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Tras presentar en Cádiz la primera cápsula de Hyperloop a escala real, la empresa californiana Hyperloop Transportation Technologies (HTT) se prepara para inaugurar el medio de transporte del futuro en los Emiratos Árabes Unidos. Un tubo de 140 kilómetros conectará Abu Dabi con la Expo 2020 que se va a celebrar en Dubái. El viaje durará apenas 12 minutos.

Dirk Ahlborn pasó por Málaga para dar una ponencia sobre Hyperloop en el foro S-Moving sobre transporte inteligente. Con su marcado acento alemán y calcetines de dibujos, el CEO de HTT nos concedió una relajada entrevista que desmonta algunos de los mitos más extendidos sobre su proyecto.


1. Velocidad y presión, los dos pilares del Hyperloop

La primera vez que Elon Musk habló sobre el Hyperloop lo introdujo como una cápsula que viaja a la velocidad del sonido a través de un vacío casi perfecto, pero el Hyperloop que propone HTT es más lento y viaja por un tubo de baja presión. ¿A qué velocidades y bajo qué condiciones de presión funcionará realmente?

Dirk Ahlborn, CEO de Hyperloop TT

El Hyperloop siempre viajó en un entorno de baja presión. Cuando hablamos de vacío, nos referimos a un tubo de baja presión de aire. Crear un vacío completo es muy difícil. Incluso en la propuesta de Elon se hablaba de un entorno de baja presión, nunca sobre un vacío completo. Solo habla de un vacío total la gente que no se ha leído su investigación.

Por otro lado, el Hyperloop siempre ha viajado por debajo de la velocidad del sonido. El límite de velocidad viene dado por el hecho de que si vas más rápido, no sabes qué sucederá dentro de la estructura. Cuando alcanzas la velocidad del sonido, hay una explosión sónica, hay vibraciones... la ingeniería se vuelve muy complicada si entran en juego los superfluidos. Si te mueves, el aire se mueve. Pero si te mueves a 1200 kilómetros por hora, algunas partes van más rápido que el aire. Tienes que mantenerte por debajo de la velocidad del sonido, justo por debajo, para no tener un flujo supersónico. Por eso la cápsula siempre es subsónica.

En otras palabras: Si construyes un Hyperloop y viajas por debajo de la velocidad del sonido, la dificultad para construirlo es de 10. Si se vuelve supersónico, la dificultad es de 100.000. La ingeniería es mucho, mucho más complicada desde el momento en que hablas de superfluidos.

Pero incluso si fuera subsónico, la fuerza de las aceleraciones y desaceleraciones sería muy incómoda para quienes viajan dentro del tubo a esa velocidad.

No. Eso es algo que puedes ajustar. No necesitas que sea incómodo. Puedes ir más lento. Tal vez tardes un minuto más en alcanzar la velocidad máxima de la cápsula, pero la experiencia de uso y la comodidad de los pasajeros es una de nuestras prioridades.

¿Y bajo qué presiones funciona la cápsula? 

De 10 a 100 pascales, que es básicamente lo que se describe en la propuesta de Elon. No va a ser siempre la misma, porque toda estructura tiene fugas de aire y pérdidas de presión, pero las bombas mantienen el nivel. Así que siempre trabajamos entre 10 y 100 pascales, lo que equivale a aproximadamente 30 kilómetros de altitud, como estar en el espacio.


2. Filtraciones de aire, el problema de viajar en un tubo

Puesto que existe una gran diferencia de presión entre el interior y el exterior del Hyperloop, cualquier brecha en el tubo haría que el aire se filtrase rápidamente llenando el vacío y probablemente destruyendo todo lo que hay en su interior. ¿Cómo habéis abordando este problema?

Siempre hay fugas de aire. Por supuesto, si hubiera una explosión o algo realmente grande (y me refiero a cosas serias, no a un pequeño agujero; como un avión que se estrella contra el tubo y causa una gran explosión), usaríamos válvulas para cerrar la sección afectada y detener el sistema. Sí, en la sección donde sucede la explosión habrá una onda de choque. Pero las demás áreas estarán cerradas y habrá medidas de seguridad para garantizar que, en general, los pasajeros estén a salvo.

¿Pero una onda de presión repentina no empujaría a las cápsulas causando una colisión catastrófica entre ellas?

No, las distancias son grandes. Incluso con una frecuencia entre cápsulas de 40 segundos, a este tipo de velocidades estarán a kilómetros de distancia.

¿Y cuál sería la frecuencia ideal para que el Hyperloop evitara cualquier accidente en caso de frenada de emergencia?

La tecnología existente permite una frecuencia entre cápsulas de 40 segundos en otros medios de transporte, así que esa es la tecnología que estamos desarrollando también nosotros.


3. Si el Hyperloop es un avión que viaja sobre el suelo...

Hemos hablado de una brecha en el tubo, pero ¿qué hay de la cápsula? Cualquier grieta en la cápsula del Hyperloop por cualquier razón expondría a los pasajeros a un ambiente de baja presión, ¿morirían como si estuvieran en el espacio? ¿Tendrían que usar máscaras de oxígeno? 

Es lo mismo que en un avión o una nave espacial. La cápsula está diseñada en dos capas. Si algo pasa con alguna capa, todavía hay una segunda capa. Aquí es donde entra en juego el Vibranium, que detecta la integridad estructural de la cápsula. Si hay algún problema, lo sabremos y podremos sacar la cápsula de la circulación. No habrá grieta que pueda formarse sin que nosotros lo sepamos. Esa es una parte importante del sistema.

¿Y qué es exactamente el Vibranium, ese material que habéis patentado para la construcción de las cápsulas?

Es un material compuesto inteligente. Tiene sensores de presión y de integridad de la estructura. Eso marca una gran diferencia.


4. Expansión térmica, cuando el calor compromete la seguridad

Foto: Hyperloop TT

Otra de las grandes dudas sobre el Hyperloop es cómo responderá a la expansión térmica. La temperatura ambiente cambia a lo largo del año, y el calentamiento global ha hecho que esos cambios sean más extremos. Un aumento del calor hará que el tubo del Hyperloop cambie físicamente su tamaño, lo que se conoce como expansión térmica. La pregunta es: ¿puede el tubo expandirse y contraerse al tiempo que soporta la presión externa sin comprometer la integridad estructural y la seguridad de los pasajeros?

No solo eso: la tierra se mueve, por lo que la estructura está viva. Cuando se diseña un sistema de transporte como el Hyperloop, tienes que tener todo esto en cuenta. Pero no hay nada nuevo en esto. Las tuberías de gas, por ejemplo, ya lo hacen. Si están bien diseñadas (porque, por supuesto, hay un abanico de costes y estándares), no tendrán problemas, y estamos hablando de tuberías de cientos o miles de kilómetros de longitud. Existe lo que se conoce como juntas de expansión para asegurar que la estructura pueda expandirse.

¿Y estas juntas son capaces de soportar un terremoto?

Esto es algo que amortiguas a través de los pilones con soportes antisísmicos. Dentro de los pilones que sostienen el tubo puedes integrar las mismas tecnologías que integrarías en un edificio. Las líneas de tuberías ya soportan terremotos de magnitud 8.0 en la escala Richter. Hay casos en el pasado en los que estas tecnologías han funcionado, y hemos avanzado mucho.


5. Un blanco fácil para los ataques terroristas

¿Qué hay del terrorismo? ¿No sería un tubo un objetivo terrorista demasiado fácil con un resultado letal para todos los que estén dentro?

Si la gente quiere hacer cosas malas, las hará. Siempre hay un riesgo de terrorismo. Pero el daño que pueda hacer, aunque no esté bien hablar así, sería muy pequeño en comparación con lo que puede hacer en un metro o incluso un tren. El Hyperloop no es un avión, así que no puedes conducirlo hasta un edificio. Y, por supuesto, tiene medidas de seguridad: hay cámaras y vigilancia. Hay formas de asegurar la estructura. Pero, una vez más, si alguien quiere hacer algo, como tomar un avión y estrellarlo contra el tubo o poner TNT bajo el tubo, por supuesto, puede ocurrir una desgracia. Pero atacar un objetivo que se está moviendo casi a la velocidad del sonido es complicado: no sabes dónde está. Y el daño que harías afectaría a lo sumo a una cápsula o quizá dos, un máximo de 80 personas.

Pero, si hubiera una explosión, ¿acaso una descompresión espontánea no destruiría toda la infraestructura? Eso sería económicamente catastrófico para el proyecto, aunque no hubiera víctimas.

Depende de dónde se produzca y de cuántas cápsulas haya en ese momento. Esas secciones se cerrarían. Quiero decir, habría una onda de presión, pero esa onda no sería destruiría necesariamente todo el sistema.

Hemos estado trabajando con TÜV SÜD, uno de los institutos de seguridad más grandes del mundo, y también con Munich Re, que es la compañía aseguradora más importante del mundo. Munich Re analizó todo lo que diseñamos y dijo que puede asegurar un sistema comercial así. Por supuesto, siempre hay riesgos, pero esos youtubers a los que les gusta hacer videos sensacionalistas están equivocados.

Una vez escuché: “bueno, si construyes esto en Texas, ten en cuenta que nos gusta disparar a las cosas”. Si disparas al tubo no pasa nada. Incluso si le disparas con un lanzacohetes: no pasará nada porque la estructura está construida para soportar este tipo de presiones.


6. ¿Cuántas bombas hacen falta para vaciar esto?

Mucha gente piensa que es imposible extraer aire de un tubo tan grande como los que HTT quiere construir. ¿Qué tipo de bombas vais a utilizar? ¿De dónde provendrá la energía para esas bombas? ¿Cómo puede ser sostenible? 

Hemos desarrollado un sistema de vacío en colaboración con Leybold. Pondremos 10 contenedores de bombas cada diez kilómetros, así que tendremos muchas bombas. Mantener la presión nos costará 25 kW/h por cada 10 kilómetros, y para darte una idea, eso en Estados Unidos tendría un precio de 3 dólares. El mantenimiento no es un problema porque una vez que se extrae el aire, solo es necesario bombear para contrarrestar las fugas. Así que las bombas se encienden y se apagan para mantener el vacío.

La gente que habla de estas cosas no sabe lo que dice. En primer lugar, no es un vacío completo. Esa es una gran diferencia. Tener un vacío completo es un gran problema, sí, pero las bombas de vacío del Gran Colisionador de Hadrones, que por cierto están hechas por Leybold, extraen 100 veces más presión que las nuestras. La gente dice es que el Hyperloop va a ser demasiado costoso, pero en la última década ha habido un gran desarrollo en tecnologías de bombeo. Antes, se usaban bombas húmedas que funcionaban con agua y aceite. Las que estamos usando se llaman bombas de vacío en seco, no involucran líquidos y son mucho más eficientes, especialmente para este tipo de aplicaciones. Son básicamente las mismas bombas que se han utilizado en los aceleradores de partículas.


7. Morfología del terreno, los mismos problemas que tiene el tren

¿El tubo viajará siempre en superficie?

Dependerá de la ruta.

Pero hacerlo en superficie es mucho más barato que hacerlo subterráneo.

Sí, pero primero tienes que mirar dónde quieres ir y cuál es la mejor manera de llegar hasta allí.

En un país montañoso como España, supongo que viajará por debajo de la tierra.

No, lo que quiero decir es que en ciertas secciones viajará sobre el suelo y en otras viajará bajo tierra. No va a ser siempre lo mismo.

Pero, ¿es posible el Hyperloop en un país con una morfología del terreno complicada? Es decir, ¿es posible un Hyperloop fuera del desierto de Arizona? ¿Cuánto puede girar? ¿Puede ir cuesta arriba y cuesta abajo? 

El Hyperloop tiene dos ventajas: una es la velocidad y la otra es el precio. Incluso aunque no pueda ir rápido, es más económico que todo lo demás. La gran oportunidad del Hyperloop es el hecho de que puede generar ingresos con un costo operativo muy bajo aunque tenga que ir lento. Entonces, si hay una montaña o una curva, solo necesitas reducir la velocidad; el mismo problema que tienes con un tren de alta velocidad. En un tren debes ir lo más recto posible para ir lo más rápido posible. Si no puedes seguir recto, entonces tienes que disminuir la velocidad. Especialmente cuando sales de una ciudad: tienes que ir más lento para luego acelerar.


8. ¿Te dejará el Hyperloop a las afueras de la ciudad?

Hablando de las ciudades. Un tren va del centro de una ciudad al centro de otra ciudad, pero construir la infraestructura para el Hyperloop dentro de una ciudad es complicado. ¿Dónde se apearán los pasajeros de la cápsula? ¿Cómo llegarán a la ciudad? 

Puesto que se construye sobre pilones, el Hyperloop puede utilizar la infraestructura existente. Podemos ir por una autopista, seguir una línea de ferrocarril... No esperamos construir estaciones completamente nuevas. De hecho, tenemos dos modelos: uno es la estación Hyperloop y el otro, la integración en estaciones ferroviarias existentes.


9. Sin dinero público no hay Hyperloop

Entiendo que Hyperloop siempre dependerá del dinero público para poder operar. De lo contrario, alguien tendría que pagar por el suelo a los miles de agricultores por cuyos terrenos pasaría el tubo. 

En general, tenemos los mismos problemas que tiene una autopista o un tren de alta velocidad. Así que normalmente se trabaja con los gobiernos y estos gobiernos se encargan de alquilar las tierras. Ese es un problema que estará siempre ahí. En algunos países es más difícil que en otros. En muchos países es fácil porque el gobierno decide dónde va a construirse y eso es todo. En otros países, como en Estados Unidos, es más complicado. Honestamente, no es nuestro problema, sino el problema de las empresas operadoras que construirán el Hyperloop.


10. Precio de los billetes: ¿cuánto costará el transporte del futuro?

Dijiste en una ocasión que los billetes de Hyperloop podrían ser gratis. ¿Cómo es posible?

Si piensas en el coste de un billete, entonces un hipotético trayecto de Los Ángeles a San Francisco costaría una media de 20 dólares por persona, y eso sería suficiente para alcanzar una rentabilidad en 12 años. Pero el billete podría ser gratis para ti si yo cambiara mi modelo de negocio. La pregunta es: ¿hay alguna manera de generar 20 dólares por persona a partir de una persona que se sube al Hyperloop durante media hora?

Anuncios. 

En realidad, no hace falta pensar en anuncios como banners publicitarios que aparecen por todas partes. En el Hyperloop no tienes nada que hacer, así que puedo venderte servicios, puedo venderte artículos... Gastamos miles de millones de dólares para llevarte a un lugar donde podrás gastarte tu dinero. Con este modelo de negocio, ya estás en ese lugar.

Como hace Ryanair.

Exactamente. Soy un gran fan del modelo de Ryanair, pero tiene 20 años. Ahora imagina en el modelo Ryanair adaptado a la actualidad, utilizando nuevas tecnologías y abriéndolo a un ecosistema. Lo que estamos construyendo es más parecido a la App Store del iPhone, donde las personas pueden ofrecerte sus servicios. Tal vez otras compañías pueden crear algo que te guste. Tal vez puedas hacerte las uñas o reservar un masaje. Se trata de crear un entorno flexible que permita a otras compañías construir sobre él.

Y puedes hacer eso en una cápsula que viaja casi a la velocidad del sonido. 

La velocidad no la percibes. Los pasajeros se sienten como si estuvieran en un tren de alta velocidad. La única diferencia es la velocidad máxima. Cuando va muy recto, el Hyperloop es mucho más rápido que un tren.

Matías tiene dos grandes pasiones: Internet y el dulce de leche

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