Que se sepa, oficialmente la √ļltima vez que se vio al leopardo negro en √Āfrica fue en 1909. Ahora, algo m√°s de un siglo despu√©s, un equipo de bi√≥logos del zool√≥gico de San Diego ha logrado obtener una serie de espectaculares instant√°neas del animal.

Los leopardos negros (o panteras negras) forman parte de las especies m√°s esquivas en el continente africano. Por esa raz√≥n es hist√≥rico elavistamiento documentado del animal conseguido por Nick Pilfold, un cient√≠fico del zool√≥gico que ha publicado las capturas en el African Journal of Ecology. Seg√ļn Pilfold:

Es probable que los leopardos negros hayan estado viviendo en Kenia todo este tiempo, y estas imágenes de alta calidad confirman que había estado desaparecido hasta ahora.

Advertisement

Ocurre que el periódico keniano Daily Nation afirmó el martes que su propio fotógrafo, Phoebe Okall, ya había fotografiado a un leopardo negro en Kenia desde 2013, aunque no está claro si esa imagen vio la luz en ese momento. El líder del Partido Ukweli de Nairobi, Boniface Mwangi, está convencido de que el primer avistamiento moderno documentado pertenece a Okall.

Seg√ļn Pilfold, ‚Äúestoy al tanto de algunas fotos diferentes tomadas a lo largo de los a√Īos, pero la mayor√≠a de ellas se toman a distancia y no se pueden usar como evidencia confirmatoria‚ÄĚ. En cuanto a la foto de Okall, espec√≠ficamente, Pilfold dijo que el animal era un leopardo negro ‚Äúcautivo‚ÄĚ que fue tra√≠do de Am√©rica como una cr√≠a a Kenia, ‚Äúno salvaje‚ÄĚ:

Antes de las observaciones en nuestro art√≠culo publicado, la √ļltima observaci√≥n confirmada (en el registro publicado) era de 1909 en Etiop√≠a.

Advertisement

La metodología que Pilfold y su equipo emplearon fue bastante simple: colocaron una serie de cámaras remotas en las áreas donde se informaron los avistamientos, que en este caso un área de conservación cerca del condado de Laikipia:

Hemos intensificado nuestra ubicaci√≥n de la c√°mara en el √°rea donde se estaban realizando los informes. En unos pocos meses, fuimos recompensados ‚Äč‚Äčcon m√ļltiples avistamientos en nuestras c√°maras.

Advertisement

Al parecer, el leopardo negro es tan oscuro debido a una mutaci√≥n gen√©tica llamada melanismo, que hace que el cuerpo produzca una sobreabundancia de pigmento, esencialmente lo opuesto al albinismo. ‚ÄúEl melanismo se produce en aproximadamente el 11% de los leopardos del mundo, pero la mayor√≠a de estos leopardos viven en el sudeste asi√°tico‚ÄĚ, explic√≥ Pilfold. Como detalla en la investigaci√≥n publicada:

El significado adaptativo del melanismo no se entiende claramente, pero la mayor√≠a de las hip√≥tesis sugieren que el ambiente es un potencial conductor, con frecuencias m√°s altas de leopardos negros que se encuentran en ambientes tropicales y h√ļmedos.

El uso de la c√°mara autom√°tica Camtraptions para capturar al animal fue un hito personal para el fot√≥grafo Will Burrard-Lucas. Este encuentro digital con el misterioso leopardo ha sido un sue√Īo para toda la vida, y un encuentro verdaderamente √ļnico:

Para m√≠, ning√ļn animal est√° envuelto en m√°s misterio, ning√ļn animal m√°s esquivo y m√°s hermoso. Durante muchos a√Īos, siguieron siendo materia de sue√Īos e historias exageradas contadas alrededor de la fogata en la noche. Nadie a quien conoc√≠a hab√≠a visto uno en la naturaleza y nunca pens√© que lo har√≠a tampoco.

Advertisement

Los leopardos est√°n etiquetados como animales en peligro cr√≠tico dentro de la Lista Roja de Especies en Peligro de Extinci√≥n de la Uni√≥n Internacional para la Conservaci√≥n de la Naturaleza. El n√ļmero total de su poblaci√≥n es desconocido, aunque el zool√≥gico de San Diego dice estar bastante seguro de que su disminuci√≥n puede atribuirse a factores como la p√©rdida de h√°bitat, la competencia por presas, el conflicto con los agricultores y la caza ilegal. [Motherboard]