma de rastrear los movimientos de los seres antiguos. Debido a que los colmillos de mastodonte son realmente dientes alargados, se les pueden aplicar las mismas técnicas científicas.

Fisher manipulando el colmillo derecho de Fred
Fisher manipulando el colmillo derecho de Fred
Foto: Daniel Fisher
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Basado en los isótopos en el colmillo, el término determinó que el mastodonte macho comenzó a vagar por el área de los Grandes Lagos cuando se separó de su manada a los 12 años. (Algunas manadas de elefantes hoy en día son matriarcales; las manadas de mastodontes pueden haber funcionado de la misma manera).

“Existe este crecimiento del área de distribución a medida que el animal pasa por la adolescencia”, dijo Miller. “Como macho [adulto], está haciendo algo muy, muy diferente de lo que era cuando el macho joven estaba más cerca de la manada materna”. Fred murió a casi 100 millas de su territorio de origen, lo que indica la gran variedad del adulto de 8 toneladas.

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Antes de este estudio, los investigadores sabían “básicamente bupkis” sobre cómo los animales extintos individuales interactuaban con su entorno estacionalmente, dijo Miller, y para los mastodontes, la vida giraba en torno al cambio estacional. 

Al igual que los elefantes, las hembras de mastodonte tenían largos períodos de gestación de unos 22 meses. Las hembras darían a luz a grandes crías de mastodontes en primavera, para asegurarse de que sus crías pudieran ingerir la mayor cantidad de nutrientes posible antes de que llegara el próximo invierno.

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Los machos también intentarían encontrar pareja en la primavera, de ahí que el mastodonte estudiado recientemente terminara en lo que hoy es el noreste de Indiana. Según Daniel Fisher, paleontólogo de la Universidad de Michigan, incluso si una pelea entre mastodontes machos no fuera fatal (como fue el caso de Fred), cuando los mastodontes machos peleaban, sus colmillos básicamente se retorcían en sus cuencas, lo que impedía el crecimiento de células nacientes en la base de los colmillos.

“Cada vez que llega la primavera, obtenemos un arco de estos defectos que representa daños en los colmillos [en especímenes machos]”, dijo Fisher. El equipo pudo leer los colmillos cronológicamente y pudieron alinear la primavera con el daño sufrido por las batallas con los competidores.

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Isótopos antiguos en dientes revelan movimientos pasados de animales
Isótopos antiguos en dientes revelan movimientos pasados de animales
Foto: Daniel LeClaire (Getty Images)

El equipo encontró que Fred fue al mismo lugar en Indiana anualmente en los últimos tres años de su vida de 34 años. También confirmaron que Fred nunca se aventuró a esa región antes de la edad adulta, una prueba más de que esto puede haber sido un lugar de apareamiento. El último viaje de Fred terminó con una pelea fatal con otro macho, debido a la herida punzante en el costado de su cabeza.

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“Tengo al menos media docena que tienen el mismo tipo de agujero en el mismo lugar, a veces a la izquierda, a veces a la derecha, en un caso terrible, en ambos lados”, dijo Fisher, indicando la extensión. al cual el combate era una parte regular de la vida de los mastodontes.

Estos hallazgos “encajan perfectamente” con lo que otros han teorizado sobre cómo deambulaban los mastodontes, dijo Miller.

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Ahora, los investigadores planean estudiar los isótopos en otros colmillos, para tener una mejor idea de cómo migraron los mastodontes en general y si el espécimen de Indiana tenía una cantidad típica o superlativa de millas en sus robustas patas. El trabajo futuro puede mostrar si Fred era la regla o la excepción de cómo vivían los mastodontes machos.