Luis von Ahn, creador de los Captcha, sobre Google, ideas y sueños

Es casi imposible no encontrarte en Internet con la creación de Luis von Ahn: los Captcha. Exacto, son esas molestas letras distorsionadas que debes teclear para confirmar que eres un humano y no un bot. Luis, nacido en Guatemala hace 33 años, creó el sistema a los 21 con sus compañeros de la Carnegie Mellon University. Años después lo vendió a Google y comenzó una nueva vida. Ahora quiere ayudar a millones de personas en el mundo a estudiar idiomas online. Y gratis. Gizmodo en Español charló con él.

"Me cambió la vida totalmente. De repente ya no tenía necesidad de trabajar, ni yo ni seguramente mis hijos. Eso me hizo pensar diferente. Empecé a trabajar en proyectos más centrados en ayudar a la gente". Así cuenta Luis la venta de reCaptcha a Google en 2009. reCaptcha era la misma idea detrás de los Captcha, pero centrada en digitalizar libros, de ahí el interés del buscador. Nunca se publicó cuánto se embolsó Luis por la operación pero, a juzgar por su palabras, fue un buen pellizco.

En lugar de comprarse un descapotable y retirarse, Luis se volcó en su pasión, la educación y, en concreto, en intentar dar con una forma de enseñar idiomas online. Gratis. Así nació Duolingo, una aplicación que en solo 13 meses ya cuenta con 6 millones de usuarios activos únicos al mes.

Recientemente entrevistamos a Luis para nuestra sección "7 preguntas para...", donde hablamos con gente que destaca en el mundo de la tecnología, el diseño, la arquitectura, los videojuegos o los medios de comunicación. Ahí va su historia.

  • Nombre: Luis von Ahn / @LuisvonAhn
  • Ocupación: Fundador de Duolingo. Antes creador de Captcha y reCaptcha.
  • Ubicación: Pittsburgh (Pensilvania, EE.UU.)
  • Edad: 33 años (nacido en Guatemala)
  • Ordenador: MacBook Air
  • Móvil: "Un iPhone. Al principio tenía un Windows Phone, luego me pasé a iPhone y ahora he estado probando Android y estoy pensando en cambiarme. Me gusta cómo hace Android muchas cosas, por ejemplo, la integración con Google Chat o el hecho de que con el iPhone no puedes hacer tethering en EE.UU., pero con Android sí.

Gizmodo en Español: Creaste los Captcha hace 13 años y hoy se sigue utilizando a pesar de lo molesto que es para mucha gente. ¿Cómo es posible?

Luis von Ahn: Se sigue utilizando porque es la única manera de resolver un gran problema en Internet, que es distinguir humanos de computadoras. Y es un problema que afecta a casi todos los grandes sitios de Internet. Es cierto que no es cómodo, en su momento intentemos mejorarlo, pero nos dimos cuenta de que era bueno tal como estaba. En promedio necesitas solo 9 segundos para pasar un captcha. Es muy difícil hacer otra cosa que lleve 9 segundos o menos y que demuestre que el usuario es una persona.

Gizmodo en Español: Te fuiste a a los 17 años a estudiar matemáticas a EE.UU. No hay muchos latinoamericanos o españoles que triunfen allí en tecnología. ¿Por qué?

Luis von Ahn: No sé exactamente cuál es la razón, pero creo que está cambiando. Hace 15 años casi no existía tecnología desarrollada en Latinoamérica mientras que hoy en día en México, por ejemplo, hay miles de emprendedores y start-ups. Hay países que quizás se fijan demasiado en EE.UU. en lugar de hacer cosas por sí mismos, como Guatemala. En este caso el motivo es que es un país bastante pobre y para innovar en tecnología necesitas una población grande de personas bien educadas. En Guatemala eso no ocurre.

Gizmodo en Español: Hace 13 meses creaste Duolingo, una app para aprender idiomas gratis. ¿Por qué te lanzaste con esta idea?

Luis von Ahn: Siempre me apasionó el mundo de la educación y quería hacer algo en ese campo, y centrarme en la educación de idiomas. En el mundo hay más de 1.200 millones de personas estudiando un segundo idioma. Pero lo interesante es que la gran mayoría, 800 millones, están aprendiendo inglés y son de nivel socio-económico bajo. Y la razón por la que están aprendiendo inglés es justo para mejorar su situación laboral. Lo irónico es que para aprender idiomas necesitas bastante dinero: tienes que ir a cursos, clases particulares, comprar material, viajar… incluso programas como Rosetta Stone cuestan cientos de dólares. Por eso lo que quería hacer es ofrecer una forma gratis y efectiva de aprender idiomas, de dar las mismas oportunidades para todos. Somos 30 empleados y ya tenemos 6 millones de usuarios.

Gizmodo en Español: Si es gratis, ¿cómo lo mantienen?

Luis von Ahn: Es un servicio costoso, gastamos medio millón de dólares al mes en mantenerlo. Para ingresar dinero se me ocurrió una idea que es parecida a la de reCaptcha, y es que los ejercicios que hacen las personas que están aprendiendo en Duolingo son traducciones que luego nosotros vendemos. Por ejemplo, si un restaurante tiene que traducir su menú, nos da el menú a nosotros y lo que hacemos es poner esa traducción como deberes para la gente que está aprendiendo palabras sobre comida. Lo traducen entre varios alumnos, nosotros revisamos el menú y luego le cobramos por haberlo traducido.

Luis von Ahn, creador de los Captcha, sobre Google, ideas y sueños

Gizmodo en Español: ¿Es la educación online gratuita la mayor revolución en educación de las últimas décadas o se está exagerando?

Luis von Ahn: No creo que se esté exagerando en absoluto. Es una gran revolución por varias razones. La primera es el acceso. Una gran mayoría del mundo no tiene acceso a la mejor educación y con esto puedes dar mucho más acceso, sobre todo con aplicaciones para móviles Android. Hay miles de millones de personas que tienen un móvil pero no a educación. Hay otro punto muy importante y es que si puedes observar cómo estudian online y a la vez miles de personas, si tienes datos sobre qué funciona bien y qué no para aprender, puedes mejorar cómo enseñas de forma casi inmediata.

Gizmodo en Español: Fuiste uno de los pioneros a investigar lo que luego conoceríamos como crowdsourcing. El término se ha utilizado para casi todo, ¿ha perdido relevancia?

Luis von Ahn: Si, creo que en los últimos años se ha utilizado demasiado la palabra en tecnología. Pero es algo que ha tenido mucho éxito. Muchas de las cosas que hacemos cada día, ni siquiera nos damos cuentas, pero se basan en crowdsourcing. Por ejemplo, la Wikipedia ha tenido un enorme impacto, pero también sitios como Reddit, que es como un crowdsourcing de noticias. Incluso ver un vídeo en YouTube se puede considerar crowdsourcing, porque te sugieren vídeos en base a lo que han visto otras personas, es una contribución de mucha gente a mejorar el servicio.

Gizmodo en Español: Cuándo supiste que EE.UU. y otros países espían en Internet a millones de ciudadanos, ¿qué pensaste?

Luis von Ahn: Lo primero que pensé es por qué la gente está tan extrañada. Yo daba por hecho que eso estaba pasando en los últimos 10 años. Sería ridículo pensar que EE.UU. no está haciendo este tipo de espionaje. No entiendo por qué a alguien le parece sorprendente. Me gustaría que no lo estuvieran haciendo, pero creo que seguirán haciéndolo. A mí en lo personal no me molesta que miren lo que hago. Si quieren leer mis correos, que los lean.

Creo que el verdadero problema es la ilusión de privacidad. Cuando mando un email, yo creo que es privado. Si fuera totalmente obvio que no va a ser 100% privado, seguro que escribiría otras cosas. Nadie sale a la calle a gritar las cosas que dice por email, pero si supiéramos que no es privado, igual cambiábamos nuestra forma de utilizarlo.

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Si quieres ver a Luis von Ahn en acción, esta es una de sus charlas en el TEDx Carnegie Mellon University. Merece la pena (en inglés, con subtítulos en castellano):

http://www.youtube.com/watch?v=cQl6jU...

Fotos: PopTech-Flickr

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