Tras presentar en C√°diz la primera c√°psula de Hyperloop a escala real, la empresa californiana Hyperloop Transportation Technologies (HTT) se prepara para inaugurar el medio de transporte del futuro en los Emiratos √Ārabes Unidos. Un tubo de 140 kil√≥metros conectar√° Abu Dabi con la Expo 2020 que se va a celebrar en Dub√°i. El viaje durar√° apenas 12 minutos.

Dirk Ahlborn pasó por Málaga para dar una ponencia sobre Hyperloop en el foro S-Moving sobre transporte inteligente. Con su marcado acento alemán y calcetines de dibujos, el CEO de HTT nos concedió una relajada entrevista que desmonta algunos de los mitos más extendidos sobre su proyecto.


1. Velocidad y presión, los dos pilares del Hyperloop

La primera vez que Elon Musk habl√≥ sobre el Hyperloop lo introdujo como una c√°psula que viaja a la velocidad del sonido a trav√©s de un vac√≠o casi perfecto, pero el Hyperloop que propone HTT es m√°s lento y viaja por un tubo de baja presi√≥n. ¬ŅA qu√© velocidades y bajo qu√© condiciones de presi√≥n funcionar√° realmente?

Dirk Ahlborn, CEO de Hyperloop TT

El Hyperloop siempre viajó en un entorno de baja presión. Cuando hablamos de vacío, nos referimos a un tubo de baja presión de aire. Crear un vacío completo es muy difícil. Incluso en la propuesta de Elon se hablaba de un entorno de baja presión, nunca sobre un vacío completo. Solo habla de un vacío total la gente que no se ha leído su investigación.

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Por otro lado, el Hyperloop siempre ha viajado por debajo de la velocidad del sonido. El límite de velocidad viene dado por el hecho de que si vas más rápido, no sabes qué sucederá dentro de la estructura. Cuando alcanzas la velocidad del sonido, hay una explosión sónica, hay vibraciones... la ingeniería se vuelve muy complicada si entran en juego los superfluidos. Si te mueves, el aire se mueve. Pero si te mueves a 1200 kilómetros por hora, algunas partes van más rápido que el aire. Tienes que mantenerte por debajo de la velocidad del sonido, justo por debajo, para no tener un flujo supersónico. Por eso la cápsula siempre es subsónica.

En otras palabras: Si construyes un Hyperloop y viajas por debajo de la velocidad del sonido, la dificultad para construirlo es de 10. Si se vuelve supersónico, la dificultad es de 100.000. La ingeniería es mucho, mucho más complicada desde el momento en que hablas de superfluidos.

Pero incluso si fuera subsónico, la fuerza de las aceleraciones y desaceleraciones sería muy incómoda para quienes viajan dentro del tubo a esa velocidad.

No. Eso es algo que puedes ajustar. No necesitas que sea incómodo. Puedes ir más lento. Tal vez tardes un minuto más en alcanzar la velocidad máxima de la cápsula, pero la experiencia de uso y la comodidad de los pasajeros es una de nuestras prioridades.

¬ŅY bajo qu√© presiones funciona la c√°psula?¬†

De 10 a 100 pascales, que es básicamente lo que se describe en la propuesta de Elon. No va a ser siempre la misma, porque toda estructura tiene fugas de aire y pérdidas de presión, pero las bombas mantienen el nivel. Así que siempre trabajamos entre 10 y 100 pascales, lo que equivale a aproximadamente 30 kilómetros de altitud, como estar en el espacio.

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2. Filtraciones de aire, el problema de viajar en un tubo

Puesto que existe una gran diferencia de presi√≥n entre el interior y el exterior del Hyperloop, cualquier brecha en el tubo har√≠a que el aire se filtrase r√°pidamente llenando el vac√≠o y probablemente destruyendo todo lo que hay en su interior. ¬ŅC√≥mo hab√©is abordando este problema?

Siempre hay fugas de aire. Por supuesto, si hubiera una explosi√≥n o algo realmente grande (y me refiero a cosas serias, no a un peque√Īo agujero; como un avi√≥n que se estrella contra el tubo y causa una gran explosi√≥n), usar√≠amos v√°lvulas para cerrar la secci√≥n afectada y detener el sistema. S√≠, en la secci√≥n donde sucede la explosi√≥n habr√° una onda de choque. Pero las dem√°s √°reas estar√°n cerradas y habr√° medidas de seguridad para garantizar que, en general, los pasajeros est√©n a salvo.

¬ŅPero una onda de presi√≥n repentina no empujar√≠a a las c√°psulas causando una colisi√≥n catastr√≥fica entre ellas?

No, las distancias son grandes. Incluso con una frecuencia entre cápsulas de 40 segundos, a este tipo de velocidades estarán a kilómetros de distancia.

¬ŅY cu√°l ser√≠a la frecuencia ideal para que el Hyperloop evitara cualquier accidente en caso de frenada de emergencia?

La tecnología existente permite una frecuencia entre cápsulas de 40 segundos en otros medios de transporte, así que esa es la tecnología que estamos desarrollando también nosotros.

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3. Si el Hyperloop es un avión que viaja sobre el suelo...

Hemos hablado de una brecha en el tubo, pero ¬Ņqu√© hay de la c√°psula? Cualquier grieta en la c√°psula del Hyperloop por cualquier raz√≥n expondr√≠a a los pasajeros a un ambiente de baja presi√≥n, ¬Ņmorir√≠an como si estuvieran en el espacio? ¬ŅTendr√≠an que usar m√°scaras de ox√≠geno?¬†

Es lo mismo que en un avi√≥n o una nave espacial. La c√°psula est√° dise√Īada en dos capas. Si algo pasa con alguna capa, todav√≠a hay una segunda capa. Aqu√≠ es donde entra en juego el Vibranium, que detecta la integridad estructural de la c√°psula. Si hay alg√ļn problema, lo sabremos y podremos sacar la c√°psula de la circulaci√≥n. No habr√° grieta que pueda formarse sin que nosotros lo sepamos. Esa es una parte importante del sistema.

¬ŅY qu√© es exactamente el Vibranium, ese material que hab√©is patentado para la construcci√≥n de las c√°psulas?

Es un material compuesto inteligente. Tiene sensores de presión y de integridad de la estructura. Eso marca una gran diferencia.


4. Expansión térmica, cuando el calor compromete la seguridad

Photo: Hyperloop TT

Otra de las grandes dudas sobre el Hyperloop es c√≥mo responder√° a la expansi√≥n t√©rmica. La temperatura ambiente cambia a lo largo del a√Īo, y el calentamiento global ha hecho que esos cambios sean m√°s extremos. Un aumento del calor har√° que el tubo del Hyperloop cambie f√≠sicamente su tama√Īo, lo que se conoce como expansi√≥n t√©rmica. La pregunta es: ¬Ņpuede el tubo expandirse y contraerse al tiempo que soporta la presi√≥n externa sin comprometer la integridad estructural y la seguridad de los pasajeros?

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No solo eso: la tierra se mueve, por lo que la estructura est√° viva. Cuando se dise√Īa un sistema de transporte como el Hyperloop, tienes que tener todo esto en cuenta. Pero no hay nada nuevo en esto. Las tuber√≠as de gas, por ejemplo, ya lo hacen. Si est√°n bien dise√Īadas (porque, por supuesto, hay un abanico de costes y est√°ndares), no tendr√°n problemas, y estamos hablando de tuber√≠as de cientos o miles de kil√≥metros de longitud. Existe lo que se conoce como juntas de expansi√≥n para asegurar que la estructura pueda expandirse.

¬ŅY estas juntas son capaces de soportar un terremoto?

Esto es algo que amortiguas a través de los pilones con soportes antisísmicos. Dentro de los pilones que sostienen el tubo puedes integrar las mismas tecnologías que integrarías en un edificio. Las líneas de tuberías ya soportan terremotos de magnitud 8.0 en la escala Richter. Hay casos en el pasado en los que estas tecnologías han funcionado, y hemos avanzado mucho.


5. Un blanco f√°cil para los ataques terroristas

¬ŅQu√© hay del terrorismo? ¬ŅNo ser√≠a un tubo un objetivo terrorista demasiado f√°cil con un resultado letal para todos los que est√©n dentro?

Si la gente quiere hacer cosas malas, las har√°. Siempre hay un riesgo de terrorismo. Pero el da√Īo que pueda hacer, aunque no est√© bien hablar as√≠, ser√≠a muy peque√Īo en comparaci√≥n con lo que puede hacer en un metro o incluso un tren. El Hyperloop no es un avi√≥n, as√≠ que no puedes conducirlo hasta un edificio. Y, por supuesto, tiene medidas de seguridad: hay c√°maras y vigilancia. Hay formas de asegurar la estructura. Pero, una vez m√°s, si alguien quiere hacer algo, como tomar un avi√≥n y estrellarlo contra el tubo o poner TNT bajo el tubo, por supuesto, puede ocurrir una desgracia. Pero atacar un objetivo que se est√° moviendo casi a la velocidad del sonido es complicado: no sabes d√≥nde est√°. Y el da√Īo que har√≠as afectar√≠a a lo sumo a una c√°psula o quiz√° dos, un m√°ximo de 80 personas.

Pero, si hubiera una explosi√≥n, ¬Ņacaso una descompresi√≥n espont√°nea no destruir√≠a toda la infraestructura? Eso ser√≠a econ√≥micamente catastr√≥fico para el proyecto, aunque no hubiera v√≠ctimas.

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Depende de dónde se produzca y de cuántas cápsulas haya en ese momento. Esas secciones se cerrarían. Quiero decir, habría una onda de presión, pero esa onda no sería destruiría necesariamente todo el sistema.

Hemos estado trabajando con T√úV S√úD, uno de los institutos de seguridad m√°s grandes del mundo, y tambi√©n con Munich Re, que es la compa√Ī√≠a aseguradora m√°s importante del mundo. Munich Re analiz√≥ todo lo que dise√Īamos y dijo que puede asegurar un sistema comercial as√≠. Por supuesto, siempre hay riesgos, pero esos youtubers a los que les gusta hacer videos sensacionalistas est√°n equivocados.

Una vez escuch√©: ‚Äúbueno, si construyes esto en Texas, ten en cuenta que nos gusta disparar a las cosas‚ÄĚ. Si disparas al tubo no pasa nada. Incluso si le disparas con un lanzacohetes: no pasar√° nada porque la estructura est√° construida para soportar este tipo de presiones.


6. ¬ŅCu√°ntas bombas hacen falta para vaciar esto?

Mucha gente piensa que es imposible extraer aire de un tubo tan grande como los que HTT quiere construir. ¬ŅQu√© tipo de bombas vais a utilizar? ¬ŅDe d√≥nde provendr√° la energ√≠a para esas bombas? ¬ŅC√≥mo puede ser sostenible?¬†

Hemos desarrollado un sistema de vacío en colaboración con Leybold. Pondremos 10 contenedores de bombas cada diez kilómetros, así que tendremos muchas bombas. Mantener la presión nos costará 25 kW/h por cada 10 kilómetros, y para darte una idea, eso en Estados Unidos tendría un precio de 3 dólares. El mantenimiento no es un problema porque una vez que se extrae el aire, solo es necesario bombear para contrarrestar las fugas. Así que las bombas se encienden y se apagan para mantener el vacío.

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La gente que habla de estas cosas no sabe lo que dice. En primer lugar, no es un vac√≠o completo. Esa es una gran diferencia. Tener un vac√≠o completo es un gran problema, s√≠, pero las bombas de vac√≠o del Gran Colisionador de Hadrones, que por cierto est√°n hechas por Leybold, extraen 100 veces m√°s presi√≥n que las nuestras. La gente dice es que el Hyperloop va a ser demasiado costoso, pero en la √ļltima d√©cada ha habido un gran desarrollo en tecnolog√≠as de bombeo. Antes, se usaban bombas h√ļmedas que funcionaban con agua y aceite. Las que estamos usando se llaman bombas de vac√≠o en seco, no involucran l√≠quidos y son mucho m√°s eficientes, especialmente para este tipo de aplicaciones. Son b√°sicamente las mismas bombas que se han utilizado en los aceleradores de part√≠culas.


7. Morfología del terreno, los mismos problemas que tiene el tren

¬ŅEl tubo viajar√° siempre en superficie?

Depender√° de la ruta.

Pero hacerlo en superficie es mucho m√°s barato que hacerlo subterr√°neo.

Sí, pero primero tienes que mirar dónde quieres ir y cuál es la mejor manera de llegar hasta allí.

En un pa√≠s monta√Īoso como Espa√Īa, supongo que viajar√° por debajo de la tierra.

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No, lo que quiero decir es que en ciertas secciones viajar√° sobre el suelo y en otras viajar√° bajo tierra. No va a ser siempre lo mismo.

Pero, ¬Ņes posible el Hyperloop en un pa√≠s con una morfolog√≠a del terreno complicada? Es decir, ¬Ņes posible un Hyperloop fuera del desierto de Arizona? ¬ŅCu√°nto puede girar? ¬ŅPuede ir cuesta arriba y cuesta abajo?¬†

El Hyperloop tiene dos ventajas: una es la velocidad y la otra es el precio. Incluso aunque no pueda ir r√°pido, es m√°s econ√≥mico que todo lo dem√°s. La gran oportunidad del Hyperloop es el hecho de que puede generar ingresos con un costo operativo muy bajo aunque tenga que ir lento. Entonces, si hay una monta√Īa o una curva, solo necesitas reducir la velocidad; el mismo problema que tienes con un tren de alta velocidad. En un tren debes ir lo m√°s recto posible para ir lo m√°s r√°pido posible. Si no puedes seguir recto, entonces tienes que disminuir la velocidad. Especialmente cuando sales de una ciudad: tienes que ir m√°s lento para luego acelerar.


8. ¬ŅTe dejar√° el Hyperloop a las afueras de la ciudad?

Hablando de las ciudades. Un tren va del centro de una ciudad al centro de otra ciudad, pero construir la infraestructura para el Hyperloop dentro de una ciudad es complicado. ¬ŅD√≥nde se apear√°n los pasajeros de la c√°psula? ¬ŅC√≥mo llegar√°n a la ciudad?¬†

Puesto que se construye sobre pilones, el Hyperloop puede utilizar la infraestructura existente. Podemos ir por una autopista, seguir una línea de ferrocarril... No esperamos construir estaciones completamente nuevas. De hecho, tenemos dos modelos: uno es la estación Hyperloop y el otro, la integración en estaciones ferroviarias existentes.

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9. Sin dinero p√ļblico no hay Hyperloop

Entiendo que Hyperloop siempre depender√° del dinero p√ļblico para poder operar. De lo contrario, alguien tendr√≠a que pagar por el suelo a los miles de agricultores por cuyos terrenos pasar√≠a el tubo.¬†

En general, tenemos los mismos problemas que tiene una autopista o un tren de alta velocidad. Así que normalmente se trabaja con los gobiernos y estos gobiernos se encargan de alquilar las tierras. Ese es un problema que estará siempre ahí. En algunos países es más difícil que en otros. En muchos países es fácil porque el gobierno decide dónde va a construirse y eso es todo. En otros países, como en Estados Unidos, es más complicado. Honestamente, no es nuestro problema, sino el problema de las empresas operadoras que construirán el Hyperloop.


10. Precio de los billetes: ¬Ņcu√°nto costar√° el transporte del futuro?

Dijiste en una ocasi√≥n que los billetes de Hyperloop podr√≠an ser gratis. ¬ŅC√≥mo es posible?

Si piensas en el coste de un billete, entonces un hipot√©tico trayecto de Los √Āngeles a San Francisco costar√≠a una media de 20 d√≥lares por persona, y eso ser√≠a suficiente para alcanzar una rentabilidad en 12 a√Īos. Pero el billete podr√≠a ser gratis para ti si yo cambiara mi modelo de negocio. La pregunta es: ¬Ņhay alguna manera de generar 20 d√≥lares por persona a partir de una persona que se sube al Hyperloop durante media hora?

Anuncios. 

En realidad, no hace falta pensar en anuncios como banners publicitarios que aparecen por todas partes. En el Hyperloop no tienes nada que hacer, así que puedo venderte servicios, puedo venderte artículos... Gastamos miles de millones de dólares para llevarte a un lugar donde podrás gastarte tu dinero. Con este modelo de negocio, ya estás en ese lugar.

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Como hace Ryanair.

Exactamente. Soy un gran fan del modelo de Ryanair, pero tiene 20 a√Īos. Ahora imagina en el modelo Ryanair adaptado a la actualidad, utilizando nuevas tecnolog√≠as y abri√©ndolo a un ecosistema. Lo que estamos construyendo es m√°s parecido a la App Store del iPhone, donde las personas pueden ofrecerte sus servicios. Tal vez otras compa√Ī√≠as pueden crear algo que te guste. Tal vez puedas hacerte las u√Īas o reservar un masaje. Se trata de crear un entorno flexible que permita a otras compa√Ī√≠as construir sobre √©l.

Y puedes hacer eso en una cápsula que viaja casi a la velocidad del sonido. 

La velocidad no la percibes. Los pasajeros se sienten como si estuvieran en un tren de alta velocidad. La √ļnica diferencia es la velocidad m√°xima. Cuando va muy recto, el Hyperloop es mucho m√°s r√°pido que un tren.